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Este cúmulo de estrellas no es lo que parece




Esta nueva imagen del VLT Survey Telescope en el Observatorio Paranal de ESO en el norte de Chile muestra una vasta colección de estrellas, el cúmulo globular Messier 54 Este grupo se ve muy similar a muchos otros pero tiene un secreto. Messier 54 no pertenece a la Vía Láctea, pero es parte de una pequeña galaxia satélite, la galaxia enana de Sagitario. Esta inusual parentesco ha permitido a los astrónomos usan el Very Large Telescope (VLT) para comprobar si hay también inesperadamente bajos niveles del elemento de litio en estrellas fuera de la Vía Láctea.


La Vía Láctea es orbitado por más de 150 cúmulos globulares, que son bolas de cientos de miles de estrellas viejas que datan de la formación de la galaxia. Uno de ellos, junto con varios otros en la constelación de Sagitario (el Arquero), fue encontrado a finales del siglo XVIII por el cazador de cometas francés Charles Messier y le dio la designación Messier 54.
Por más de doscientos años después de su descubrimiento Messier 54 se cree que es similar a los otros cúmulos globulares de la Vía Láctea. Pero en 1994 se descubrió que en realidad estaba asociado con una galaxia separada - la galaxia enana de Sagitario. Se encontró que a una distancia de alrededor de 90.000 años luz - más de tres veces más lejos de la Tierra como el centro galáctico.
Los astrónomos han observado Messier 54 usando el VLT como un caso de prueba para tratar de resolver uno de los misterios de la astronomía moderna - el problema de litio.
La mayor parte de la química suave elemento de litio presente en el Universo fue producida durante el Big Bang, junto con el hidrógeno y el helio, pero en cantidades mucho menores. Los astrónomos pueden calcular con bastante exactitud la cantidad de litio que esperan encontrar en el Universo temprano, ya partir de este calcular cuánto deben ver en las estrellas viejas. Pero los números no coinciden - hay cerca de tres veces menos de litio en estrellas de lo esperado. Este misterio se mantiene, a pesar de varias décadas de trabajo.


*Hasta ahora sólo ha sido posible medir litio en estrellas de la Vía Láctea. Pero ahora, un equipo de astrónomos liderados por Alessio Mucciarelli (Universidad de Bologna, Italia) ha utilizado el VLT para medir la cantidad de litio que hay en una selección de estrellas en Messier 54 Ellos encuentran que los niveles son similares a los de la Vía Láctea . Así que, sea lo que sea que se libró del litio no parece ser específica a la Vía Láctea.
Esta nueva imagen de la agrupación fue creada a partir de los datos obtenidos con el Telescopio de Rastreo del VLT en el Observatorio Paranal. Además de mostrar el propio clúster revela el extraordinario bosque denso de estrellas mucho más cercanas de la Vía Láctea que se encuentran en el primer plano.




* Hay varias posibles soluciones propuestas para el enigma. La primera es que los cálculos de las cantidades de litio producidos en el Big Bang se equivocan - pero pruebas muy recientes sugieren que este no es el caso. La segunda es que el litio fue de algún modo destruido en las primeras estrellas, antes de la formación de la Vía Láctea. La tercera es que algún proceso en las estrellas ha destruido poco a poco de litio durante sus vidas.

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