Muere solitario George

Ecuador y el mundo perdieron ayer a uno de los animales más emblemáticos de la época contemporánea. La tortuga George, también llamada ‘Solitario George’, murió en la madrugada, con lo que la especie Chelonoidis abingdoni se extinguió para siempre. George, el último ejemplar vivo de la subespecie de tortuga gigante de la isla Pinta, fue encontrado sin vida en su corral por su cuidador Fausto Llerena, empleado del Parque Nacional Galápagos, a las 08:00. En la víspera el reptil no presentó novedades que alertaran sobre su deceso.


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La tortuga generó la curiosidad científica al ser descubierta en la isla Pinta en 1972, cuando se creía que la subespecie de este lugar estaba extinta. Las crónicas dicen que el estudiante Manuel Cruz fue su descubridor, aunque también hay versiones que atribuyen su providencial hallazgo a cazadores de cabras. Desde entonces el quelonio ha sido parte del programa de crianza en cautiverio del Parque, en la isla Santa Cruz. Los esfuerzos por lograr que se apareara con tortugas de otras subespecies del archipiélago recibieron amplias cobertura en todo el mundo, incluyendo los medios científicos. Incluso ingresó al Libro Guiness de los Records como el animal más especial, aunque también pasó a ser uno de los símbolos de la lucha contra la depredación, tan difundido como el panda. El director de la entidad, Edwin Naula, dijo que se ejecutaron diferentes iniciativas para intentar reproducirlo, inicialmente con hembras de la especie de volcán Wolf de la isla Isabela, con quienes consiguió aparearse en el 2008 después de 15 años de convivencia; pero lamentablemente los 16 huevos que pusieron sus parejas resultaron inviables.
Muere solitario George

En el 2009 aparecieron otros cinco huevos, pero tampoco hubo proceso embrionario. También se utilizaron técnicas de inseminación artificial. Se habían tomado muestras de 1 600 tortugas de la subespecie de Isabela en búsqueda de un híbrido. Posteriormente se colocaron en su corral hembras de la especie de la isla Española, genéticamente más cercana, pero tampoco hubo éxito. Ese fue el último harem de George antes de morir. Esto se lo hacía incluso con el temor de que George, a la larga, no fuera el padre de alguno de los huevos, pues los reptiles tienen la habilidad de guardar esperma por largos períodos de tiempo. También fue célebre la recompensa de USD 10 000 que se ofreció para los zoólogos de todo el planeta que encontrasen una hembra con la cual George lograra reproducirse. Se esperaba que hubiera una hembra de su especie entre los ejemplares que los miles de ejemplares sacados de Galápagos y que están en zoológicos y colecciones privadas en el exterior. Antes del establecimiento del Parque, era sencillo llevarse una tortuga. Cuatro de las 14 especies de tortugas gigantes de las Islas Galápagos -que ayudaron a Charles Darwin a desarrollar su teoría de la selección natural- se han extinguido en las últimas décadas por culpa de la caza y la competencia por los alimentos que sufrieron por cientos de cabras introducidas allí en la década de los 50.

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