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Nace una industria: La mineria de asteroides

Busca extraer recursos naturales como platino, agua y aluminio de los cuerpos rocosos cercanos a la Tierra.


El objetivo a corto plazo es poner en órbita, en menos de dos años, telescopios para identificar a aquellos restos de protoplanetas ricos en minerales.

Ni los viajes tripulados a Marte ni los vuelos comerciales a la Luna. El ambicioso proyecto que desvela hoy a los científicos –y también a los inversores– es la minería espacial, la posibilidad de extraer minerales, metales preciosos y agua de los asteroides cercanos a la Tierra. Esta semana se presentó en el Museo del Espacio de Seattle, en EE.UU., la empresa Planetary Resources (PR) que planea, en menos de dos años, poner en órbita telescopios que identifiquen a los asteroides que pueden contener platino, zinc, aluminio, níquel y oro para iniciar la explotación de estos recursos a través de pequeñas naves espaciales (las Arkyd-300) y el desarrollo de tecnología robótica.

Detrás de la iniciativa, hay experimentados científicos como Christopher Lewicki, ex responsable de las misiones de la NASA a Marte, y el veterano astronauta Tom Jones. Pero, también, la millonaria inversión de Larry Page y Eric Schmidt –CEO y director ejecutivo, respectivamente, de Google– y el asesoramiento de figuras tan influyentes como el director de cine James Cameron

Pioneros. De los 9 mil asteroides censados por la NASA, cuya órbita se encuentra cerca de la Tierra, la flamante empresa estima que más de 1.500 tienen un acceso similar al de ir a la Luna.“Muchos de los metales y minerales raros de nuestro planeta se hallan en cantidad casi ilimitada en el espacio”, aseguró Peter Diamandis, uno de los fundadores de PR y pionero en la exploración espacial privada.

Sin ir más lejos, el jueves la NASA anunció el hallazgo de una mina de hierro y manganeso en el asteroide Vesta. “La extracción en la corteza de la Tierra no sólo es muy invasiva desde el punto de vista ambiental, sino que además es cara y resulta muy difícil. ¿Por qué no ir a la fuente? Existe la tecnología para recurrir a los asteroides y comenzar a explotar sus recursos”, sostuvo.

Según los creadores de la compañía, en la que trabajan 25 ingenieros, un asteroide de 500 metros de largo alberga una cantidad de platino equivalente a toda la cantidad de este metal extraída de la Tierra en la historia de la humanidad. Además, son ricos en agua y podrían servir como “un oasis” para expediciones espaciales lejanas, brindando las cantidades de agua y combustible necesarias. “El agua es el elemento más esencial en el espacio y el poder acceder a asteroides que la contengan facilitará la exploración del sistema solar”, dijo Eric Anderson, copresidente de PR y fundador de la firma de turismo espacial Space Adventures.

Escepticismo. La idea de explotar la riqueza de los asteroides se remonta a 1926, con un proyecto teórico del científico ruso, Konstantin Tsiolkovsky. Un asteroide es un cuerpo rocoso cuyo tamaño puede llegar a varios kilómetros. “Los asteroides son el resto de un protoplaneta y como tales tienen todos los elementos, los minerales, que forman parte de la composición química del sistema solar”, explicó el astrónomo argentino Marcos Machado, investigador de la Comisión Nacional de Actividades Espaciales (Conae).

Aunque el proyecto de Diamandis y Anderson es factible, su viabilidad es puesta en duda ya que su costo es demasiado elevado. “Se compara la posibilidad de ir a un asteroide y hacer minería con un viaje a la Luna. Hoy eso cuesta miles de millones de dólares. Dudo sobre la conveniencia económica de este tipo de emprendimientos”, opinó Machado. Para él, “en este momento, está muy de moda la investigación espacial comercial y hay varios billonarios norteamericanos que comenzaron a invertir en el espacio, convencidos de que allí esta el futuro”, dijo.

A pesar de cierto escepticismo en parte del mundo científico, los líderes de PR siguen adelante convencidos de que los réditos económicos, aun a décadas de distancia, vendrán de la minería espacial.

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