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Estrellas fugaces (en el mundo de la computación).

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Estrellas fugaces

Fernando Espuelas | El uruguayo

Fue el ídolo uruguayo del boom de Internet. Creó en 1996 el primer portal hispano Starmedia, que además fue, en 1999, la primera empresa de Internet para Latinoamérica en cotizar en el Nasdaq. El precio de las acciones llegó a venderse por encima de los US$70 y Espuelas fue considerado por la revista Time, como uno de "Los líderes del milenio".

A pesar de su imagen muy atildada y gentil, físicamente alto, rubio, con cara de niño, la vida de Espuelas fue muy dura. Nació en una familia de posición acomodada y estudió en el Elbio Fernández, hasta que a la edad de 8 años, su padre los abandonó. En 1976, cuando el niño tenía 10 años, su madre decidió emigrar y llegó a los Estados Unidos con sólo US$100 en la cartera. Trabajó como obrera en la industria textil, vendió helados, hasta que se mudó a Greenwich, Connecticut, para trabajar en limpieza. Allí fue donde Fernando terminó sus estudios secundarios. Trabajó en diversos oficios, como jardinero, despachador de gasolina, empleado de tienda, repartidor de diarios.

En 1988 se graduó en historia en el Connecticut College. A partir de ese momento trabajó en diferentes posiciones vinculadas a la publicidad y al marketing, primero en Wunderman, luego en Ogilvy, que lo envió a Argentina, y también en AT&T para Latinomérica.

En 1996 concibió la idea de Starmedia, y junto a su amigo Jack Chen, juntaron US$100 mil utilizando tarjetas de crédito, ahorros personales y familiares para dar el puntapié inicial al portal. Durante un año y medio estuvieron buscando inversores, y recibieron más de 100 rechazos. Pero siguió intentándolo hasta que en 1997 logró capital por US$2,5 millones. Fue la primera vez que un proyecto de Internet para América Latina recibió dinero. Luego hubo nuevas rondas de capitalización, que llegaron a los US$500 millones. Cuando la empresa cotizó en la bolsa llegó a tener un valor de mercado de US$3,800 millones.

Parte de ese dinero llegó a Uruguay. Las oficinas de Starmedia estaban en un penthouse cercano al Puerto del Buceo. Espuelas se propuso instalar parte de las operaciones en Montevideo, pero problemas de infraestructura con la Antel de aquel tiempo, lo hicieron desistir.

Espuelas fue elogiado muchas veces por su gran talento para el marketing y las relaciones públicas, y por tener una voluntad inquebrantable. Sin embargo, se le criticó muchas veces que Starmedia era un portal que ofrecía muy poco.

A comienzos del 2001 se inició el derrumbe de las empresas puntocom y Starmedia fue una de las que lo pagó más caro. En agosto de ese año, luego de discrepancias con el Directorio, Espuelas dejó su cargo de CEO. Starmedia, en su proceso de expansión, había abierto nuevas líneas de negocios, entre ellas contenidos para telefonía móvil. La nueva conducción de Starmedia decidió priorizar este sector, y creó Cyclelogic, que fue a la bancarrota en 2003. En medio de ese proceso fue vendido el portal Starmedia al español Eresmas en US$8 millones.

En el 2004, Espuelas publicó el libro "Life in Action. The 12 Voy Principles Of True Happiness And Success". En Amazon, lo califican los lectores con 4 estrellas en un máximo de 5.

En el 2005, Espuelas fundó VOY (www.voygroup), un portal latino, en el que retomó algunas de las ideas que quiso plasmar en Starmedia.

Marc Andreesen | El navegante

Quién sabe. Quizás un día vuelve, porque aún es muy joven, tiene sólo 35 años. Hasta mediados de los 90’, Steve Jobs era un exiliado (estuvo al menos 10 años siendo un jugador intrascendente), y de pronto volvió, y hoy es uno de los grandes, no sólo de la informática, sino de la música (iPod) y del cine (Pixar).

Andreesen fue uno de los dos programadores (el otro fue Eric Bina) que desarrolló Mosaic, el primer navegador web para Internet. Lo hizo a los 22 años, en el National Center for Supercomputing Applications, en la Universidad de Illinois. En 1993, Jim Clark, fundador de Silicon Graphics, empresa de alta tecnología digital, se había retirado de la empresa y estaba en busca de nuevos emprendimientos. Alguien le comentó de Mosaic y le recomendó hablar con Marc Andreesen. Clark con 49 años y Andreesen con 22, crearon Netscape Communications, que desarrolló una versión más elaborada y potente de Mosaic. El éxito fue inmediato. En 1995 la empresa vendió sus primeras acciones en la bolsa, y Andreesen se hizo de una enorme fortuna en muy poco tiempo. Fue tapa de la revista Time, e incluso de la popular People. Netscape fue el gran dolor de cabeza de Microsoft entre 1994 y 1998. Microsoft había cometido un error estratégico, que era el de no tener entre sus primeras prioridades el mercado de Internet. De pronto, Netscape se le coló a una velocidad incontrolable, en un mercado que explotaba. La reacción tardía de Microsoft la llevó prácticas de competencia que luego le costaron juicios de años. Lo cierto es que al final Microsoft ganó la batalla, y logró que su Internet Explorer se impusiera.

En 1999 Netscape fue vendida a America Online en US$10 mil millones.A partir de ese momento Andreesen se dedicó a invertir en pequeños proyectos tecnológicos. Hoy es el chairman de Opsware, que vende soluciones para servidores y redes, e inversor en Ning, una plataforma online para la creación de redes y sitios web sociales .

Gary Kildall | El aviador

Entre 1975 y 1981, cuando Microsoft era aún una pequeña empresa fundada por dos jóvenes ex estudiantes de Harvard (Bill Gates y Paul Allen), que desarrollaban lenguajes de programación, Gary Kildall fue la principal estrella de la incipiente industria de la computación personal. En 1974, Intel lanzó sus microprocesadores 8008 y 8080. Como aún no existían las computadoras personales, y lo dominante eran computadores centrales (mainframes y minicomputers) que se operaban a través de cientos o decenas de terminales, Intel pensó que la mejor manera de mostrar las virtudes de sus nuevos microprocesadores era crear un software que permitiera emular su funcionamiento en una de estas computadoras de mayor porte, en particular la DEC. Le encargó esa tarea a Kildall, experto en programación y diseño de compiladores, a quien contrató como consultor.

Cansado de conducir todos los días 80 kilómetros desde su hogar hasta las oficinas de Intel en el Silicon Valley, desarrolló un sistema que le permitió utilizar el precario dispositivo Intellec-8 con un microprocesador, como una terminal remota conectada al DEC. Sin darse cuenta, y con el objetivo inicial de ahorrarse el viaje a su trabajo, había inventado el primer sistema operativo para computadoras personales, el CP/M (Control Program/Monitor). En 1975 se lanzó al mercado la Altair 8800, con el nuevo microprocesador de Antel. Era un kit (casi un juego), que hoy es considerado como el inicio de la computación personal. Tras este, muchos fabricantes lanzaron modelos de computadoras personales. En 1975 Imsai llegó a un acuerdo con Kildall para utilizar CP/M como sistema operativo de su Imsai 8080, un clon mejorado de la Altair, y luego se convirtió en el sistema de otros equipos, como Osborne 1, Kaypro, e incluso en la Apple II. El exitoso Commodore 128 y el sistema de edición de texto Amstrad también utilizaron CP/M. Entre 1975 y 1981, Digital Research, la empresa creada por Kildall y su esposa, vendió unas 500 mil copias del CPM a unos US$70, y Kildall se transformó rápidamente en multimillonario. Según cuenta Robert X. Cringely en el libro "Accidental Empires", ejecutivos de IBM buscaban un sistema operativo para un proyecto de computadora personal. Disponían de información errónea y creían que el CP/M era de Microsoft, por lo que hablaron con Bill Gates, quien les respondió que el CP/M era de Digital Research. IBM concertó una reunión con Kildall pero este no concurrió: fanático de la aviación, había salido a volar en su pequeño avión. IBM volvió a hablar con Microsoft, en particular por los lenguajes de programación, y esta vez Gates no le perdonó la vida a Kildall, como lo había hecho la ocasión anterior. En este momento es que habría ocurrido una escena muy recordada en la película "Piratas del Silicon Valley". Bill Gates le ofrece a IBM un sistema operativo, IBM se interesa, pero Microsoft no tiene el producto. Paul Allen y Steve Ballmer, que estaban con él, al salir le dicen que está loco. Gates le recuerda a Allen que una vez le había comentado que un amigo suyo tenía algo así, y Allen le dice que no era un amigo, sino alguien que apenas conocía. Finalmente Allen le compró a Tim Paterson su Qdos en US$50 mil, que luego fue corregido y se convirtió en MS-DOS. En 1981 se lanzó el IBM PC con MS-DOS como sistema operativo, y a partir de ahí cambió la historia de la computación personal. Todos los modelos anteriores, que utilizaban CP/M perdieron mercado, se impuso el modelo "IBM PC compatible" y la estrella de Kildall comienzó a apagarse. Gary Kildall murió en 1994, a la edad de 52 años, luego de que sufriera una herida mientras estaba en un restorán. Nunca se aclaró el episodio, unos dicen que se cayó de una silla, otros que fue agredido en un asalto. Su concepto de organización de la información y control de dispositivos, que plasmó en CP/M, aún sigue siendo la columna vertebral de los sistemas operativos actuales.

George Tate | El drogadicto

Era 1980. Sonó el teléfono en la firma Software Plus, una pequeña distribuidora de software, creada por George Tate y Hal Lashlee. Se trataba de Wayne Ratcliff, un ingeniero que trabajaba en Manrietta Corp., que buscaba alguien que comercializara y distribuyera un producto llamado Vulcan, una base de datos inicialmente creada para el sistema Univac. Ratcliff había colocado algunos avisos en la prensa y había recibido muchos pedidos, pero no podía cumplir al mismo tiempo con su empleo y la venta de este nuevo producto.

Llegaron a un acuerdo para compartir los derechos, y Tate y Lashlee abrieron una empresa con un nuevo nombre, que se llamó Ashton-Tate para comercializar Vulcan. Ratcliff lo adaptó para que funcionara bajo CP/M, un sistema muy popular en la época (ver nota Gary Kildall) y renombraron el producto como dBase II. El producto tuvo mucho éxito con CP/M y en 1982, Jeb Long, co-desarrollador con Ratcliff del original Vulcan, lo adaptó para IBM PC con DOS, y el éxito fue aún mayor.

Ratcliff inicialmente aspiraba a recibir US$100 mil, pero terminó ganando millones.

En 1984, la facturación de Ashton-Tate llegó a los US$40 millones anuales, y junto con Lotus y Microsoft, pasó a formar el trío de las tres empresas de software para PC más importantes del sector.

Pero todo terminó abruptamente. El 10 agosto de 1984, George Tate apareció muerto sobre su escritorio. La causa de la muerte habría sido por exceso en el consumo de cocaína.

Fuente: http://www.elpais.com.uy/suple/tecno/07/01/19/sptecno_260000.asp

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