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El peso de los metales en el calentamiento global

El peso de los metales en el calentamiento global


La siderurgia es responsable del 30 por ciento de todas las emisiones industriales de dióxido de carbono.

El empleo de sustancias exóticas como el talio, el telurio o el coltán para la fabricación de los aparatos electrónicos modernos comporta daños irreversibles para el medio, sobre todo a causa de las emisiones de dióxido de carbono (CO2) generadas a partir del proceso de su transformación. Con todo, según un análisis que ha estudiado la huella ambiental de 63 metales y ha sido publicado en la revista PLoS ONE, el impacto mayor en el sobrecalentamiento del planeta está determinado por el ciclo de vida (que incluye extracción, purificación y refinado de los minerales) de los metales más comunes.

Al parecer, el hierro y su aleación más conocida, el acero, constituyen los componentes más contaminantes, pues son responsables del 30 por ciento de todas las emisiones industriales de dióxido de carbono. En el segundo lugar se halla el aluminio, con una contribución del 2 por ciento, seguido, sorprendentemente, por el calcio, un metal alcalinotérreo que se extrae del óxido de calcio (o cal viva).


Esta tabla periódica muestra la emisiones globales anuales de CO2 debidas a la producción de cada metal en 2008, según una escala de colores que desde valores mínimos (lowest) en azul a máximos (highest) en rojo. [Philip Nuss, Matthew J. Eckelman / PLoS ONE]

Según Philip Nuss, de la Universidad Yale, y Matthew Eckelman, de la Universidad Nororiental de Boston, el proceso que consume la mayor cantidad de energía (y emite más CO2 a la atmósfera) no es la extracción de la roca del suelo, sino las etapas de purificación y refinado que permiten obtener el producto metálico final. En total, estiman que, en 2008, la demanda energética para la producción de metales representó el 9,5 por ciento de toda la energía mundial. Tan solo el sector siderúrgico (transformación del mineral del hierro para obtener sus aleaciones) es responsable de cerca del 74 por ciento del gasto energético del sector de la metalurgia.

El aspecto original del estudio radica en la cuantificación y comparación detallada del impacto ambiental de cada elemento empleado en la fabricación de los dispositivos tecnológicos modernos. Según los investigadores, un sistema sostenible de gestión de metales debería tomar en consideración muchos aspectos de su ciclo de vida e incluir sus repercusiones no tan solo ambientales, sino también sociales y económicas. Por esta razón, Nuss y Eckelman creen que el estudio podría ayudar a los responsables encargados de diseñar los futuros teléfonos inteligentes, iPads y otros aparatos a considerar el empleo de metales que no perjudiquen al medio y, al tiempo, sean funcionales para el desarrollo de dichos productos.
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