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Postales desde otro mundo: Allí donde duerme una sonda






NEAR, la sonda que terminó en la superficie de un asteroide.


Existen algunos asteroides que se mueven bastante más allá - o más acá - del cinturón principal de asteroides. Los hay de varios grupos, como los asteroides griegos y los troyanos (que son los que se mueven antes y después de Júpiter, siguiendo su órbita), o los asteroides Atones, que se ubican por dentro de la órbita terrestre. Pero existe un grupo muy especial para nosotros: los Asteroides Cercanos a la Tierra (ACT, o, en terminología inglesa, NEA), aquellos cuyas órbitas les lleva a aproximarse a La Tierra lo suficiente para ser un riesgo potencial. 433 Eros, el segundo mayor asteroide NEA (near-Earth asteroid) conocido, no ha alcanzado a ser una amenaza, ya que la distancia mínima, alcanzada el 31 de Enero de 2012, no bajó de los 26.729.000 Kilómetros.


El asteroide Eros.

Suficientemente lejos para no ser peligroso pero, dado su considerable tamaño (34.4×11.2×11.2 Kilómetros), lo suficiente para ser visible con telescopios relativamente modestos por parte de astrónomos amateurs. 433 Eros sigue una órbita alrededor del Sol que completa en 1,7 años terrestres y que le lleva incluso a cruzar la de Marte, motivo por el cual forma parte, dentro de la familia de objetos que se aproximan a la Tierra, de los llamado Amor, que engloba a los que se mueven entre las órbitas de nuestro planeta y la del planeta rojo, sin cruzar nunca la primera pero sí, en ocasiones, la segunda.


Esta secuencia muestra el movimiento de Eros a través de la Bóveda celeste el 2 de Febrero de 2012, dos días después de su punto de máxima aproximación y cuando ya se alejaba lentamente de nosotros.

Eros forma parte, además, de una familia muy selecta: La de los asteroides visitados por una sonda espacial. NEAR Shoemaker pasó cerca de el en 1998, entró en órbita a su alrededor en 2000 y terminó su vida útil de la forma más espectacular, posándose suavemente sobre la superficie en 2001. Fue el casi poético final de un vehículo lanzado en 1996, llamado así en honor al científico planetario Eugene M. Shoemaker, una misión de bajo coste que en algunos aspectos recuerda a la posterior Hayabusa japonesa.

Ambas tenían como objetivo entrar en órbita alrededor de un asteroide para estudiarlo en profundidad (Eros e Itokawa respectivamente), ambas nos permitieron conocer el profundidad unos cuerpos celestes que se consideran restos casi inalterados de los orígenes del Sistema Solar, y ambas literalmente aterrizaron suavemente sobre ellos de forma accidental sin recibir daños. Pero mientras Hayabusa se elevó de nuevo regresó a La Tierra, Shoemaker, ya casi al final de su vida útil, permaneció en la superficie y siguió enviado datos (especialmente de su espectrometro de Rayos Gamma, que pudo obtener unas mediciones 10 veces más precisas que desde la órbita) hasta que las duras condiciones térmicas reinantes y para las cuales, lógicamente, no estaba diseñada, pusieron punto final a esta increíble aventura el 28 de Febrero de 2001.


Hayabusa y NEAR, las sondas que han aterrrizado en un asteroide.

Shoemaker permanece aún allí como el único objeto humano en la superficie de un asteroide, uno que en su día nos presentó en todo su esplendor y que terminó convertido en su lugar de descanso definitivo. Ese día Eros nos visitó, y con el un pequeño viajero que nos dijo adiós hace ya una década pero que, durante unos horas, se aproximó al mundo del cual salió hace ya tanto tiempo. Una de esas curiosidades que tanto abundan en la larga historia de la carrera espacial.


El complejo viaje de la Shoemaker. Al fallar su primer intento para entrar en órbita alrededor de Eros, siguió su camino, paso cerca de Mathilde y dos años después volvió a intentarlo, esta vez con éxito.


La rotación de Eros vista por Shoemaker una vez en órbita. La forma irregular de este cuerpo celeste hace que el efecto resulte aún más espectacular.


Las últimas imágenes antes del aterrizaje. La última, ya sólo a 120 Metros por encima de la superficie, no se envió por completo.


El lugar de descanso de esta pequeña sonda.


Algún día, en un futuro a medio o largo plazo, quizás una misión tripulada pondrá su pie en Eros. Y allí encontrarán a una pequeña sonda, en ese momento ya casi una reliquia, que un día tocó la superficie para permanecer en ella para siempre.


Representación artística de la sonda NEAR.


Eso fue todo. Espero que les haya gustado.


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