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¿Están muertas casi todas las estrellas que podemos ver?



Al salir a la calle por la noche y mirar al cielo, parece eterno e inmutable, pero esa es nuestra propia limitación humana que colorea nuestras mentes. Vivimos en una escala de tiempo mucho más corta que las estrellas. Pero las hemos estudiado, aprendido acerca de ellas, y ahora tenemos una gran comprensión de ellas. Las estrellas son parecidas a nosotros, de hecho: nacen, viven una cantidad de tiempo, y mueren. Algunas se desvanecen, otras explotan, pero al final, al igual que nosotros, ellas son mortales.


Orión: Sigue ahí
.


Basta con navegar un poco por internet para encontrarnos, con frecuencia, con esta expresión:
Al mirar las estrellas, en realidad estás mirando hacia el pasado. Muchas de las estrellas que vemos por la noche ya han muerto. Al igual que tus sueños ".


En realidad no es demasiado difícil de entender. La primera afirmación es realmente correcta; cuando se mira a las estrellas estamos viendo como alguna vez lo fueron. La luz viaja rápidamente-hasta donde sabemos, es la cosa más rápida del Universo-, pero no es infinitamente rápida. A 300.000 kilómetros por segundo (186.000 millas por segundo), la luz tarda más de ocho minutos en llegar desde la estrella más cercana a la Tierra; es decir, vemos el Sol como lo era hace ocho minutos. La estrella más cercana conocida al Sol es el sistema triple-estrella Alfa Centauri, y la luz tarda más de cuatro años para llegar desde allí hasta aquí.



La mayoría de las estrellas que vemos a simple vista están en realidad bastante cerca. La más brillante estrella en el cielo nocturno es Sirio en la constelación de Canis Major. Está a sólo 8,6 años luz de distancia. Es decir que si Sirio explotará en este momento, tardaríamos casi una década en darnos cuenta.



Hay alrededor de 6000 más o menos estrellas que son visibles a simple vista, y la gran mayoría de ellas se encuentran en un radio de 1.000 años-luz del Sol. Las estrellas se atenúan rápidamente con la distancia; incluso a 60 años-luz de distancia, nuestro Sol se desvanecería hasta la invisibilidad. Sólo las más luminosas estrellas se ven desde una mayor distancia; las estrellas como Deneb (probablemente a 3.000 años luz de distancia), Eta Carinae (7.500 años luz), y Rho Cassiopeiae (8.000-12.000 años luz), y agreguemos un par de docenas en total para hacer esta lista de estrellas muy lejanas y que son visibles a simple vista.



La luz que vemos de Deneb comenzó su viaje hacia nosotros, cuando la antigua Roma estaba formada sólo por unos pocos caseríos y ni siquiera estaba en el mapa.
Esto puede parecer un tiempo muy largo para los que no tenemos cuerpos de robot inmortales, pero unos pocos miles de años es insignificante para el tiempo de vida de una estrella típica, que es del orden de miles de millones de años. Así, Deneb, con la excepción de que hubiera sido expulsada por un bypass interestelar, es muy probable que todavía exista.

Hay algunas estrellas que explotaran en un futuro próximo, como la estrella gigante roja Betelgeuse en la constelación de Orión.


Betelgeuse se encuentra a unos 650 años luz de distancia, si hubiera explotado hace un par de siglos, todavía no lo sabríamos.


Así que cuando usted mira para arriba en la noche está viendo incluso las estrellas más distantes en el cielo como lo fueron hace menos de 10 milenios. La mayoría están más cerca.



Pero las estrellas viven mucho, mucho más que eso. El Sol continuará siendo como lo es ahora por lo menos 5 mil millones de años más, Incluso las estrellas más luminosas, que utilizan su combustible-núcleo mucho más rápidamente, pueden vivir por 1 millón de años o más. Eso significa que las probabilidades de que una estrella haya muerto mientras su luz ya está en camino a la Tierra son muy pequeñas; en términos de la vida de la estrella, unos pocos miles de años es un abrir y cerrar de ojos. Una estrella tendría que estar muy, muy cerca de su propia muerte para que esto suceda después de una muy, muy larga vida.

Existen muy pocas excepciones, aunque Eta Carinae se ajusta. Está en el borde de la explosión, en la década de 1840 sufrió un paroxismo masivo que terminó en un evento de supernova. Puede que no se apagará durante otros 50.000 años, pero puede suceder esta noche. Y a una distancia de menos de 10.000 años luz, existen terribles posibilidades de que ya se haya ido y que no lo sabemos todavía.



Pero esa es una excepción, y parece haber pocas. La gran mayoría de las estrellas, están todavía alegremente fusionando muy lejos e iluminando la galaxia.

La Vía Láctea tiene unos 100.000 años luz de diámetro, y sólo unas pocas estrellas en ella tienen una vida útil más corta que eso. En promedio, a grandes rasgos, se espera que sólo dos o tres estrellas terminen en supernova en la galaxia por siglo, por lo que la luz de unos pocos miles de tales explosiones ya está en camino hacia aquí. Eso puede sonar como mucho, pero la Vía Láctea tiene algo así como 200 mil millones de estrellas, así que en realidad, el número de estrellas muertas pero todavía brillando en nuestro cielo es muy pequeño

Además, no todas las estrellas explotan. Algunas se hinchan en gigantes rojas, soplan sus capas externas, y luego se desvanecen. Ese proceso, sin embargo, lleva decenas de millones de años en completarse, al menos, mucho más que el tiempo que tarda la luz en llegar hasta nosotros.


R. Sculptoris es una gigante roja moribunda,
y sopla una corriente de material al espacio.


Estrellas de menor masa ni siquiera hacen esto. Ellas simplemente se desvanecen con el tiempo, que dura cientos de miles de millones de años. La mayor parte de esas diminutas enanas rojas frescas habrán existido desde hace mucho, mucho tiempo. Pero esto ni siquiera importa, debido a que son tan intrínsecamente débiles, ni una sola enana roja es visible para el ojo desnudo, incluso la más cercana, Proxima Centauri, es demasiado débil para verla sin telescopio.


Próxima centauri


Hay que señalar que muchas galaxias están a millones o incluso miles de millones de años luz de distancia, por lo que aumentan las probabilidades de que muchas de las estrellas que vemos en ellas estén ya muertas. Pero se necesita un potente telescopio para ver las estrellas individuales en una galaxia lejana, por lo que esto no cuenta mucho para apoyar el aforismo inicial.

No importa cómo se mire, la idea de que todas, o la mayoría, o incluso una gran cantidad , de las estrellas que se pueden ver en el cielo ya están muertas es simplemente errónea. Suena cierto, y encaja con las cosas que usted podría pensar que sabe, pero al final los hechos van a ganar.

Así que cuando nos fijemos en el cielo, hay que tener confianza en el hecho de que las estrellas que se ven, están todavía allí y así será por algún tiempo.





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