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La Pesadilla de la Guerra Biologica

Durante el siglo pasado, más de 500 millones de personas murieron de enfermedades infecciosas. Varias decenas de miles de estas muertes se deben a la liberación intencional de agentes patógenos o toxinas, en su mayoría por los japoneses durante su ataque a China durante la Segunda Guerra Mundial. Dos tratados internacionales proscribieron las armas biológicas en 1925 y 1972, pero estos han fracasado al evitar que países lleven a cabo la investigación y producción a gran escala de armas armas ofensivas biológicas. Y a medida que aumenta nuestro conocimiento sobre la biología de los agentes causantes de enfermedades,virus, bacterias y toxinas, es legítimo temer que patógenos modificados se puedan convertir en agentes devastadores para la guerra biológica.

El hombre ha utilizado venenos con fines de asesinato desde los albores de la civilización, no sólo contra enemigos individuales, sino también de vez en cuando contra los ejércitos. Sin embargo, las bases de la microbiología de Louis Pasteur y Robert Koch ofrecieron nuevas perspectivas a los interesados ??en las armas biológicas, ya que permite escoger y diseñar de forma racional a los agentes contaminantes. Estos peligros fueron pronto reconocidos, y dieron lugar a dos declaraciones internacionales: 1874 en Bruselas y en 1899 en La Haya, que prohíbieron el uso de armas de este tipo. 
Sin embargo, estos y los tratados posteriores, fueron hechos creyendo en la buena fe de los firmantes, sin obligarlos a utilizar medios de control, por lo que no pudieron impedir que los países interesados desarrollaran y usaran armas biológicas.
El ejército alemán fue el primero en utilizar armas de destrucción masiva, tanto biológicas como químicas, durante la Primera Guerra Mundial, pero sus ataques con armas biológicas fueron en una escala bastante pequeña y no fueron particularmente exitosas: en operaciones encubiertas utilizando tanto bacterias de ántrax y el muermo trataron de infectar al ganado directamente o de contaminar la alimentación animal en varios de sus países enemigos. Después de la guerra, sin una paz duradera establecida, así como con informes de inteligencia falsos y alarmantes, varios países europeos crearon sus propios programas de guerra biológica, mucho antes del inicio de la Segunda Guerra Mundial


Niños franceses con máscaras de gas, primera guerra mundial


En América del Norte, no fué el el gobierno, sino una persona, la que dió inicio a su programa de investigación de armas biológicas. Sir Frederick Banting, descubridor de la insulina y ganador del premio Nobel, creó lo que podría llamarse el primer centro privado de investigación de armas biológicas en 1940, con ayuda de empresas patrocinadoras. Poco después, el gobierno de EE.UU. fue presionado para llevar esta investigación por parte de sus aliados británicos, que, junto con los franceses, temían un ataque alemán con armas biológicas, a pesar que los nazis nunca consideraron seriamente el uso de estas armas. Sin embargo, los japoneses se embarcaron en un programa a gran escala para desarrollar armas biológicas durante la Segunda Guerra Mundial, utilizándolas en la conquista de China. De hecho, las alarmas deberían haber sonado ya en 1939, cuando los japoneses legalmente, y luego de forma ilegal, trataron de obtener virus de fiebre amarilla en el Instituto Rockefeller de Nueva York .


Diversos tipos de armas químicas y biológicas desde la I Guerra Mundial


El padre del programa de armas biológicas japonés, el radical nacionalista Shiro Ishii, pensó que esas armas constituirían herramientas formidables para promover los planes imperialistas de Japón. Él comenzó su investigación en 1930 en la Escuela Médico Militar de Tokio y más tarde se convirtió en jefe del programa de armas biológicas de Japón durante la Segunda Guerra Mundial. En su apogeo, el programa empleó a más de 5.000 personas y mató a unas 600 presos por año en experimentos humanos en sólo uno de sus 26 centros. Los japoneses probaron al menos 25 agentes causantes de enfermedades diferentes en prisioneros y civiles inocentes. Durante la guerra, el ejército japonés envenenó más de 1.000 pozos de agua en pueblos chinos para estudiar los brotes de cólera y tifus. Aviones japoneses echaron pulgas infectadas sobre las ciudades chinas o los distribuyeron por medio de saboteadores en arrozales y carreteras. Algunas de las epidemias que causaron persistieron durante años y siguieron matando a más de 30.000 personas en 1947, mucho después de que los japoneses se habían rendido. Las tropas de Ishii también utilizaron algunos de sus agentes contra el ejército soviético, pero no está claro si las bajas en ambos bandos fueron causadas por esta propagación deliberada de enfermedades o por infecciones naturales. Después de la guerra, los soviéticos condenaron a algunos de los investigadores de guerra biológica japoneses por crímenes de guerra, pero los EE.UU. concedió la libertad a todos estos investigadores a cambio de información sobre sus experimentos con seres humanos. De esta manera, los criminales de guerra, una vez más se convirtieron en ciudadanos respetables, y algunos se fueron a fundar las compañías farmacéuticas. El sucesor de Ishii, Masaji Kitano, llegó a publicar artículos de investigación de posguerra sobre los experimentos humanos, sustituyendo "humano" con "mono" cuando se refiere a los experimentos durante la guerra con China.


Asistente del Doctor Shiro Ishii posando con lo que queda de un prisionero



Aunque algunos científicos estadounidenses pensaban suspicazmente de la información japonesa, se supone ahora que fue una real ayuda en el programa de guerra biológica de Estados Unidos. Estos comenzaron en 1941 en pequeña escala, pero aumentaron durante la guerra para incluir a más de 5.000 personas en 1945. El esfuerzo principal se centró en el desarrollo de capacidades para hacer frente a un ataque de los japoneses con las armas biológicas, pero los documentos indican que el gobierno de EE.UU. también discutió la ofensiva uso de las armas contra cultivos. Poco después de la guerra, los militares de EE.UU. comenzó las pruebas al aire libre, la exposición de animales de laboratorio, voluntarios humanos y civiles inocentes a microbios tanto patógenos y no patógenos.
Un ataque de bacterias desde buques de guerra americanos frente a costas de Virginia y San Francisco infectan a muchas personas, entre ellas cerca de 800.000 personas sólo en el área de la Bahía. Aerosoles bacterianos fueron puestos usados en más de 200 sitios, incluyendo las estaciones de autobuses y aeropuertos. La prueba más terrible fue en 1966: la contaminación del sistema de metro de Nueva York con Bacillus globigii, una bacteria no infecciosa utilizada para simular el lanzamiento de ántrax, y así estudiar la propagación del agente patógeno en una gran ciudad. Pero con la oposición hacia la guerra de Vietnam y la constatación de que las armas biológicas podrían convertirse pronto en la bomba nuclear del pobre, el presidente Nixon decidió abandonar la investigación de armas biológicas ofensivas y firmó la Convención de Armas Tóxicas y Biológicas (CABT) en 1972, una mejora en el Protocolo de Ginebra de 1925. Aunque este último reconocia sólo el uso de armas químicas o biológicas, la CABT prohíbe también la investigación sobre armas biológicas. Sin embargo, la CABT no incluye medios para la verificación, y es algo irónico que el gobierno de EE.UU. dejara que el protocolo de verificación fallase en el 2002, ante el proyecto de armas biológicas ruso, que no sólo era una clara violación al CABT, sino que también paso desapercibido durante años.


Esta lista nos indica que las armas biológicas están al alcance de todos, las categorías indican su grado tóxico. En caso de las 3 primeras de la categoría C, la muerte es espantosa.


A pesar de que acababan de firmar la CABT, la Unión Soviética estableció Biopreparat, un proyecto de guerra biológica gigantesca que, en su apogeo, empleó a más de 50.000 personas en diversos centros de investigación y producción. El tamaño y el alcance de los esfuerzos de la Unión Soviética eran verdaderamente asombroso: producían y almacenaban toneladas de bacilos de ántrax y del virus de viruela, algunas que podían enviarse en misiles balísticos intercontinentales, y fabricando bacterias resistentes a múltiples fármacos, incluyendo la peste. Trabajaron en virus de la fiebre hemorrágica, algunos de los patógenos más letales que la humanidad ha encontrado. Cuando el virólogo Nikolai Ustinov murió después de haberse inyectado el virus mortal Marburg, sus colegas, con la lógica loca y el entusiasmo de los desarrolladores de armas biológicas, re-aislaron el virus de su cuerpo y encontraron que había mutado a una forma más virulenta que la que Ustinov había utilizado. Y pocos tomaron precauciones, aun cuando los accidentes ocurrieron. En 1971, la viruela se desató en la ciudad kazaja de Aralsk y mató a tres de las diez personas que fueron infectadas. Se especula que fueronn infectados por un centro de investigación de armas biológicas en una pequeña isla en el mar de Aral. En la misma zona, en otras ocasiones, varios pescadores y un investigador murieron a causa de la peste y el muermo, respectivamente. En 1979, la policía secreta soviética orquesto un gran encubrimiento tratando de explicar un brote de ántrax en Sverdlovsk, ahora Ekaterinburg, Rusia, con carne envenenada de animales contaminados con ántrax que se vendieron en el mercado negro. Finalmente se reveló que fue debido a un accidente en una fábrica de armas biológicas, donde se extirpó un filtro de aire obstruido.


Ántrax como arma biológica. Luz ( A ) y electrones ( B ) micrografías de bacilos ántrax, que se reproducen a partir de los Centros de Control de Enfermedades de Salud Pública Biblioteca de imágenes. El mapa ( C ) muestra seis aldeas en las que los animales murieron después que esporas de ántrax fueron puestas en libertad

La característica más llamativa del programa soviético fue que se mantuvo en secreto durante tanto tiempo. Durante la Segunda Guerra Mundial, los soviéticos utilizaron un truco sencillo para comprobar si los investigadores estadounidenses estaban ocupados con la investigación secreta: verificando si los físicos estadounidenses estaban publicando sus resultados. De hecho, no lo hicieron, y concluyeron con razón, que los EE.UU. estaba ocupado unicamente construyendo una bomba nuclear. El mismo truco podría haber revelado el programa de armas biológicas soviético mucho antes. Con el colapso de la Unión Soviética, la mayoría de estos programas se interrumpieron y los centros de investigación fueron abandonados o convertidos para el uso civil. Sin embargo, nadie sabe realmente en lo que los rusos están trabajando en la actualidad y que pasó con las armas que producen. Expertos de seguridad occidentales temen que algunas existencias de armas biológicas no fueron destruidas y se encuentren en otras manos. 
De acuerdo con la inteligencia de EE.UU., Sudáfrica, Israel, Irak y otros países han desarrollado o todavía están desarrollando armas biológicas.


El último gran ataque químico contra civiles fue perpetrado por las fuerzas iraquíes contra la población kurda de Halabja, el 16 de marzo de 1988, en el contexto de la guerra Irán-Iraq. Aunque en un principio se intentó echar la culpa a Irán, finalmente quedó determinado que había sido realizado por el Iraq de Saddam Hussein, entonces aliado de Occidente. Para la masacre, que causó 15.000 víctimas, se usó tecnología química estadounidense, alemana y de otros países. En la foto, un periodista iraní documenta la matanza. Hoy podría pasar lo mismo usando armas biológicas.


Además de los programas de guerra biológica patrocinados por el Estado, los individuos y los grupos no gubernamentales también han tenido acceso a microorganismos potencialmente peligrosos, y algunos de ellos los han utilizado. Algunos ejemplos incluyen la propagación de la hepatitis, infecciones parasitarias, diarrea severa y gastroenteritis. Este último se produjo cuando una secta religiosa intentó envenenar a toda una comunidad por la difusión de Salmonella en las barras de ensalada tratando de interferir en una elección local. La secta, que tenía un hospital en sus terrenos, obtuvo la cepa bacteriana de un proveedor comercial. Del mismo modo, un técnico de laboratorio afiliado politicamente a la extrema derecha, trató de controlar la bacteria de la peste de la American Tissue Culture Collection, y sólo esto se descubrió después de que él cometiera un error en los procedimientos. Estos ejemplos indican claramente que los grupos organizados o individuos con la suficiente determinación pueden obtener agentes biológicos peligrosos. Lo único que se requiere es una solicitud de "colegas" en las instituciones científicas, que comparten sus materiales publicados con el resto de la comunidad. La relativa facilidad con la que se puede hacer esto explica por qué hubo pánico en los Estados Unidos. después de que se enviaran cartas con ántrax, lo que provocó una pérdida económica estimada en 100 millones de dólares.


Ataque con Gas Sarín en Tokio 1995


Otro culto religioso, en Japón, demostró tanto la facilidad y las dificultades de la utilización de armas biológicas. En 1995, el culto Aum Shinrikyo utilizó gas sarín en el metro de Tokio, matando a 12 pasajeros del tren e hiriendo a más de 5.000. Antes de estos ataques, la secta también había intentado, en varias ocasiones, distribuir ántrax dentro de la ciudad sin éxito. Obviamente, fue fácil para los miembros de la secta producir las esporas, pero fué más difícil difundirlas. Los culpables aún no identificados de los ataques con ántrax en el 2001 en los EE.UU. fueron más exitosos, el envío de cartas contaminadas que mató a cinco personas y,causó un aumento de la demanda de antibióticos, lo que resultó en su uso excesiva contribuyendo así a su resistencia a los medicamentos.

Un aspecto interesante de la guerra biológica son las acusaciones hechas por todas las partes involucradas, ya sea usando excusas para justificar sus acciones o para justificar su objetivos políticos. Muchas de estas denuncias, han sido explotadas, como propaganda o como un pretexto para la guerra, como se ha visto recientemente en el caso de Irak. Está claro que es esencial para trazar la línea entre la ficción y la realidad, sobre todo si, sobre la base de esas pruebas, los políticos llaman a una guerra "preventiva" o destinan miles de millones de dólares para proyectos de investigación. Ejemplos de tales acusaciones incorrectas incluyen un informe británico antes de la Segunda Guerra Mundial que los agentes secretos alemanes estaban experimentando con bacterias en el metro de París y Londres, utilizando especies inofensivas para poner a prueba su difusión a través del sistema de transporte. Aunque esta afirmación nunca fue justificada, podría haber tenido un papel en la promoción de la investigación británica sobre el ántrax en Porton Down y en Gruinard Island. 
Durante la Guerra de Corea, los chinos, coreanos del norte y los soviéticos acusaron al EE.UU. de desplegar armas biológicas de diversos tipos. Esto ahora es visto como propaganda de guerra, pero el acuerdo secreto entre los EE.UU. y los Investigadores de armas biológicas japoneses ayudó a difundir estas denuncias. Más tarde, los EE.UU. acusó a los vietnamitas de atacar con toxinas de hongos a los aliados de EE.UU. en Laos. Sin embargo, se encontró que la lluvia amarilla asociado con esa acusación era simplemente heces de abejas.


Refugiados Hmong de Laos, que colaboraron con las fuerzas armadas estadounidenses durante la guerra de Vietnam, acusaron a la Unión Soviética de atacarlos con armas biológicas o químicas. Sin embargo, la supuesta toxina conocida como lluvia amarilla solo eran heces 
de abejas



El problema con este tipo de denuncias es que desarrollan una vida propia, no importa lo increíble que sean. Por ejemplo, la teoría de la conspiración de que el VIH es un arma biológica sigue viva en la mente de muchas personas. Dependiendo de a quién se le pregunta, los científicos de la KGB o de la CIA desarrollaron VIH para dañar los EE.UU. o para desestabilizar a Cuba, respectivamente. Por el contrario, en 1997, Cuba fue el primer país en presentar oficialmente una queja en virtud del artículo 5 de la CABT, acusando a los EE.UU. de la liberación de un agente patógeno en su país. Aunque esto nunca fue probado, EE.UU., efectivamente, tuvo planes de usar agentes biológicos para matar a Fidel Castro y a Frederik Lumumba de la República Democrática del Congo.

Estamos siendo testigos de un renovado interés en la guerra biológica y el terrorismo, debido a varios factores, incluyendo el supuesto descubrimiento de que Irak había desarrollado armas biológicas, varias de las novelas más vendidas describen ataques biológicos y cartas con ántrax o cosas similares, después de los ataques terroristas del 11 de septiembre 2001. Como la historia nos dice, prácticamente ningún país con la capacidad de desarrollar armas de destrucción masiva se ha abstenido de hacerlo. Y el proyecto Soviético demuestra que los tratados internacionales son básicamente inútiles a menos que un procedimiento eficaz de verificación sea utilizado. Por desgracia, el mismo conocimiento que se necesita para desarrollar medicamentos y vacunas contra los patógenos tiene el potencial de ser usado ??para el desarrollo de armas biológicas.


Interacciones íntimas de los ejércitos y agentes patógenos. ( A ) La cara de una víctima de la viruela en Accra, Ghana, 1967. (Fotografía del Centro de Salud Pública de Librería de Imágenes de Control de Enfermedades.) ( B ) Una célula infectada con virus de viruela


Por lo tanto, algunos críticos han sugerido que la información sobre los agentes patógenos potencialmente dañinos no debe ser hecha pública, sino más bien poner en manos de los representantes apropiados.
Informes recientes sobre agentes anticultivos ya estaba auto-censurado antes de su publicación, y los editores de revistas recomiendan ahora cuando se hable de aemas biológicas o de posibles brotes epidémicos, usar un escrutinio especial para documentos sensibles.
Independientemente de si estas medidas son eficaces, útiles o podrían ser cuestionables, debido a que la aplicación de la información disponible es claramente suficiente para matar, podríamos usar un punto de vista opuesto exigiendo la publicación imperativa de la información sobre el desarrollo de armas biológicas para dar a los científicos, los políticos y el público interesado toda la información necesaria para determinar una amenaza potencial y diseñar contramedidas.
El debate actual sobre las armas biológicas es ciertamente importante en la sensibilización y el aumento de nuestro nivel de preparación para hacer frente a un posible ataque. También podría prevenir una reacción exagerada como la respuesta a las cartas con ántrax por correo en EE.UU.
Sin embargo,ante los que sólo hablan de la naturaleza especulativa de ataques biológicos, podríamos 
contrastarlos con la cruda realidad de los millones de personas que todavía mueren cada año por infecciones prevenibles, aquí podríamos preguntarnos cuántos recursos podemos darnos el lujo de asignar, en preparación para un desastre humano "hipotético", pero que puede llegar en cualquier momento.
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