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Crateres en la Tierra por impacto de meteoritos - Imagenes

Pese a que se trata de un fenómeno raro, el planeta Tierra presenta crateres de impacto o astroblemas debido a impactos de grandes asteroides. En los planetas que tienen una estructura gaseosa, los cráteres son menos numerosos porque rara vez hay meteoritos que llegan a atravesar la atmosfera para colisionar contra el suelo. La atmósfera frena violentamente a los meteoritos, estas enormes rocas pierden la mayor parte de su velocidad y masa debido a un calentamiento muy intenso. Su temperatura llega a millares de grados lo que dependiendo del tamaño, velocidad y forma del meteorito puede producir una volatilización de la roca a gran altura; desintegración cerca del suelo, debida a la enorme diferencia de temperatura entre el interior y el exterior del meteorito y un desgaste considerable durante la travesía de la atmósfera que disminuye el peligro generado por la energia que liberan los meteoritos.



Simulación creada por la NASA de lo que supondria la colisión de un enorme asteroide con el planeta Tierra. No parece que algo así pueda suceder ni en millones de años, tranquilo todo el mundo.


La presencia de atmósfera tiene como consecuencia la reducción del número y las dimensiones de los meteoritos que llegan al suelo. Por este motivo en La Tierra hay pocos casos de impactos de meteoritos, mientras que en otros planetas las imágenes que existen muestran un suelo plagado de crateres. En Mercurio y en la Luna apenas hay atmósfera por lo que millares de crateres se forman remodelando otros antiguos, con la caida constante de proyectiles a lo largo de miles y miles de años. En Venus existen alrededor de un millar de cráteres de impacto pero todos los crateres tienen un tamaño superior a 1,5 km debido a la densidad de la atmósfera, sobreviviendo unicamente aquellos meteoritos que son superiores a un tamaño crítico. La gran actividad volcánica y tectónica que tiene el planeta hace que existan menos cráteres que en Mercurio.

Marte tiene una atmósfera débil, al contrario que la Tierra, muchos meteoritos han logrado cruzarla aunque no tiene tantos impactos como la Luna. Por otra parte, la atmósfera de Marte ha ejercido durante millones de años una acción erosiva que ha modificado el aspecto de muchas depresiones que dejaron los meteoritos. El suelo marciano conserva actualmente no pocos cráteres, pero no está salpicado enteramente como la Luna o Mercurio.

Los impactos de asteroides que producen crateres en diferentes planetas son estructura geologicas realmente interesantes, aunque para verlas en toda su magnitud hacen falta imágenes tomadas desde el espacio, ya que generalmente sólo las enormes rocas llegadas desde el espacio pueden marcar un planeta como La Tierra. Debido a la atmósfera terrestre, a la presencia de actividad geológica como el movimiento constante de las placas tectónicas o las erupciones volcanicas y a diferentes fenómenos climáticos, las depresiones formadas en el suelo terrestre por meteoritos no suelen durar mucho, salvo las creadas por enormes asteroides o los crateres que se encuentran en medio de grandes desiertos y superficies inhóspitas.

Las imágenes que vamos a ver muestran desde el espacio algunos de los más grandes, antiguos y mejor conservados crateres que pueblan la Tierra. Un ejemplo es el crater de Barringer, en Arizona, pero hay muchas de estas formaciones geológicas repartidas por todo el planeta y en varios continentes.





El crater de Aorounga, es uno de los mejor conservados debido a que se encuentra en el desierto del Sahara en Chad. Su diametro supera las 10 millas y se estima que tiene 350 millones de años. Las imágenes fueron tomadas por astronautas de la estación espacial internacional y muestran como se ven estos fenómenos geológicos desde el espacio.





El crater Shoemaker se encuentra en la zona oeste de Australia, también conocido como Teague crater, fue renombrado en honor al geólogo Eugene Shoemaker que también dió nombre al cometa Shoemaker-Levy 9. No se conoce con exactitud la antiguedad del crater pero se estima que podria tener incluso 1.7 billones de años. Las zonas que pueden observarse con colores brillantes son lagos salinos. Esta imagen fue tomada por el satélite Landsat 7.





El crater Manicougan situado al norte de Canadá es uno de los mayores impactos que han debido ocurrir en la superficie de la Tierra y se estima que la colisión ocurrió hace 210 millones de años, al final del periodo Triásico y murieron el 60% de las especies que vivian en la Tierra. Aunque la continua erosión han modificado la estructura del crater, el lago Manicougan muestra el tamaño aproximado de la estructura que impactó provocando un carter de 43 millas de diametro. Actualmente el lago es una reserva y un lugar muy popular para ir a pescar salmones.



La primera imagen, proporcionada por la NASA, STS 9 Crew, es del año 1983. La segunda ha sido proporcionada por diversos organismos NASA/GSFC/LaRC/JPL, fue tomada por MISR Team, en el año 2001. En ambos casos se aprecia perfectamente el lago rodeando lo que debió ser el crater y los restos de rocas que fueron eyectadas tras la colisión contra el suelo.





Esta extraña estructura parece no tener el clásico aspecto que se espera de un crater, es decir una depresión que se hunde en el suelo terrestre, situado al oeste de Australia es el llamado Spider Crater o el crater de la araña, debido a la forma que parece simular las patas de esta especie. El lugar se considera un crater por los restos de rocas que se encontraron alrededor ya que coinciden con el fenómeno de colisión en el cual muchos restos de rocas y polvo meteórico son eyectados en las proximidades. La forma de las patas o las lineas que pueden observarse son producto de la constante erosión y se estima que el impacto debió ocurrir entre 600 y 900 millones de años atrás en la historia del planeta Tierra, formando un crater de más de 485 metros de ancho.



La imagen superior del crater no es de color real y fue tomada por el centro Advanced Spaceborne Thermal Emission and Reflection Radiometer de la NASA. La imagen inferior es a color real y fue tomada por el satelite de Taiwan Formost-2.





La siguiente imagen es la de un crater situado en la zona norte de Australia llamado Gosses Bluff se encuentra entre dos zonas montañosas. Se nota perfectamente la zona circular donde está situado el crater que tiene un diametro aproximado de 2,8 millas y debió crearse en un impacto que tuvo lugar hace 140 millones de años.





La siguiente imagen está tomada donde se localizan los lagos Clearwater en Quebec, Canadá. Se pueden observar dos crateres muy cercanos y se cree que fueron impactos simultaneos de dos asteroides que atravesaron la atmósfera terrestre hace 290 millones de años, el crater más grande tiene un diametro de 22 millas.





El crater de Roter Kamm se encuentra en Namibia y es raro verlo a plena luz natural, normalmente las imágenes se toman gracias a radares. Tiene 1,5 millas de ancho y presenta muchas irregularidades que se notan por los diferentes colores y el contraste entre zonas claras y oscuras, el impacto debió ocurrir hace 5 millones de años y las zonas verdes que pueden verse son parte de la vegetación que ha crecido alrededor del crater.





El crater Lonar situado en Maharashta, India tiene un diametro de más de 1828 metros y 152 metros de profundidad en su interior se puede encontrar un lago salino. Los investigadores determinaron que se trataba de un crater de meteorito por la presencia de maskelynite, un tipo de cristal que se forma tras impactos a velocidades colosales, el impacto contra el suelo terrestre debió producirse hace 50 000 años. La imagen fue tomada por el centro Advanced Spaceborne Thermal Emission and Reflection Radiometer de la NASA con el satélite Terra, es una simulación del color real.





El crater Vredefort Dome en Sudafrica es posiblemente el más antiguo y el que mejor se observa de todos los crateres de impacto que se encuentran en el planeta. Tiene 155 millas de ancho y se encuentra localizado a 60 millas al suroeste de Johannesburgo, formado hace 2 billones de años.





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