WR 104
Wolf-Rayet 104



Para entender qué es este cañon tenemos que entender primero que es una estrella Wolf-Rayet.


Las estrellas Wolf-Rayet proceden de las estrellas más masivas y brillantes de todas, las estrellas de tipo espectral O.


Un Cañon Apunta a la Tierra



Dichas estrellas poseen unos vientos estelares tan potentes que conllevan una rápida pérdida de masa, de modo que al final de la vida de una estrella con masa inicial de unas 100 masas solares puedan quedar sólo unas 8 masas solares. La masa mínima que puede tener una estrella para convertirse en una Wolf-Rayet varía según los diversos modelos de evolución estelar utilizados, pero un artículo reciente establece, para el caso de estrellas sin rotación, unas 37 masas solares, y para las que rotan, 22 masas solares. Una estrella Wolf-Rayet empieza siendo de tipo espectral WN tardío (WN9). Dichas estrellas son bastante parecidas en luminosidad y temperatura a sus progenitoras. Al ir perdiendo masa, la estrella se va empequeñeciendo y, aunque su temperatura vaya aumentando al ir mostrando capas internas más calientes dicho aumento de temperatura no es suficiente para compensar la disminución de brillo, de modo que la luminosidad de la estrella disminuye (a diferencia de lo que ocurre en estrellas poco masivas como el Sol, que en sus estadios finales de evolución son más brillantes que en los iniciales). Llega un momento en que la estrella se convierte en una Wolf-Rayet rica en carbono (WC) o en oxígeno (WO), que acaba por estallar como supernova.


Ahora volvamos al cañon que apunta a la Tierra, a partir de ahora lo llamaremos WR 104.

WR 104 es una estrella en la constelación de Sagitario. Es una estrella de Wolf-Rayet de tipo espectral WCvar muy caliente y masiva, con una masa aproximada de 25 masas solares y un diámetro unas 3 veces mayor que el del Sol que emite un fuerte viento estelar.
La característica más notable de WR 104 es que el polvo que fluye de la estrella forma una especie de molinete que gira junto a la estrella cada 220 días, lo que ha hecho que se la llame Estrella Espiral


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Se piensa que WR 104 es un sistema binario en donde una estrella de tipo OB, también masiva y luminosa, acompaña a la estrella de Wolf-Rayet. Esta estrella de tipo OB emite a su vez un fuerte viento estelar, que al chocar con el viento de la estrella de Wolf-Rayet forma un frente de choque que comprime el material que fluye, creando un entorno más denso y algo menos caliente en donde el polvo puede existir. El movimiento orbital del sistema es lo que produce la forma espiral. El período orbital del sistema puede ser de 241,5 ± 0,5 días.


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WR 104 es una estrella que ha causado cierta polémica debido a la ubicación de sus ejes respecto a la Tierra. Al ser una estrella supermasiva, concluirá sus dias de forma extremadamente violenta y luminosa en un final conocido como supernova. Cuando una estrella de este tipo muere, en la explosión que se genera, el material que formaba el cuerpo de la estrella se aplana y genera una especie de disco de material estelar. Los ejes de la estrella quedan como única salida para el material que logre escapar formando un chorro de energía sumamente potente y de unos dos segundos de duración, conocido como explosión de rayos gamma; la energía de este chorro será igual o mayor que la energía producida por nuestro Sol en toda su vida, liberada tan sólo en ese pequeño espacio de tiempo.


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Ilustración artística de un brillante brote de rayos gamma en una región de formación estelar. La energía de la explosión se proyecta en dos chorros estrechos con direcciones opuestas.



En un escenario hipotético en el que WR 104 hubiera colapsado en el pasado y su luz nos llegará hoy, competiría en brillo desde nuestro cielo con nuestro Sol; entre dos y tres días después, un increíble chorro de radiación extremadamente energético chocaría con la Tierra destruyendo casi por completo nuestra capa de ozono dejando a la vida en la Tierra totalmente expuesta a la radiación ultravioleta emitida por nuestro Sol, causando una potencial extinción masiva. Se piensa que si WR 104 explota como una supernova isotrópica, el impacto sobre la biosfera terrestre probablemente sea insignificante; sin embargo, en el caso de una explosión muy anisotrópica, los efectos pueden ser significativos si la Tierra se encuentra alineada ≤12º respecto al eje de salida del chorro, incluso a una distancia de 2000 parsecs. Actualmente ciertos estudios revelan que uno de los ejes de la WR 104 apunta aproximadamente hacia nosotros.


Esta estrella se encuentra a 8000 años luz de nosotros.