Una palanca de mando o joystick (del inglés joy, alegría, y stick, palo) es un dispositivo de control de dos o tres ejes que se usa desde una computadora o videoconsola hasta un transbordador espacial o los aviones de caza, pasando por grúas.

Se suele diferenciar entre joysticks digitales (que leen cuatro interruptores encendido/apagado en cruceta situada en la base más sus combinaciones y los botones de acción) y joysticks analógicos (que usan potenciómetros para leer continuamente el estado de cada eje, y además de botones de acción pueden incorporar controles deslizantes), siendo estos últimos más precisos.


joystick o palanca de mando
Elementos de un joystick:
1 Mango
2 Base
3 Botón de disparo
4 Botones adicionales
5 Interruptor de autodisparo
6 Palanca
7 Botón direccional
8 Ventosa



Historia
Los joystick se utilizaban originalmente para controlar los alerones y el plano de profundidad de una aeronave. El nombre joystick parece deberse al piloto francés de principios del siglo XX Robert Esnault-Pelterie.1 También se atribuye a los pilotos Robert Loraine y James Henry Joyce. El joystick en sí mismo estaba presente en los primeros aviones, aunque su origen mecánico sigue siendo incierto.2

El primer joystick eléctrico de dos ejes probablemente fue inventado en 1944 en Alemania. Se desarrolló para controlar la bomba guiada Henschel Hs 293. El joystick era utilizado por el operador para dirigir el misil hacia su blanco por control de radio. El joystick constaba de interruptores encendido/apagado en lugar de sensores analógicos, por lo que se le podría considerar el primer joystick digital. La señal se transmitía al misil mediante un cable fino.

Esta idea fue aprovechada por los científicos del Heeresversuchsanstalt en Peenemünde. Una parte del equipo del programa alemán de cohetes desarrollaba el misil Wasserfall, sucesor del cohete V-2, el primer misil tierra-aire diseñado para derribar aviones enemigos. El equipo de desarrollo del Wasserfall modificó el sistema de control para convertir la señal eléctrica a señales de radio que se transmitían al misil, eliminando la necesidad del cable.

Los primeros joystick de máquina recreativa de salón, o máquina arcade, eran joysticks digitales porque el estándar de conexión de las placas de circuitos de estas máquinas mayoritariamente usado, llamado Jamma, que conecta a los diferentes periféricos de la carcasa (monitor, botonera, ranura para monedas...) solo detecta pulsaciones abierto/cerrado, por lo cual los joystick deben ser de este tipo. Al evolucionar las recreativas a la par que los ordenadores y videoconsolas comenzaron a aparecer controles de tipo analógico.



usb

Joystick con un sólo botón, de los años 1980




Joystick con un sólo botón, de los años 1980.
Las primeras consolas Pong usaban potenciómetros pero la videoconsola Atari 2600 estableció lo que sería el estándar mayoritariamente usado (con variaciones) de joystick digital de dos ejes más un botón de fuego, combinado con una pareja de potenciómetros (para usar con paddles/mouse/trackball). Por el otro lado, el Apple II introdujo el joystick analógico con conector de 9 pines, que fue adoptado por el IBM PC pero con conector de 15 pines. Sólo unos pocos ordenadores de 8 bits utilizaron su propia variación del joystick analógico. Por su parte Nintendo introdujo con su videoconsola Nintendo Entertainment System la primera interfaz propietaria con señales multiplexadas, que con variaciones propietarias en cada consola y generación ha sido el sistema utilizado en las videoconsolas hasta la aparición del USB.


Apple utilizó la interfaz Apple Desktop Bus como método de conexión de joysticks analógicos y digitales y gamepads en los Apple Macintosh (notablemente caros por las pocas cantidades fabricadas), hasta que la aparición del iMac marcó el paso a USB.


joystick

Conectores.





El joystick en el IBM PC

Antiguamente, para poder conectar el joystick al Compatible PC, éste debía disponer de un adaptador para juegos, que es un puerto con un conector de 15 pines tipo D. Este puerto, por lo general debía agregarse a la computadora mediante una tarjeta de expansión especial, o una que posea múltiples funciones, como por ejemplo la de sonido, que además tiene un adaptador de este tipo, ya que normalmente también era usado en conexiones MIDI. Este adaptador puede reconocer hasta cuatro interruptores y cuatro entradas resistivas. Los interruptores generalmente son botones que permiten efectuar funciones determinadas por el programa que se esté ejecutando. Las entradas resistivas son potenciómetros acoplados a dispositivos mecánicos que simulan un mando real, tales como palancas o timones, en el caso de los simuladores de vuelo. Estos joystick los podemos definir como analógicos, ya que la señal enviada por este puerto para las palancas de posición eran valores analógicos (asociados a la resistencia) que habían de ser calibrados.

Los joystick para PC actuales se conectan a la computadora a través del puerto USB 2.0, mandando señales digitales a través de este puerto, que han de ser interpretadas por su correspondiente controlador, por lo tanto se ha eliminado la limitación de palancas y botones, pudiendo ser el dispositivo diseñado con tantos botones o palancas como el fabricante determine. La tecnología USB ha permitido también utilizar mandos de videoconsola como los de las PlayStation en el PC con el adaptador adecuado.


mando

Joystick de máquina arcade.



Asistencia a discapacitados
Ciertos tipos especiales de joysticks se utilizan en las computadoras modernas con interfaz USB como sustitutos del ratón como dispositivo apuntador, para personas afectadas por parálisis cerebral, distrofia muscular, esclerosis lateral amiotrófica, artrogriposis congénita.

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