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ALH84001



El ALH 84001 (Allan Hills 840011 ) es un meteorito de origen marciano que creó gran controversia debido al descubrimiento de indicios que sugieren la posible existencia de vida unicelular en el planeta Marte.



ALH 84001, es una diogenita de color rosa oscuro de 1,931 kg, que fue descubierto el 27 de diciembre de 1984 por una expedición del Instituto Smithsoniano estadounidense en la Antártida. Su nombre proviene de Allan Hills, el área antártica donde fue encontrado, y de la fecha. Es uno de los 57 meteoritos provenientes de Marte hallados hasta el 2008

Se estima que el ALH 84001 se formó en Marte hace 4.500 millones de años y que agua líquida, rica en dióxido de carbono, se filtró en su interior hace unos 3.600 millones de años. Marte recibió el impacto de un meteorito unos 16 millones de años atrás que expulsó al ALH 84001 fuera del planeta y, después de vagar por el espacio exterior, llegó a la Tierra hace unos 13.000 años. El meteorito contiene el isótopo nitrógeno-15 en cantidades muy similares a las halladas en la atmósfera de Marte y desconocidas en el resto de lugares del Sistema Solar analizados, lo que llevó descartar la teoría de que proviniera del asteroide Vesta como se creía en un principio.



Vista microscópica de la estructura interna del ALH84001


Utilizando técnicas de espectrometría láser, se ha revelado que en el meteorito ALH 84001 abundan los hidrocarburos aromáticos policíclicos (abreujadament, HAP), moléculas orgánicas que a la Tierra son mayoritariamente producto de degradación de materia orgánica. Los investigadores realizaron controles de comparación con otros meteoritos encontrados en la Antártida (del tipo de còndrits carbonacis y meteoritos pétreos) y controles del transporte y manipulación al laboratorio para descartar que el origen de los HAP de ALH 84001 fuera debido a contaminación de origen terrestre. Además, se vio que la concentración de HAP se incrementaba hacia el interior de ALH84001, indicando que los HAP no provenían de una contaminación externa, sino que tenían un origen interno y no terrestre.


Con un microscopio electrónico de barrido se descubrió la presencia de estructuras en forma de gusano, fosilizadas en la roca de la ALH 84001. Durante un tiempo se consideró que estas estructuras eran los restos, en forma de fósiles, de formas de vida bacterianas. Tienen una medida de entre 20 y 100 nanòmetres de diámetro, una medida similar a los hipotéticos nanobacteris, pero más pequeñas que cualquier forma de vida terrestre descubrimiento. Si las estructuras fueran realmente formas de vida fosilizadas, serían la primera prueba de la existencia de vida extraterrestre.

Este descubrimiento se publicó a la revista Science en un artículo escrito por el Dr. David McKay de la NASA.Cuando el descubrimiento fue anunciado, provocó un desborde considerable y despertó el interés en la exploración marciana. Muchos van conjecturar inmediatamente que los fósiles eran la primera evidencia de vida extraterrestre - siendo noticia de portada en todo el mundo e incluso haciendo que el entonces presidente de los Estados Unidos Bill Clinton diera un anuncio televisado formal para señalar el acontecimiento.

Estudios recientes sobre el ALH 84001 han demostrado que a pesar de que las posibilidades son bajas, rocas marcianas como ALH 84001 pueden realmente haber transportado vida marciana en la Tierra. En menos de un año, 1 de cada 10 millones de meteoritos de Marte llega a la Tierra, y unas 10 rocas que pesan más de 100 gramos hacen el viaje en 2 o 3 años. Esporas bacterianas y organismos que viven a las rocas pueden sobrevivir al espacio durante 5 años, implicando que la transferencia de vida marciana a nuestro planeta es perfectamente posible.
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