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Resurrección virtual de un arácnido de 410 millones de años

Reconstruyen a partir de fósiles del Museo de Historia Natural de Londres la forma de caminar de una especie de arácnido ya extinta, pariente de las arañas actuales




Nunca sabremos cómo caminaba porque hace 290 millones de años que se extinguió. Pero gracias a los fósiles encontrados en Escocia y a un nuevo programa informático, un equipo de paleontólogos ha reconstruido la manera en la que creen que se desplazaba una especie de arácnido que vivió hace unos 410 millones de años. Los detalles de esta resurrección virtual se publican esta semana en la revista Journal of Paleontology.

El vídeo, firmado conjuntamente por investigadores de la Universidad de Manchester y el Museo de Ciencias Naturales de Berlín (Museum für Naturkunde), es un ejemplo de lo que los paleontólogos pueden hacer con esta herramienta informática, denominada Blender, que está disponible de forma gratuita para aquellos que quieran utilizarla en sus estudios.

Y para darla a conocer, los científicos no han dudado en elegir un título llamativo: 'The walking dead: Blender as a tool for palaeontologists with a case study on extinct arachnids'. El arácnido muerto camina ahora, pues, en la pantalla del ordenador.

"Para llevar a cabo la reconstrucción hemos estudiado entre 20 y 30 finos fragmentos de roca con fósiles en su interior", detalla a EL MUNDO Russell Garwood, investigador de la Universidad de Manchester y autor principal de este trabajo.

El Museo de Historia Natural de Londres (NHM) es el hogar de este arácnido extinto. Según los científicos, los fósiles utilizados, procedentes del yacimiento escocés Rhynie Cherts, están en muy buen estado y se encuentran entre los arácnidos más antiguos de la colección británica. "Se conocen pocas especies de arácnidos más antiguas que ésta", afirma Garwood, que precisa que los restos más viejos que se conocen tienen 20 millones de años más.


Uno de los fragmentos de roca en los que se conserva el fósil de arácnido. RUSSELL GARWOOD

Asimismo, entre los fósiles más antiguos de la colección del NHM figuran restos de otros organismos mucho más antiguos, de hasta 3.600 millones de antigüedad (creen que se trata de bacterias).

Depredador de invertebrados

Para realizar el vídeo que se muestra en el estudio, el equipo invirtió dos semanas. Anteriormente, señala Garwood, había realizado reconstrucciones de otros arácnidos más jóvenes utilizando escáneres de alta resolución.


Reconstrucción del arácnido a partir de fósiles hallados en Escocia de 410 millones de años de antigüedad.

"[El arácnido reconstruido] era un miembro de un grupo llamado trigonotárbidos, del género Palaeocharinus", explica Garwood. "Medían pocos milímetros de longitud y eran depredadores. Probablemente se alimentaban de invertebrados terrestres (posiblemente parientes de insectos no voladores o de gusanos). Vivían cerca de zonas termales volcánicas, lo que ha permitido que se preserven en excelente estado", añade.

Aunque este grupo de arácnidos terminó por extinguirse hace 290 millones de años, durante 300 o 400 millones de años debieron ser muy comunes en muchas zonas del planeta. De hecho, los autores del estudio creen que estaban más extendidos que las arañas en la actualidad. "No hay descendientes vivos de este grupo. Sus parientes más cercanos son una colección de arácnidos llamados tetrapulmonados", explica. En este grupo se incluyen toda una colección de temidas criaturas entre las que hay arañas y escorpiones.

Por su parte, Jason Dunlop, investigador del Museo de Historia Natural de Berlín y coautor del estudio, destaca los progresos que ha habido en la tecnología para reconstruir el aspecto de animales fosilizados: "Cuando comencé a trabajar con fósiles de arácnidos, éramos felices si podíamos disponer de un boceto que mostrará el aspecto que podía tener. Hoy podemos visualizarlos corriendo en pantallas de ordenador", señala.

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