Tormentas eléctricas vistas desde el espacio

Rayos gamma
De esta millonaria cifra, solo un ínfimo porcentaje (500 descargas al día) va acompañado de estallidos de rayos gamma, las formas más energéticas de luz, por lo que este fenómeno continúa siendo objeto de investigación para los astrónomos.




Firestation
Desde agosto de 2013, la Estación Espacial Internacional (ISS) integra el instrumento Firestation, diseñado para la observación de los rayos o descargas naturales de electricidad estática que se producen durante las tormentas eléctricas, y su papel en el vasto sistema atmosférico de la Tierra.




Relámpagos
Estas violentas descargas generan destellos luminosos que conocemos como “relámpagos”, visibles en las imágenes de color blanco azulado. Cada segundo, se generan 50 relámpagos sobre la superficie del planeta, o lo que es lo mismo, 4 millones de chispazos al día.




Radiación del espacio exterior
Las emisiones naturales de rayos gammas están vinculadas generalmente a acontecimientos de gran energía en el espacio exterior, como supernovas y procesos de fusión nuclear. A finales del siglo pasado, se descubrió que este tipo de radiación también emanaba de la superficie terrestre, lo que sugiere que el entorno del rayo es mucho más energético y complejo de lo que se creía.




Antimateria
En los últimos años se ha descubierto que las tormentas eléctricas emisoras de rayos gamma producen haces de partículas de antimateria, un hallazgo del todo fascinante para los investigadores. La antimateria sigue siendo uno de los mayores misterios sin resolver de la ciencia, ya que es extremadamente cara de producir y contener debido a que se aniquila al contacto con la materia común.




Fotómetro
Para aprender más sobre este misterioso fenómeno, Firestone observará el impacto de los rayos en los diferentes espectros de longitud de onda de la luz. Se valdrá de un fotómetro para medir la emisión de luz (relámpago), de varias antenas de radio para rastrear el sonido (trueno) y de un detector de electrones de rayos gamma.




Resplandor
En esta fotografía, se aprecia el relámpago como un resplandor blanco fácilmente distinguible de las amarillentas luces de las ciudades de Los Ángeles y San Diego.




Malasia
El astronauta Reid Wiseman, miembro de la Expedición 40, que a día de hoy habita la Estación Espacial Internacional, capturó en esta fotografía el destello blanquecino de una tormenta originada sobre Malasia, al sureste de Asia.