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El motivo evolutivo de las plumas en dinosaurios

El motivo evolutivo de las plumas en dinosaurios


¿Por qué algunos dinosaurios estaban recubiertos por plumas mucho antes de que el Archaeopteryx, al que se considera el pájaro más primitivo, intentara volar por primera vez? Unos investigadores de las universidades de Bonn y Gotinga, ambas en Alemania, han intentado contestar con precisión a esa pregunta en su reciente estudio. Estos científicos postulan que estas antiguas bestias tenían una habilidad altamente desarrollada para discernir el color. Su hipótesis: La evolución de las plumas hizo a los dinosaurios más llenos de colorido, lo que a su vez tuvo un impacto profundamente positivo en la comunicación, la selección de parejas y la procreación de los dinosaurios.

La sugerencia de que pájaros y dinosaurios son parientes evolutivos cercanos se remonta al siglo XIX. Pero llevó más de 130 años sacar a la luz la primera prueba real, que luego ha sido complementada con numerosos descubrimientos de restos de dinosaurios con plumas, principalmente en yacimientos de fósiles en China. Gracias a estos hallazgos de fósiles, sabemos ahora que las aves descienden de una rama de dinosaurios depredadores de tamaño medio, los llamados terópodos.

Los velocirraptores, que alcanzaron la fama por la película “Jurassic Park” (“Parque Jurásico”), y el Tyrannosaurus rex, son representativos de estos carnívoros de dos patas. Igual que en el caso de las aves que aparecieron tiempo después, estos dinosaurios depredadores pudieron tener plumas, mucho antes de que el Archaeopteryx se elevara del suelo.

Hasta ahora, la evolución de las plumas se consideraba sobre todo que era una adaptación relacionada con el vuelo o con ser de sangre caliente, todo ello sazonado con unas cuantas especulaciones sobre la capacidad de mayor ostentación derivada del plumaje.




Hay una diferencia abismal entre el Tyrannosaurus rex y un pájaro como por ejemplo este de la especie Cinnyris habessinicus. Sin embargo, se cree que tienen un fuerte nexo evolutivo que pasa por el plumaje. (Foto: Georg Oleschinski / Universidad de Bonn)


Pero al equipo de Marie-Claire Koschowitz, Christian Fischer y Martin Sander no le convence ninguna de estas teorías. Los tres asumen que tiene que haber alguna propiedad particularmente importante relacionada con las plumas que las hace tan únicas y que hizo que se extendieran tan rápidamente entre los ancestros de las aves.

Estos científicos sugieren ahora que esta característica se halla en la visión en color de los dinosaurios. Después de analizar las relaciones genéticas de los reptiles y los pájaros, los investigadores han determinado que los dinosaurios no solo poseían los tres receptores del color para el rojo, el verde y el azul que tiene el ojo humano, sino que, como sus parientes vivos más cercanos, los cocodrilos y las aves, eran probablemente capaces de ver luz ultravioleta gracias a un receptor adicional.

Esto convierte al mundo en mucho más colorido para la mayor parte de los animales que para los seres humanos y otros mamíferos. Bastantes mamíferos tienen una visión en color bastante pobre, o incluso ninguna visión de este tipo, porque tendían a ser criaturas nocturnas durante las etapas iniciales de su evolución. En cambio, estudios numerosos sobre el comportamiento social y la elección de parejas entre reptiles y aves, que están mucho más activos durante el día, han mostrado que la información transmitida por el color ejerce una influencia enorme en la habilidad de esos animales para comunicarse con sus congéneres y procrear con éxito.

Las plumas posibilitaban señales mucho más visibles que las ofrecidas por el pelaje. Las características de las plumas permiten la refracción constante de la luz, lo que consecuentemente produce colores tales como el azul y el verde, un efecto metálico-reluciente, o incluso colores en el espectro ultravioleta. Las plumas, a diferencia del pelo, posibilitan una señalización óptica mucho más visible y rica.
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