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¿De dónde provienen los nombres de los continentes?

Seguro desde la escuela te has aprendido de memoria los nombres de los continentes, océanos y principales mares del planeta Tierra. Pero ¿alguna vez te has detenido a pensar de dónde provienen esos nombres?

Hoy te contaremos el origen de los nombres de continentes de nuestro planeta según el modelo tradicional: América, Europa, Asia, África, Oceanía y la Antártida.


6. Antártida
Comencemos por el último continente descubierto: la Antártida. Su nombre proviene de la palabra griega antarktike, que etimológicamente significa "opuesto al norte". Esta palabra fue utilizada por el cartógrafo escocés George Bartholomew para referirse al continente por primera vez. Anteriormente había sido utilizada por los franceses para referirse a una colonia en Brasil.

5. Asia
Proviene del griego Ἀσία, y significa "al este". Se le atribuye a Herodoto, en el siglo V a. E. C., quien la utilizó para referirse a los territorios al este del Mar Egeo.

4. América
Su nombre se le atribuye al explorador italiano Américo Vespucio que, cerca del 1500, se dio cuenta de que el "nuevo mundo" no era parte de Asia y que constituía un nuevo continente. Esa teoría es bastante aceptada, pero no es la única. Otros sostienen que el nombre Amerika había sido utilizado originalmente para referirse a una isla y luego se había extendido al nuevo continente, pero no hay evidencias fehacientes para esta teoría.

3. África
La teoría más aceptada sobre el origen etimológico del nombre África refiere a los conquistadores romanos, que supuestamente nombraron el nuevo territorio en función de una tribu que allí residia: los Afri. África sería entonces, el femenino de Áfricus, la palabra romana para referirse a los Afri.

2. Oceanía
Oceanía también proviene de la mitología griega, y se refiere a las ninfas protectoras de los arroyos, ríos y mares. Etimológicamente significa “hijas del océano".

1. Europa
Dejamos a Europa para el final, no porque sea el continente más antiguo, importante o interesante, sino porque su origen etimológico es el que guarda más particularidades. Europa es el único nombre de contienente que no empieza con la letra "A" y es el único que parece referir explícitamente a una mujer. Europa era, según la mitología griega, una mujer fenicia seducida por Zeus que, transformado en toro, la llevó a Creta.

Una explicación alternativa es que etimológicamente, la palabra europa proviene del griego ereb que significa ocaso; lo cual tendría sentido ya que Europa se ubica al oeste del mundo conocido por los griegos.
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