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10 virus más letales de la historia








1.- Viruela: El virus Variola major (familia Poxviridae), causante de la viruela. Junto con el hambre, la insalubridad y las guerras, es uno de los asesinos de humanos más despiadado. Apareció hace unos 10, 000 años y alcanzó una distribución global. A finales del siglo XVIII provocaba 400, 000 muertes anuales entre los europeos (en este momento, el 10% de los niños suecos morían de viruela) y se cree que fue uno de los responsables de la desaparición de los aztecas y los incas, entre los que alcanzó una letalidad del 90%.

Aunque es un virus extremadamente peligroso, fue erradicado en 1979 gracias a una extensa campaña de vacunación y actualmente solo se conserva en dos instalaciones de alta seguridad (una en Estados Unidos y otra en Rusia) en previsión de que se utilice como arma biológica.


2.- La gripe: El virus de la gripe (o influenza, por la supuesta influencia de los astros, según se creía en el siglo XVI) surge de forma estacional y es capaz de causar entre 250, 000 y 500, 000 muertes al año.
En el siglo XX, tres epidemias de gripe causaron decenas de millones de muertos cuando aparecieron nuevas versiones del virus. Por ejemplo, la epidemia de gripe española de 1918 mató a un número comprendido entre los 20 y los 50 millones de personas.

Pertenece a la familia Orthomyxoviridae y es un virus grande, en la escala de los virus, con un tamaño de 80-120 nanómetros (un nanómetro es un millón de veces más pequeño que un milímetro). Está protegido por una envuelta externa en la que se enganchan dos proteínas importantes, la hemaglutinina (H) y la neuramidasa (N), que son las que le dan la denominación a los virus de la gripe. Por ejemplo, el H1N1 es el virus que tiene una hemaglutinina y una neuramidasa de tipo 1.


3.- El Sida: El síndrome de inmunodeficiencia adquirida (Sida) es la sexta causa de muerte a nivel global, solo por detrás de las dolencias respiratorias entre las enfermedades infecciosas más letales. Entre 1990 y 2010 las muertes provocadas por sida crecieron un 127% en el mundo desarrollado y un 439% en los países del tercer mundo. Cada minuto se infectan nueve personas de sida en el mundo, según el informe del Programa Conjunto de la ONU sobre el SIDA (ONUSIDA).

El VIH pertenece a la familia de los Retroviridae, que se caracteriza por tener una enzima llamada retrotranscriptasa, que convierte las moléculas de ARN en ADN, lo que le permite al virus integrar sus genes en los del genoma de la víctima (hospedador). El virus del Sida ataca a los linfocitos T y a otras células del sistema inmune y debilita al afectado frenta a otras amenazas.


4.- Hepatitis B: Según la OMS cada año mueren 780, 000 personas por las consecuencias de la hepatitis B crónica y actualmente la sufren unos 240 millones de personas. El virus pertenece a la familia Hepadnaviridae y fue descubierto en 1963 por el premio Nobel Baruch Blumberg. Provoca una infección crónica en el hígado que puede derivar en una cirrosis o en cáncer.

El virus se contagia a través de contacto con la sangre, el semen u otros líquidos corporales. Su presencia es mayor en Asia y el África Subsahariana, con prevalecencias (porcentaje de personas infectado por él) de hasta el 10%. La vacuna fue desarrollada en 1982 y tiene una efectividad del 95%.


5.- Rotavirus y diarreas: Las diarreas son la segunda causa de muerte entre los niños de menos de cinco años y matan a 760, 000 personas cada año, según la OMS. Se calcula que cada año hay 1, 700 millones de enfermedades diarreicas y constituyen una causa fundamental de malnutrición en países en vías de desarrollo.
Los rotavirus son la principal causa de diarrea en niños, junto con las infecciones provocadas la bacteria Escherichia coli y la enfermedad del cólera. Mientras que en los países desarrollados no aparecen entre las 60 causas de muertes más comunes, en países en vías de desarrollo son una de las principales causas de muerte entre los niños. El nombre de virus viene por su aspecto de rueda. Se trata de un virus sin envuelta de lípidos y cubierto por dos protecciones de proteínas, que le permiten ser estable (sobrevivir) en el medio ambiente. Afortunadamente, existen varias vacunas contra él.


6.- Hepatitis C: Según la OMS cada año fallecen entre 350,000 y 500,000 personas por la infección del virus de la hepatitis C. Al igual que ocurre en la variante B de la hepatitis, provoca una enfermedad crónica en el hígado que desemboca en la cirrosis y en el cáncer. Que afecta a casi 150 millones de personas en el mundo. El tratamiento tiene un éxito e 50 a 90% de las personas tratadas, pero en muchos países los afectados no pueden acceder a él y quizás por ello los afectados se concentran en Asia central y oriental y en el norte de África.

La hepatitis C está provocada por un virus de la familia Flaviviridae (distinta a la que provoca la Hepatitis A y la B), en la que también está el virus del dengue. Pertenece al género Hepacivirus y es un virus pequeño envuelto por una capa de lípidos.

El virus se transmite sexualmente, a través de transfusiones y de jeringas



7.- El sarampión: El virus del sarampión causa al año unas 122, 000 muertes, lo que supone 330 muertes al día y 14 a la hora, según la OMS. Es una de las principales causas de mortandas entre los niños y por ello en 2012 el 84% de los niños en todo el mundo recibió una vacuna contra el sarampión. La OMS estima que desde el año 2000 se han vacunado a 1, 000 millones de niños, lo que ha supuesto un descenso del 78% en las muertes por sarampión durante ese periodo.

El virus del sarampión pertenece a la familia Paramyxoviridae. Tiene un diámetro de 100-200 nanómetros. Se contagia a través de la tos, los estornudos y el contacto directo con secreciones nasales o de la garganta. Los brotes de sarampión pueden provocar muchos muertos entre los niños malnutridos.

En Estados Unidos y antes de 1963, casi toda la población contraía el sarampión y se producían entre tres y cuatro millones de casos cada año, con unas 450 muertes. Desde que se comenzó a suministrar la vacuna, el número de casos descendió en un 98% en este país.



8.- La rabia: Este virus mata cada año a 55, 000 personas, sobre todo en Asia y África, según la OMS. Se ha extendido por más de 150 país e y el 40% de los afectados son menores de 15 años. Cada año, 15 millones de personas reciben una vacuna contra la rabia después de una mordedura.

El virus de la rabia pertenece a la familia Rhabdoviridae. Tiene forma de bala o bastoncillo y mide entre 65 a 240 nanómetros. Tiene una capa de lípidos recubriéndole.

Los principales transmisores de la enfermedad son los perros y los murciélagos, pero hay otros secundarios como los zorros o los chacales. Después de un periodo de incubación muy variable, que va de la semana al año, el virus provoca dos variantes de la enfermedad. Una que altera al comportamiento y produce hiperactividad, agresividad, hidrofobia (rechazo al agua), a veces aerofobia (rechazo al aire) y que puede acabar en el paro cardiaco y la muerte.



9.- Fiebre amarilla: Infecta a unas 200, 00 personas cada año y mata a 30,000 según la OMS. Es un virus endémico de las zonas tropicales de África y Sudamérica, donde tiene al alcance a una población próxima a los 900 millones de personas.

Se habla de fiebre amarilla porque a veces el virus produce ictericia, que se caracteriza por provocar ese color de piel. En los últimos años, la urbanización, la deforestación, el crecimiento demográfico y el cambio climático han incrementado los casos de fiebre amarilla, y por eso se considera como una enfermedad emergente, cuya incidencia tenderá a aumentar.



10.- El dengue: El virus del dengue amenaza a la mitad de la población del planeta. La OMS estima que se producen entre 50 a 100 millones de infecciones al año. Es un arbovirus de la familia Flaviviridae. Existen por los menos cuatro variedades distintas (DEN 1, DEN 2, DEN 3 y DEN 4). Se transmite por vía sanguínea y genera una respuesta defensiva del sistema inmunitario que origina los síntomas de la enfermedad.
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