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Descubren en Marte un antiguo microhábitat hidrotermal potencial

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Un equipo dirigido por geólogos planetarios de la Universidad Brown ha descubierto montículos de un mineral depositado en un cono volcánico hace menos de 3.500 millones de años, que denotan un pasado cálido y húmedo y que pueden conservar evidencias de uno de los microambientes habitables más recientes de Marte.

Las observaciones de la sonda Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA permitieron a los investigadores identificar el mineral como sílice hidratada, una evidencia de que el agua estuvo presente durante una época. Ese hecho y la ubicación de los montículos sobre los flancos de un cono volcánico, proporcionan la mejor evidencia encontrada hasta ahora en Marte de un depósito intacto de un ambiente hidrotermal como por ejemplo el proporcionado por una fumarola de vapor o una fuente termal. En la Tierra, tales ambientes pudieron proporcionar el hábitat para algunas de las primeras formas de vida.

El calor y el agua necesarios para crear este depósito probablemente hicieron de ésta una zona habitable, tal como indica J.R. Skok, del equipo de investigación que ha hecho este hallazgo. Si la vida existió allí, éste sería un lugar prometedor en el que un análisis paleontológico podría desvelar vestigios fósiles de vida marciana.

Este hallazgo se suma a la acumulación de evidencias demostrando que en algunos momentos y lugares, Marte albergó entornos favorables para la vida microbiana. El citado depósito está ubicado en la zona volcánica conocida como Syrtis Major.


Otras concentraciones de sílice hidratada ya fueron identificadas anteriormente en Marte, incluyendo una zona casi pura encontrada por el robot explorador Spirit de la NASA en 2007. Sin embargo, ésta es la primera vez que se encuentra sílice hidratada en un entorno intacto que indica claramente el origen del mineral.

La sílice puede ser disuelta, transportada y concentrada por vapor o agua a temperatura elevada. La sílice hidratada identificada mediante espectrometría en puntos de las laderas indica que los manantiales de aguas termales o las fumarolas alimentadas por el calor subterráneo crearon estos depósitos. Los depósitos de sílice alrededor de las fumarolas hidrotermales en Islandia están entre los mejores análogos marcianos en la Tierra.

La zona habitable habría sido el interior de los conductos de agua caliente o sus inmediaciones.



FUENTE:
http://www.solociencia.com/astronomia/10120903.htm