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Caminata de la playa de Santa Barbara de Yitang Zhang

Lugares para reflexionar...

Las grandes ideas tienen una forma de aparecer en entornos inusuales, lejos de una oficina o de una pizarra. Meses atrás, Quanta Magazine se propuso fotografiar a algunos de los científicos y matemáticos más destacados del mundo en sus lugares favoritos para pensar, manipular y crear. Esta serie explora el papel de los espacios acariciados - públicos o privados, de sobra o apretados, dentro o fuera - en la limpieza de un camino a la inspiración.


Caminata de la playa de Santa Barbara de Yitang Zhang
Yitang Zhang en la playa contigua a la Universidad de California, Santa Bárbara, después de rascar una función en la arena relacionada con su trabajo actual sobre el problema de los ceros de Landau-Siegel. Crédito de la imagen: Ryan Schude para Quanta Magazine

Por Michael Moyer, Olena Shmahalo y Lucy Reading-Ikkanda, para Quanta Magazinne Agosto 21 de 2017


Como adolescente durante la Revolución Cultural en China, a Yitang Zhang no se le permitió asistir a la escuela secundaria. Más tarde, a los 30 años, trabajó en Estados Unidos y, a veces, dormía en su automóvil. Pero Zhang siempre creía que algún día resolvería un gran problema de matemáticas. Sin embargo, a pesar de convertirse en uno de los mejores estudiantes de matemáticas de China y completar su doctorado en la Universidad de Purdue en Indiana, durante siete años Zhang no pudo encontrar trabajo como matemático. En un momento, trabajó en el restaurante sándwich Subway de un amigo para pagar las facturas.

"No tuve suerte", dijo Zhang, quien es increíblemente reservado y seguro de sí mismo, a Quanta en una entrevista en 2015.

A los 44 años, después de ser finalmente contratado para enseñar matemáticas en la Universidad de New Hampshire, volvió su atención a la teoría de números, un tema que había amado desde la infancia. Analizó problemas en su cabeza durante largos paseos cerca de su casa y la universidad. En la década de los cincuenta, mucho más allá de lo que muchos matemáticos consideran sus primeros años (de hecho, la Medalla Fields se otorga a los matemáticos menores de 40 años), comenzó a tratar de probar la conjetura de los primos gemelos, que predice un número infinito de pares de números primos que tienen una diferencia de dos, como 5 y 7, 29 y 31, y 191 y 193. Nadie había sido capaz de probar esto en más de 150 años, y los teóricos del número superior ni siquiera podía probar la existencia de una brecha primaria limitada cualquier tamaño finito.

En 2013, a los 58 años, Zhang publicó su prueba de una brecha primaria limitada por debajo de los 70 millones en una de las revistas más prestigiosas del mundo, los Annals of Mathematics. Los árbitros del periódico escribieron que Zhang, que había sido desconocido por los matemáticos establecidos, había demostrado ser "un teorema histórico en la distribución de los números primos".

Zhang se convirtió en una sensación nocturna entre los matemáticos y en los medios populares. Dió charlas en todo el mundo y recibió el Premio Ostrowski, el Premio Cole, el Premio Rolf Schock y una beca MacArthur. Zhang, el reticente matemático que nadie había querido contratar, recibió múltiples ofertas de trabajo y decidió unirse a la facultad de la Universidad de California, Santa Bárbara, en 2015.

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Crédito de la imagen: Ryan Schude para Quanta Magazine

"Espero poder resolver algunos problemas más importantes como este", dijo Zhang en su entrevista de 2015. Aun cuando otros matemáticos trabajan para acercar la brecha primaria acotada a dos, Zhang ha seguido adelante, volviendo a su trabajo en la elusiva conjetura de ceros de Landau-Siegel.

Zhang reflexiona sobre esta pregunta aparentemente insoluble en tranquilos paseos por la playa. Después de participar en la sesión de fotos de Quanta el invierno pasado, Zhang dijo simplemente: "Me encanta vivir y hacer mi investigación en el área de Santa Bárbara".



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