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Hellen Keller , quien fue ?

Helen Adams Keller
Alabama, 27 de junio de 1880 - Connecticut, 1 de junio de 1968 , fue una escritora, oradora y activista política sordociega estadounidense. A la edad de 19 meses, sufrió una grave enfermedad que le provocó la pérdida total de la visión y la audición.1 Su incapacidad para comunicarse desde temprana edad fue muy traumática para Helen y su familia, por lo que estuvo prácticamente incontrolable durante un tiempo.2Cuando cumplió siete años, sus padres decidieron buscar una instructora y fue así como el Instituto Perkins para Ciegos les envió a una joven especialista, Anne Sullivan, que se encargó de su formación y logró un avance en la educación especial. Continuó viviendo al lado de Sullivan hasta la muerte de esta en 1936.
Después de graduarse de la escuela secundaria en Cambridge, Keller ingresó en el Radcliffe College, donde recibió una licenciatura, convirtiéndose en la primera persona sordociega en obtener un título universitario.3 4 Durante su juventud, comenzó a apoyar al socialismo y en 1905, se unió formalmente al Partido Socialista.5 A lo largo de toda su vida, redactó una multiplicidad de artículos y más de una docena de libros sobre sus experiencias y modos de entender la vida, entre ellos La historia de mi vida (1903) y Luz en mi oscuridad ( sobre Emanuel Swedenborg ) (1927).1
Keller se convirtió en una activista y filántropa destacada; recaudó dinero para la Fundación Americana para Ciegos, fue miembro del Industrial Workers of the World6 —donde escribió desde 1916 a 1918— y promovió el sufragio femenino, los derechos de los trabajadores, el socialismo y otras causas relacionadas con la extrema izquierda, además de ser una figura activa de la Unión Estadounidense por las Libertades Civiles tras cofundarla en 1920. En 1924, se apartó de la actividad política para enfocarse en la lucha por los derechos de las personas con discapacidades y realizó viajes por todo el mundo ofreciendo conferencias hasta 1957. Por sus logros, el presidente estadounidense Lyndon Johnsonle otorgó la Medalla Presidencial de la Libertad en 1964.7 Desde 1980, por decreto de Jimmy Carter, el día de su natalicio es conmemorado como el «Día de Helen Keller».8 Su vida ha sido objeto de variadas representaciones artísticas, tanto en cine, teatro y televisión, destacándose particularmente The Miracle Worker.
Primeros años

Helen Keller a la edad de 7 años.
Helen Keller nació con la capacidad de ver y oír16 y alrededor de su primer año de vida, comenzó a caminar.22 Tenía una excelente visión, a tal punto que era capaz de distinguir fácilmente un alfiler caído en el suelo.22 Según su madre, fue capaz de decir algunas palabras a la edad de seis meses; logró balbucear «hola» y en una oportunidad irrumpió una reunión solicitando «té, té, té».22 Algunas palabras, entre ellas «agua», fueron retenidas en su memoria incluso después de su enfermedad.2
A la edad de 19 meses, sufrió una grave patología que los médicos de la época llamaron congestión cerebro-estomacal, aunque especialistas modernos sugieren que pudo haber sido escarlatina, sarampión o meningitis.16 7 Un pediatra pensó que su vida corría peligro y se sorprendió gratamente al observar que los picos de fiebre descendieron luego y por consiguiente, logró recuperarse.7 Sin embargo, la enfermedad dejó secuelas importantes a su paso: la pérdida total de la audición y la visión.16 Tras ello, se convirtió en una niña tiránica, vanidosa y demandante que se enfurecía con facilidad. Su enojo producido por sentirse diferente de otras personas se convirtió en ataques de furia al comprobar que los demás utilizaban la boca para comunicarse, y no gestos.2
Helen pasó sus primeros años en la granja de su familia, donde disfrutaba de caminar alrededor de los jardines y estar en contacto con los animales de ahí. Durante el período previo a la llegada de Sullivan, no era capaz de comunicarse con su familia aunque expresaba sus deseos mediante gestos.23 Para la edad de 7 años, Helen utilizaba aproximadamente 60 signos caseros.24 A pesar de su falta de audición y visión, tenía como asidua compañera a la hija de la cocinera, Martha Washington,25 una niña de color seis años mayor con la que solía entretenerse a diario.
A la edad de cinco años, la familia Keller se mudó de hogar. A pesar de que dudaban que Helen fuera susceptible de instrucción, en 1886 su madre Kate, inspirada en el libro de viaje Notas de América de Charles Dickens, donde Laura Bridgman (una mujer sordo ciega) logra instruirse gracias a Samuel Howie, envió a su hija a Baltimore acompañada de su padre a pedir el consejo del médico especialista en nariz, garganta y oído, J. Julian Chisolm.2 Él les recomendó a Alexander Graham Bell, que estaba trabajando con niños sordos en Washington. Bell, por su parte, los derivó al Instituto Perkins para Ciegos, la escuela en el sur de Boston donde Bridgman había sido educada.7 Michael Anagnos, director de la escuela, le solicitó a Anne Sullivan, una exestudiante de 20 años con discapacidad visual, que se convirtiera en la instructora de Keller
La llegada de Anne Sullivan[editar]

Helen Keller junto a Anne Sullivan en 1888.
Sullivan, una discapacitada visual graduada del Instituto Perkins para Ciegos, llegó a la casa de Helen en marzo de 1887.26 En su autobiografía, Keller diría: «Me maravillo al pensar en los inconmensurables contrastes que había entre las dos vidas que reunió ese encuentro».27 Inmediatamente, Sullivan solicitó una habitación separada para facilitar la comprensión de los conocimientos de Helen7 y comenzó a enseñarle a comunicarse por medio del deletreo de palabras en su mano.28 Al principio se resistió ya que no entendía que había una única palabra asignada para cada objeto. De hecho, cuando trató de enseñarle la palabra «taza», Helen se frustró tanto que rompió su muñeca.2 Durante un mes, no fue capaz de distinguir la diferencia entreverbos y sustantivos, pero sí comprendió que existía una relación entre las palabras y los objetos rápidamente. Con el paso de los días, aprendió a formar frases y deletrear por el mismo procedimiento algunas palabras y verbos tales como «alfiler», «sombrero», «levantarse», «sentarse» y «andar».2
Según Keller, en muchas ocasiones el aprendizaje de nuevas palabras revivía en su mente una imagen olvidada producto de alguna sensación.2 Fue por esa época que comenzó a percibir ideas abstractas al comprender que la palabra también podía designar un sentimiento. Desde un comienzo, Sullivan mantuvo la regla de dirigirse hacia ella como cualquier otro niño, con la diferencia de que en lugar de pronunciar palabras, las deletreaba en su mano.2 Si Helen era incapaz de hallar las palabras justas para la expresión de sus pensamientos, su instructora las suplía o las respondía por sí misma.2
A diferencia de los sordos, los niños comunes aprenden las palabras por imitación y las conversaciones del entorno estimulan su inteligencia, le sugieren objetos y lo llevan a expresar espontáneamente sus propios pensamientos.2 La repetición de las palabras era un mecanismo fundamental para Sullivan, quien a su vez le enseñó a Helen con gran dificultad a tomar parte en las conversaciones mediante el deletreo de palabras en las manos. Años más tarde, Keller elogiaría a Sullivan por su «particular comprensión, inteligencia y tacto amable».2
El siguiente desafío para Helen fue aprender a leer. Luego de lograr un deletreo fluido, Sullivan le proporcionó pequeños cartones con letras en relieve con los que ordenaba palabras formando oraciones cortas. Helen recordó un ejercicio en su autobiografía: «Por ejemplo, después de haber hallado los cartoncitos con las palabras "la muñeca está en la cama", yo colocaba cada palabra sobre su objeto; luego metía la muñeca en la cama con estas palabras a su lado... Esto constituía una frase, y asociaba en mi mente las ideas de las cosas expresadas por las palabras con el acto complejo que en conjunto revelaban».2 Posteriormente, Helen recibió clases de aritmética, zoología y botánica con ayuda de su maestra, quien le enseñó a contar por medio de operaciones ensartadas por grupos.
Tres meses después del inicio de su formación, fue capaz de leer y escribir mediante el sistema braille y poco después, de utilizar el lápiz. Estaba tan fascinada con la lectura que por las noches solía tomar libros escritos en braille para leerlos bajo las sábanas de su cama.2 Como resultado del trabajo de Sullivan, el carácter de Helen cambió rotundamente, llegando a ser más civilizada y amable. También aprendió a leer los labios de las personas mediante el tacto de los mismos, sintiendo el movimiento y las vibraciones.28 Anagnos quedó tan sorprendido con el avance de Helen que escribió algunas notas al respecto. Fue así como su nombre comenzó a aparecer en las primeras páginas de sus publicaciones.7
Educación secundaria[editar]


Arriba: Helen Keller a principios de los años de 1890.
Abajo: Keller junto a Alexander Graham Bell, 1902.
Sullivan acompañó a Keller durante 49 años hasta su muerte. En mayo de 1888, ambas se trasladaron al Instituto Perkins para Ciegos en Boston. Ahí, Helen entabló amistad con todos los niños ciegos: «Imposible me sería expresar cuánta fue mi alegría, viendo que todos comprendían el alfabeto manual», confesó en su autobiografía.29 Además, aprovechó su estadía para visitar Bunker Hill, donde recibió su primera lección de Historia.2
Cuando tenía 10 años, conoció a la sordociega noruega Ragnhild Kåta, que había logrado aprender a hablar. Helen estaba ansiosa por alcanzar ese objetivo a pesar de que la familia trató de disuadirla por temor a que experimentara una profunda frustración en caso de no poder concretarlo. A pesar de eso, Sullivan condujo a Keller con la educadora Sarah Fuller, la directora de la Escuela para Sordos Horace Mann que se dedicaba a ayudar a hablar a personas con dicha discapacidad.30Fuller le proporcionó once lecciones,16 utilizando un método llamado Tadoma desarrollado a partir de Graham Bell, en el cual presionaba sus dedos sobre la garganta del aprendiz y emitía un sonido, mientras que este sentía la posición y forma que la lengua de Fuller tomaba al hablar, y la imitaba.31 Más tarde, Helen practicó este método de forma independiente con Sullivan a su lado y finalmente, fue capaz de articular su garganta para pronunciar palabras, aunque su voz al final de su vida continuaba siendo de díficil entendimiento para las personas.16
En 1891, se produjo un incidente que llevó al deterioro de las relaciones entre los directivos del centro Perkins y Keller. El 4 de noviembre de ese año le envió como regalo de cumpleaños a Anagnos una historia corta que ella misma había escrito llamada The Frost King. Anagnos quedó fascinado y decidió publicarla en la revista de la institución. Sin embargo, luego descubrió que la historia era exactamente igual a una de la escritora infantil Margaret Canby, por lo que se sintió engañado. Al parecer, Helen había leído el relato años antes y al momento de escribir The Frost King, se basó completamente en él inconcientemente. La acusación de plagio fue muy hiriente para Helen y su maestra Anne, por lo que en 1892 abandonaron el instituto Perkins. La explicación dada fue que la mente de Helen pasó por un proceso de criptomnesia, fenómeno por el cual se produce una alteración de la memoria consistente en evocar un recuerdo y no reconocerlo como tal, de manera que la idea parece nueva y personal.3 Este tipo de fenómenos se suele dar en los casos de plagio involuntario, donde el sujeto cree haber elaborado algo por primera vez mediante una combinación inédita de estímulos, pero en realidad era una idea recuperada tal y como fue almacenada en la memoria del individuo. Según Anne Sullivan, el relato de Canby llegó a manos de Helen en 1888 durante una visita a su amiga Sophia Hopkins, que tenía una copia del mismo.32 Mark Twain, quien admiraba profundamente a Keller, definió a la historia como «completamente idiota y grotesca» en 1903.33 Afortunadamente, Helen fue perdonada por Perkins décadas después y continuó colaborando con la institución mediante la donación de libros en braille a la biblioteca e incluso, estuvo presente cuando el edificio Keller-Sullivan se convirtió en la sede del Programa de Sordoceguera de la escuela en 1956.34
Posteriormente, dejó de asistir a clases en escuelas y se dedicó a estudiar con Sullivan y profesores particulares. El éxito de su formación se debió no solo a su voluntad sino también a la mejora del bienestar económico de los Keller, que podían permitirse el lujo de contratar a profesores y establecerla en colegios privados.35 En 1894, Helen y Anne ayudaron a Juan D. Wright y al Dr. Thomas Humason en el establecimiento de una escuela para sordos en Nueva York. En ese año, asistió a la Escuela para Sordos Wright-Humason, donde concurrió hasta 1896 para luego matricularse en la escuela de señoritas de Cambridge enMassachussets. Era acompañada siempre por Sullivan, quien le ayudaba con las tareas y la lectura de libros,35 incluso luego de su admisión para continuar una carrera universitaria en el Radcliffe College.26
Estudios universitarios y formación de creencias[editar]

Helen Keller al momento de su graduación, 1904.
Keller llevó a cabo pruebas preliminares para ingresar en el Radcliffe College desde el 29 de junio al 3 de julio de 1897.36 Su sueño desde la infancia era poder ir a la universidad.16 Si bien pasó correctamente los exámenes, por recomendación de sus profesores se incorporó recién a la institución en 1900.37 Sus estudios fueron financiados por el magnate de la Standard Oil, Henry Huttleston Rogers, y su esposa Abbie, a quienes había conocido por intermedio de Mark Twain.35 En la universidad, Helen se enfrentó a nuevos retos: sus manuales de capacitación debieron ser impresos en braille y las clases estaban repletas de gente, aunque los profesores mantuvieron una atención especial para con ella, especialmente con las asignaturas con las que tenía mayor dificultad, álgebra y geometría.38
Radcliffe tuvo una gran influencia en la formación de su ideología política izquierdista.35 Comenzó a interesarse por los derechos de los trabajadores cuando leyó que el mayor porcentaje de ciegos se hallaba en los estratos bajos de la población debido a las precarias condiciones laborales en las fábricas.35 Posteriormente, se relacionó con movimientos socialistas femeninos y apoyó las causas de Emmeline Pankhurst.39 Su origen sudista jugó un papel controvertido en sus opiniones políticas a pesar de que siempre se manifestó en contra de la esclavitud;10 el padre de Keller era un sudista «típico» y afirmó hasta el final de su vida que los negros no eran personas.40 Su madre tenía una visión política más inclinada al liberalismo.41
Mientras cursaba sus estudios, Keller comenzó a escribir sus primeras obras. Su autobiografía, La historia de mi vida, fue publicada por primera vez en el Ladies' Home Journal39 y en 1903, fue editada en formato libro.16 La mayoría de los críticos elogiaron su obra42 y posteriormente fue traducida a 50 idiomas y varias veces reimpresa en inglés.16 43
Keller se graduó con honores de la universidad en 1904, convirtiéndose en la primera persona sordociega en obtener un título de grado.7 En el mismo año, Sullivan contrajo matrimonio con John Macy, un socialista acérrimo con el que Keller leyó la obra filosófica de H. G. Wells, que fortaleció aún más sus puntos de vista socialistas.35 Luego, se inclinó por la bibliografía de Marx y Engels, experiencia sobre la que comentó: «Es como si hubiera estado dormida y despertado en un nuevo mundo».5 En 1905, Keller se afilió formalmente al Partido Socialista, lo que provocó que su imagen descendiera drásticamente en Estados Unidos y se convirtiera en objeto de críticas y ridiculizaciones.35 Los periodistas en este sentido señalaron que Keller no podía analizar objetivamente la política como consecuencia de su discapacidad.39

Helen Keller, c. 1912.
Luego de finalizar la universidad, Keller, Sullivan y Macy se trasladaron a una nueva vivienda en Forest Hills, donde escribió varios libros: El mundo en el que vivo, Canción del muro de piedra y Fuera de la oscuridad.42 Paralelamente, mantuvo una correspondencia asidua con el filósofo y pedagogo austríaco Wilhelm Jerusalem, que fue uno de los primeros en descubrir su talento literario.44 39 En 1912, concedió el primer reportaje de su vida a Ernest Gruening. Luego, se unió al Industrial Workers of the World,39 alegando en una entrevista de 1916 que el Partido Socialista era «demasiado lento... se hunde en el pantano político».5 Keller se incorporó a la vez a organizaciones reconocidas por su lucha contra el racismo en Estados Unidos, incluyendo la National Association for the Advancement of Colored People.26
La relación entre John Macy y Anne Sullivan fue deteriorándose cada vez más en los últimos años, y en 1914 se separaron formalmente.45 Sin embargo, no llevaron a cabo los trámites de divorcio y al momento de la muerte de Macy en 1932, aún figuraba como casada. Si bien Keller nunca contrajo matrimonio, en una ocasión en la que Sullivan estaba enferma y su nueva ayudante Polly Thomson se hallaba de vacaciones, el secretario Peter Fagan comenzó a ayudarla en su rutina diaria por la ausencia de ambas. Fagan se sintió atraído por Keller a tal punto que se le insinuó y le propuso casamiento, lo que generó en Keller incomodidad y felicidad a la vez. En su autobiografía, relató: «Su amor fue un sol radiante que brillaba ante mi impotencia y aislamiento». Su familia reprobó la unión ya que consideraban que una persona con discapacidad no podía casarse.42 La sociedad de la época no estaba preparada para aceptar un matrimonio de ese tipo, en su opinión.46
Durante la Primera Guerra Mundial, Keller se opuso al ingreso de Estados Unidos al conflicto bélico y fundó la organización Helen Keller International (HKI), que se dedica a realizar investigaciones sobre la visión, la salud y la nutrición.47 En 1917, se manifestó a favor de la Revolución Rusa y las políticas de Lenin35 y en 1918, participó en la creación de la Unión Estadounidense por las Libertades Civiles, cuyo propósito es defender y preservar los derechos individuales y las libertades garantizadas a cada persona por la Constitución y las leyes de los Estados Unidos.35Demostrando su apoyo a la campaña electoral del candidato socialista Eugene V. Debs, le envió correspondencia a la cárcel donde se hallaba bajo el cargo de sedición a causa de su oposición a la Primera Guerra Mundial.48
Años de posguerra y muerte de Sullivan[editar]

Helen Keller, c. 1920.
Keller se convirtió en una oradora y autora de fama mundial, y fue considerada a la vez una ferviente defensora de las personas con discapacidad.1 Opositora de Woodrow Wilson,49 mantuvo una postura pacifista a lo largo de su vida y tocó en sus escritos temas controvertidos como la prostitución y la sífilis (una de las causantes de la ceguera).50 51 Luego de unirse al Partido Socialista, se dedicó realizar arduas campañas y escritos sobre la clase trabajadora, especialmente desde 1909 a 1921. Por otra parte, conoció personalmente a todos los presidentes de Estados Unidos desde Grover Cleveland a John F. Kennedy.52
Los periodistas que habían elogiado su valor e inteligencia antes de que se identificara como socialista ahora hacían hincapié en sus incapacidades; un editor del Brooklyn Eagle escribió que «sus errores surgieron por las limitaciones manifiestas en su desarrollo», a lo que Keller respondió en una carta: «En ese tiempo sus cumplidos hacia mi eran tan generosos que me sonrojo al recordarlos. Pero ahora que apoyo al socialismo me recuerda a mí y al público que soy ciega y sorda y especialmente responsable de errar. Debo haberme empequeñecido en inteligencia desde que lo conocí... ¡Oh, ridículoBrooklyn Eagle! Socialmente sordo y ciego, defiende un sistema intolerable, un sistema que es la causa de gran parte de la ceguera y sordera física que nosotros tratamos de prevenir».53

Helen Keller leyendo labios, enero de 1926.
Las actividades de Keller durante la guerra atrajeron a muchos cineastas. La idea de realizar un documental sobre su vida llegó por primera vez de la mano del escritor norteamericano Francis Trevlyan Miller. El rodaje se llevó a cabo en el estudio «Brunton» bajo la dirección de George Foster Platt y la colaboración de Lawrence Fowler y Arthur Todd.54 55 De acuerdo con Keller, el director tuvo que desarrollar un sistema especial para comunicarse con ella y requirió de la ayuda de Polly Thomson para que le tradujera sus palabras a Keller mediante el alfabeto manual.56 La película muda se tituló Deliverance y se estrenó en 1919.57
Durante los años de 1920, Keller comenzó a viajar por todo el país realizando conferencias en compañía de Sullivan.42 Luego de 1924, se retiró casi completamente de la actividad política para dedicarse al trabajo con personas de discapacidad visual,35 tarea que le fue facilitada al ingresar a la Fundación Americana para Ciegos. Ahí, no sólo sirvió como profesora sino también como activista por los derechos de las personas con ceguera,16 que a menudo eran incorrectamente educadas y puestas en asilos. Sus esfuerzos fueron un factor importante en el cambio de estas condiciones.42 En 1932, fue nombrada vicepresidente del Real Instituto para Ciegos en el Reino Unido.
Anne Sullivan, su compañera durante 49 años, murió en 1936 después de un período en coma, con Keller sosteniéndole la mano a su lado.58 Tras su deceso, Thomson y ella se mudaron a Westport, Connecticut.7 La muerte de Sullivan significó una pérdida severa para Keller,26 quien en 1929 había escrito: «Ofrezco una súplica temblorosa al Señor, porque si ella se va, voy a quedar realmente ciega y sorda».59
En 1937, Keller viajó a Japón, donde conoció la historia del perro Hachiko. Admitió que le gustaría tener un ejemplar de su raza y al cabo de un mes, se le obsequió un Akita Inu llamado «Kamikaze-go». Cuando murió de moquillo canino al poco tiempo, el gobierno japonés le otorgó a su hermano, «Kenzan-go», como regalo oficial por parte del Estado en julio de 1938. Se le atribuye a Keller el haber introducido y popularizado al akita en Estados Unidos gracias a estos dos ejemplares.60 En sus propias palabras, «nunca sentí la misma ternura por cualquier otro animal doméstico. Él (el akita) es amable, sociable y confiable».60
Vida posterior[editar]

Helen Keller junto a la actrizPatty Duke en 1961.
Entre 1946 y 1957, Keller visitó 35 países de Sudamérica, Europa y África, con las estadías financiadas por el Departamento y la Fundación Americana para Ciegos.26 En 1948, tres años después de los bombardeos atómicos, efectuó una visita aHiroshima y Nagasaki como parte de su programa de oposición a la guerra y se mostró encantada con la cálida bienvenida que recibió en estas ciudades.35 26 Finalizada la Segunda Guerra Mundial, visitó a soldados que habían perdido la vista o el oído durante el combate con el fin de ofrecerles contención y ánimo. Con la colaboración de Nella Henney, la biógrafa de Sullivan, ambas se dedicaron a editar sus memorias luego de su muerte. En 1954, participó en el rodaje del documentalHelen Keller in Her Story, dirigida por Nancy Hamilton y narrada por Katharine Cornell, que obtuvo el premio Óscar al mejor documental largo.61
Junto a Polly Thomson, viajó por todo el mundo y recaudó fondos para los ciegos. En 1957, Thomson sufrió un derrame cerebral del que no se recuperó y murió en 1960.3 Luego de su muerte, fue sustituida por Winnie Corbally, quien la acompañó el resto de su vida. En 1961, Keller sufrió una serie de derrames cerebrales que la obligaron a reducir sus apariciones públicas y actividades sociales; a pesar de eso, en 1964 concurrió a la ceremonia donde recibió la Medalla Presidencial de la Libertad, uno de los reconocimientos civiles más prestigiosos de Estados Unidos, por parte del presidente Lyndon Johnson.7 En 1965, fue incluida en el National Women's Hall of Fame durante la Feria Mundial de Nueva York. Keller falleció mientras dormía poco antes de su 88.º cumpleaños, a las 3.35 UTC-5 del 1 de junio de 1968, en su residencia deEaston, Connecticut. Se llevó a cabo un servicio memorial en la Catedral Nacional de Washington,42 donde sus cenizas fueron colocadas al lado de las de Sullivan y Thomson. Poco antes de morir, Keller había exclamado: «En estos oscuros y silenciosos años, Dios ha estado utilizando mi vida para un propósito que no conozco, pero un día lo entenderé y entonces estaré satisfecha».
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