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Efectos en la atmósfera marciana del paso Siding Spring

Efectos en la atmósfera marciana del paso del cometa Siding Spring




Dos sondas de la NASA y una europea que lograron completar con éxito las primeras observaciones hechas de cerca del paso del cometa C/2013 A1 Siding Spring junto a Marte el 19 de octubre, han cosechado nueva información sobre las propiedades básicas del núcleo cometario y han detectado directamente los efectos sobre la atmósfera marciana.

Los datos de las observaciones llevadas a cabo por las naves MAVEN y MRO de la NASA, y por un instrumento de radar en la sonda Mars Express de la Agencia Espacial Europea (ESA), han revelado que los restos desprendidos del cometa añadieron una capa temporal pero muy intensa de iones a la ionosfera, la capa cargada eléctricamente situada muy por encima de la superficie de Marte.

En dichas observaciones, los científicos pudieron constatar una conexión directa entre la llegada de tales restos, en forma de una lluvia específica de meteoros, y la formación del tipo citado de capa transitoria en respuesta a ello. Se trata de una primicia en la historia de las observaciones astronómicas, tanto respecto a Marte como a la Tierra y cualquier otro planeta.

El Siding Spring, proveniente según se cree de la Nube de Oort, sobrevoló el Planeta Rojo a una velocidad de unos 56 kilómetros por segundo (unos 200.000 kilómetros por hora, ó 125.000 millas por hora), aproximándose hasta unos 139.500 kilómetros (87.000 millas) de distancia del planeta. Esto es menos de la mitad de la distancia entre la Tierra y nuestra Luna y menos de una décima parte de la distancia de cualquier sobrevuelo conocido de un cometa respecto a la Tierra.

En bastantes aspectos, la Nube de Oort es lo que queda de la nebulosa a partir de la cual se formó nuestro sistema planetario hace unos 4.500 millones de años. Se cree que la nube está situada en torno a un año-luz de distancia, pero su periferia seguramente comienza bastante más cerca y acaba más lejos. La Nube de Oort podría contener muchos miles de millones de cometas, la mayoría demasiado pequeños y distantes como para poder ser observados. Por muchas de sus características, los cometas son reliquias del pasado lejano. Poder estudiarlos a fondo puede revelar secretos acerca de la formación del sistema solar y la Tierra. Debido a ello, toda la información que se está obteniendo sobre el cometa Siding Spring al analizar las observaciones, puede acabar por ofrecer pistas frescas sobre los primeros días de nuestro sistema planetario.

Una masa de polvo del cometa alcanzó Marte y fue vaporizada en la zona alta de la atmósfera, produciendo lo que probablemente debió ser una impresionante lluvia de meteoros. Estos restos o escombros produjeron cambios temporales notables en la atmósfera superior del planeta, así como posibles perturbaciones a largo plazo.

La sonda MAVEN observó una emisión ultravioleta intensa procedente de los iones de magnesio y hierro en la zona alta de la atmósfera, después de la lluvia de meteoros. Ni siquiera las lluvias de meteoros más intensas en la Tierra de las que se tiene constancia han producido un efecto tan fuerte como este. La emisión dominó el espectro ultravioleta de Marte durante varias horas después del encuentro y después se disipó a lo largo de los siguientes dos días.

La MAVEN también fue capaz de tomar muestras de polvo cometario directamente y determinar la composición de parte de dicho polvo en la atmósfera de Marte. El análisis de estas muestras por uno de sus instrumentos ha permitido detectar ocho tipos diferentes de iones de metales, incluyendo sodio, hierro y magnesio. Son las primeras mediciones directas de la composición del polvo de un cometa de la nube de Oort.

Un instrumento italo-estadounidense en la Mars Express observó un enorme incremento en la densidad de electrones después de la máxima aproximación del cometa. Este instrumento captó un gran salto en la densidad de los electrones en la ionosfera unas pocas horas después del encuentro cometario. La ionización aumentada, al igual que otros efectos observados por la MAVEN, parece ser el resultado de la quema de partículas finas del cometa en la atmósfera.

La MRO detectó también una intensificación de la ionosfera marciana. Las observaciones que hizo al propio cometa revelaron que el núcleo es más pequeño que los esperados 2 kilómetros (1,2 millas). Las imágenes de la cámara HiRISE indican asimismo un período de rotación para el núcleo de 8 horas, que coincide con observaciones preliminares recientes del Telescopio Espacial Hubble de la NASA.
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