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101 Géiseres Encontrados en Luna Helada de Saturno.



Cassini es probablemente una de nuestras naves espaciales favoritas. Nos ha traído todo tipo de imágenes fascinantes, además de datos sobre Saturno y sus lunas. Recientemente, los científicos han utilizado los datos de Cassini para identificar al menos 101 géiseres en la superficie de Encelado, una de las lunas heladas de Saturno.

Encelado es ya una luna interesante. Es la sexta luna más grande de Saturno y su superficie está hecha casi por completo de hielo, en su mayoría hielo de agua. Encelado tiene una gran cantidad de estrés por fuerzas de mareas sobre él a medida que orbita a Saturno, lo que ayuda a mantener suficientemente cálido el interior para mantener el agua en estado líquido. Esto hace que Encelado sea uno de los principales candidatos para la vida dentro de nuestro Sistema Solar. Estos géiseres son muy interesantes, ya que, nos dan un vistazo en el océano interior de Encelado sin tener que cavar para encontrarlo.

Durante los seis años de observación, Cassini ha estado monitoreando la actividad de los géiser en la luna congelada. Puede encontrarse de todo en una de sus cuatro características “rayas de tigre”. Estas rayas son crestas geológicas en el hielo que están más relacionadas con la tectónica de placas. Se cree que estas crestas se rozan entre sí debido a las fuerzas de marea ejercidas en la propia luna.

Esto hace que los científicos tengan dos ideas opuestas acerca de cómo se forman los géiseres. Si las rayas de tigre se rozan entre sí, la fricción puede causar que las bolsas de hielo se derritan y generen presión hasta que el géiser se haga presente. Esto significa que los géiseres prácticamente se separen del océano bajo la superficie lo que haría entristecer a los científicos. Por el contrario, los géiseres podrían estar originados por los procesos que tienen lugar bajo la superficie de Encelado. Si este fuera el caso, cuando entren en erupción, el hielo-vapor nos permitiría analizar las condiciones del océano bajo la superficie, y esto haría a los científicos sentirse felices.


Crédito de la imagen: Ron Miller

Para zanjar el debate, los científicos han triangulado las ubicaciones de estos géiseres utilizando métodos similares a los que usamos en la Tierra para llevar a cabo algún estudio geológico. Cassini fue el encargado de inspeccionar a Encelado en 2010 con su equipo sensible al calor. Si Cassini encontrase grandes franjas de calor a lo largo de las rayas de tigre, esto indicaría una gran cantidad de fuerzas de marea, pero eso no fue lo que encontraron. En cambio, cada géiser tenía localizado un pequeño punto caliente. Tal como dijo (emocionada) Carolyn Porcoo, líder del equipo de imágenes de Cassini, “Una vez que tuvimos estos resultados en la mano, sabíamos de inmediato que el calor no estaba causando los géiseres, sino a la inversa. Se nos dijo que los géiseres no son un fenómeno cercano a la superficie, sino que tienen raíces mucho más profundas“.

Este descubrimiento podría impulsar futuras misiones a Encelado para aprovechar estos géiseres y así aprender más sobre lo que hay debajo de la superficie.


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