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Hallan vida bajo la Antártida



Científicos descubren una serie de ecosistemas microbianos que sobreviven en un ambiente extremo 800 metros por debajo del hielo



Debajo de la Antártida hay vida. Esto es lo que han descubierto investigadores de la Universidad de Tennessee (EEUU) que han descubierto que las aguas y sedimentos del lago subglacial Whillians -bajo la capa de hielo de la Antártida- alberga ecosistemas microbianos capaces de sobrevivir en un mundo frío y oscuro.

La investigación, financiada por la Fundación Nacional de Ciencias, realizada por Jill Mikucki y sus colegas y publicada en Nature, tiene implicaciones para la vida en otros ambientes extremos, tanto en la Tierra como en el sistema solar. El análisis de las muestras tomadas de este lago a 800 metros bajo el hielo muestra que "es compatible con un ecosistema metabólicamente activo y diverso, que vive en la oscuridad a temperaturas bajo cero", según los autores.



El proyecto hizo historia científica y de ingeniería a finales de enero 2013, cuando los investigadores recogieron muestras de agua y sedimentos del lago subglacial Whillans que habían estado aislados del contacto directo con la atmósfera durante al menos muchos miles de años. Investigaciones anteriores en el lago subglacial Vostok, el más grande de su tipo en la Antártida, se han puesto en duda debido a la potencial contaminación, principalmente por hidrocarburos durante la perforación. Para evitar este tipo de problemas, el equipo utilizó una novedosa tecnología de perforación de agua caliente limpia para obtener directamente las muestras de agua y sedimentos que no fueron contaminadas en la perforación.

"Debido a que la Antártida es un continente básicamente microbiano, la exploración por debajo de su gruesa capa de hielo puede ayudar a entender cómo la vida ha evolucionado para sobrevivir en la fría oscuridad. Espero que nuestros resultados motiven nuevas investigaciones sobre el papel de estos microorganismos extremos en el funcionamiento de nuestro planeta y otros mundos helados en nuestro sistema solar", adelanta Mikucki.

El lago subglacial Whillans es parte de una red de grandes depósitos de hielo bajo la corriente Whillans. Los científicos consideran que sus datos muestran que, mediante conexiones de esta red con las aguas que rodean la Antártida, los ecosistemas microbianos influyen en la composición química y biológica del océano Austral que rodea el continente.

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