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El bromo, ¿elemento siniestro o mala fama?


El bromo es desagradable a la vista, pero tiene muchas aplicaciones.


El bromo parece algo siniestro que podrías encontrarte en el laboratorio del doctor Frankenstein. Pero quizás somos demasiado duros con los compuestos hechos con el elemento 35 de la tabla periódica.


Mientras lees este artículo, es probable que estés rodeado de bromo: en la silla o el sofá en el que estás sentado, en la alfombra del suelo, las cortinas de la ventana, o incluso en las paredes de la casa. También en la pantalla de la computadora.

Es probable que todas esas cosas contengan sustancias no naturales, como polibromodifenil éter (PBDE) o hexabromociclododecano (HBCD).

Los compuestos bromados también se han hecho camino en la comida y en el agua que bebemos. De hecho, hasta hace poco se añadían a bebidas como la Fanta y el Gatorade.
Pero fue demostrado que algunos de esos químicos son peligrosos para la salud, por lo que fueron prohibidos o retirados del mercado.

No obstante, la industria del bromo asegura ser víctima de la "quimifobia", un prejuicio irracional contra los productos químicos derivado de la ignorancia y la falta de información.
El bromo salva vidas, aseguran.


Todo un desconocido


No cabe duda que el bromo puro es muy desagradable. Su nombre deriva de la palabra que los griegos utilizaban para "hedor".
"Cuando estaba en el colegio, nadie me advirtió de lo peligroso que era este compuesto", recuerda Andrea Sella, profesor del University College de Londres, mientras vierte parte del líquido rojo tóxico en un vaso de precipitación, lo que provoca que se desprenda un humo marrón.



El nombre del bromo deriva de a la palabra que los griegos utilizaban para "hedor".


"Vertí un poco de bromo líquido en mi mano, me quemó la piel y me dejó una herida que tardó semanas en curarse", recuerda Sella.
El bromo es del grupo de los halógenos, elementos que ocupan la penúltima columna en la tabla periódica.

Al cloro lo conocemos por las piscinas, al yodo, por los antisépticos y al flúor, por la pasta de dientes. Pero el bromo es el menos conocido de todos.

Como es un halógeno, a los átomos del bromo les falta un electrón para completar su capa exterior, lo cual hace que sean muy reactivos y que se enlacen fácilmente con otros átomos.
Es por eso que el bromo puro es tan peligroso de manejar y nunca se encuentra en la naturaleza.


Regalo de la naturaleza


El bromo suele encontrarse en sales muy poco reactivas, de manera que para descubrirlo, hubo que aislarlo.



Dos químicos lograron aislar el bromo a principios del siglo XIX.


Y no uno sino dos químicos lo hicieron, cada uno por su lado, hace dos siglos: el alemán Carl Jacob Lowig a partir de aguas minerales en 1825 y el francés Antoine Balard a partir de algas de marismas en 1826.

Ambos utilizaron gas de cloro para separar los átomos de bromo de sus soluciones salinas, produciendo los humos acres que caracterizan al nuevo elemento.

Hoy en día el bromo se extrae a escala industrial de lagos salados que son especialmente ricos en este elemento, sobre todo en el Mar Muerto.

"El Mar Muerto tiene la mayor concentración de bromo del mundo", dice Ilan Elkan, de la empresa Israel Chemicals, en las instalaciones de producción de bromo de la compañía, que son las mayores del mundo.

"Es un regalo de la naturaleza. Igual que Arabia Saudita tiene el regalo del petróleo, nosotros tenemos el del bromo".


Del Mar Muerto al mundo



El Mar Muerto tiene la mayor concentración de bromo del mundo.


Elkan asegura que el bromo durará miles de años, mucho más que el petróleo de Medio Oriente.

La empresa obtiene agua del Mar Muerto y la trata en una gran red de piscinas de evaporación que utilizan energía solar para concentrar los minerales.

La salmuera bruta (sal sin purificar) pasa por una serie de procesos en los que se extrae potasio, magnesio y cloro. Y también bromo.

La mayoría de este subproducto tóxico se envía a todo el mundo en tanques gigantes revestidos de plomo. Elkan asegura que nunca ha habido ningún escape o vertido.


Menos sexo


El primer uso que tuvo el bromo fue en la medicina.
Algunas sales, como el bromuro de potasio, se prescribían en el siglo XIX como remedio contra la epilepsia.




Pero tenían un curioso efecto secundario: reducían la libido, lo cual reforzaba la idea errónea, común en aquella época, de que la causa de la epilepsia era la masturbación excesiva.
Este efecto secundario fundamenta la leyenda urbana que dice que al té de los prisioneros de la primera Guerra Mundial le añadían bromo para reducir sus impulsos sexuales.


El humo de los autos


El principal uso que tuvo el bromo durante la mayor parte del siglo XX, era muy perjudicial para la salud pública, como se descubrió después.

Cuando se le empezó a añadir plomo a la gasolina para mejorar el rendimiento de los motores, se vio que unos depósitos se acumulaban y taponaban el motor.




La solución fue añadir compuestos bromados a la gasolina.
Al quemar el combustible, el bromo se mezclaba con el plomo, produciendo bromuro de plomo, que se filtraba por el tubo de escape y el metal pesado, altamente venenoso, se expandía por las ciudades.
Hoy en día ya no hay gasolinas con plomo o bromadas.
Pero el mayor uso del bromo en la actualidad, que supone el 41% del mercado, también provoca controversia.


Más tiempo para escapar


"Imagina que estás viendo la televisión y, en medio de un partido de fútbol, la televisión de pronto empieza a arder", dice el vicepresidente de ICL, Anat Tal, en su oficina de Beersheva, en el sur de Israel.

"Tienes tres minutos para escapar. ¿Qué haces? ¡Correr!", se responde.
"Ahora imagina que el tiempo para escapar es entre cinco o diez veces mayor, porque tu televisión lleva un retardante de llama bromado".



El bromo detiene la reacción química del fuego.


El fuego es una reacción química por la que la alta temperatura hace que el combustible se mezcle con el oxígeno en el aire.
En el proceso, desprende calor.
El bromo detiene esta reacción química, porque es tan reactivo que se superpone al oxígeno y se enlaza con el combustible, volviéndolo inerte.

Los retardantes de llama bromados aparecen en lugares sorprendentes.

La empresa de Tal los utiliza en una serie de productos como placas de televisiones y computadoras, relleno de almohada ininflamable o ladrillos de poliestireno azul que se utilizan para aislar casas.
Entonces, ¿cuál es el problema de estos productos?
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