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Welwitschia mirabilis:la bizarra flor de Angola

Welwitschiamirabilis:la bizarraflor deAngola


No basta elogiar a la Palanca Negra Gigante, uno de los más bellos y extraños antílopes que ̇úicamentese encuentra y reproduce en Angola; éen este paÌs africano crece la flor welwitschiamirabilis, una de las más bizarras del mundo.Tal vez, la hermosura visual no le acom-paña, pero su rara y sublime fortaleza resultan incomparables en el planeta y exclusiva suntuosidad de la naturaleza.

Estudiosos aseguran que la primitiva planta, con características morfológicas muy propias, germina en comunidades aisladasa lo largo de una estrecha franja terrestre de unos 1 000 kilÛmetros desde el rÌo Kuiseb,en Namibia, hasta Mozamedes, en el sur deAngola.

Su zona de origen y casi sempiterno crecimiento coincide con las nieblas costerasque se forman por la mixtura de las aguas frÌas del mar y los vientos que impelen la humedad tierra adentro.

Estas brumas permiten que la flor penetre entre 100 y 150 kilómetros hacia el interior del desierto Namib.

Gallarda como ninguna, la welwitschia-mirabilis crece de un tronco grueso y dos únicas hojas, de más de un metro cada una. Logra subsistir en el hostil clima por una de las estructuras de sus pétalos (un tipo de sustancia), que le posibilita robar el rocÌon octurno del desierto. Entendidos aseguran que la elevada presencia de estomas (aberturas microscópicas que facilitan intercambios de gases entre la planta y el exterior) en ambas caras de sus anchas hojas le permite absorber el agua directamente del sereno.

La forma especial de esas hojas hace que estas actúen como un embudo que dirige el líquido de condensación hacia sus raÌces. Pese al beneficio que le proporciona la humedad ambiental, la planta necesita otros aportes adicionales de agua en un infecundo territorio, donde son muy esporádicas las precipitaciones.

Tan necesaria contribución la puede adquirir de las aguas subterráneas a través de su poderosa raÌz. Para que se tenga una idea de su blindada vida,la pluviosidad en las regiones desérticas se acerca a los dos milÌmetros anuales y puede estar sin llover durante cinco años. Sin embargo, la welwitschiamirabilis soporta. El tallo de la planta también presenta una corteza acorchada, explicada por los cientÌficos como una forma que tiene la flor de amurallarse del fuego, muy frecuente en la estepa.



CASI VIDA ETERNA

Llama también la atención su perÌodo de vida, el cual puede alcanzar los 1 000 años y, aunque resulta difÌcil registrar cientÌficamente su edad, algunos ejemplares llegan aperdurar más de 2 000 calendarios. Con una raÌz central asombrosamentel arga, sus dos únicas hojas crecen de ocho a 15 centÌmetros al año, lo cual permite su constante evolución.

Estas hojas son consistentes, reposan sobre el suelo y su perenne progresión hace que se enrosquen y curven.Se comprobó que esas partes nacidas en el tallo pueden llegar a medir centenares de metros, aunque en estado natural la longitud media no supera los 15 metros, pues el sol y el viento secan las puntas.La literatura herbaria asegura que la flor fue descubierta en 1860 por el botánico austrÌaco Friedrich Welwitsch, de ahÌ sunombre.

Por esos años, el investigador había recogido y enviado muestras de la planta al director del JardÌn Botánico de Kew,Dalton Hooker, quien la describió y le puso su nombre en honor a Welwitsch, pese a este aconsejarle llamarla tumboa, su nombre nativo en Angola.

El calificativo de la especie, mirabilis,significa maravilloso en latÌn. Muchos hombres de ciencias creen que este ser orgánico es un vestigio del perÌodo jurásico, cuando las gimnospermas (plantascon semillas al descubierto) dominaban el mundo de los vegetales.

Sus antepasados quedaron aprisionados en un escenario que, de forma acompasada, se hizo cada vez más estéril y del cual desaparecieron todas las especies próximas, salvo la inmune flor, que además sirve para apagar la sed de antÌlopes y rinocerontes del Namib. No obstante su peculiar forma de supervivencia (desconocida a ún por la ciencia), la welwitschia mirabilisest· en peligro de extinción, acosada por coleccionistas.
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