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Investigación afirma coexistencia entre Neardental y Humano



Una nueva investigación confirma una coexistencia prolongada de humanos y neandertales



Ilustración artística de una familia neandertal. Crédito: Randii Oliver (Wikipedia Commons/NASA)


Esta investigación revolucionaria ha generado los indicios más sólidos existentes hasta hoy con los que demostrar que humanos y neandertales coexistieron en Europa durante miles de años.



Aún no se sabe con certeza cuánto tiempo coexistieron estas dos especies de humanoides, hace en torno a 40 000 años, pero una investigación dirigida por la Universidad de Oxford sugiere que podría haber sido un periodo de hasta 5 000 años.

La investigación, publicada en la revista Nature, ha ofrecido además la fecha más precisa de la que se dispone hasta ahora sobre la extinción del hombre de Neandertal. Al parecer, los humanos modernos no habrían desplazado rápidamente a los neandertales, sino que la desaparición de estos últimos habría sido progresiva en toda Europa. Esta información podría ayudar a los arqueólogos a desentrañar las causas de su extinción.

Según se indica en el estudio, los neandertales desaparecieron de Europa 10 000 años antes de lo que se creía hasta ahora —hace entre 41 000 años y 39 000 años—, fecha coincidente con el comienzo de un periodo de frío intenso en Europa.

Estos hallazgos se deben a la datación de cerca de doscientas muestras de hueso, carbón y moluscos extraídas de toda Europa, desde Rusia en el Este hasta España en el oeste, aproximadamente el hábitat que se cree que ocupó el hombre de Neandertal. Las muestras se sometieron a un análisis exhaustivo durante un periodo de seis años. Las dataciones mediante radiocarbono realizadas con anterioridad habían subestimado la edad de las muestras recogidas en emplazamientos asociados a los neandertales debido a la contaminación de la materia orgánica con partículas modernas. Para evitar este problema se utilizaron métodos nuevos de ultrafiltración diseñados para purificar el colágeno de origen óseo.

Los datos generados gracias a esta técnica confirman que humanos y neandertales se solaparon durante un periodo importante que dio un «margen amplio» para que se produjeran interacciones e hibridaciones. Esta afirmación cuenta con el respaldo de varios otros estudios recientes que sugieren que cerca del 2 % del ADN de los humanos modernos no africanos procede de los neandertales.

Además, la cronología descrita por el equipo al cargo de la investigación apunta a que los neandertales no desaparecieron por un evento en concreto, sino que sobrevivieron en un proceso de recesión en distintas zonas de Europa antes de extinguirse. Por tanto, se puede afirmar que los neandertales interactuaron con los humanos modernos durante varios miles de años en lugar de verse rápidamente sustituidos por estos.

Esta investigación se suma al creciente corpus de información que se posee sobre la especie. Por ejemplo, en diciembre de 2013 se informó del descubrimiento de enterramientos intencionales entre los neandertales y recientemente se logró desentrañar el genoma completo de un neandertal a partir de la falange del dedo gordo del pie de un neandertal que vivió hace 130 000 años en una cueva de Siberia.

No obstante, aún queda mucho por descubrir, pues no existen indicios sólidos que demuestren que los neandertales y los primeros humanos mantuvieran relaciones estrechas. Aun así, este último aporte científico —basado en las técnicas más modernas y avanzadas en este campo— supone un gran paso adelante en la comprensión del pasado de Europa.


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