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Historias de guerra, incidente RMS Laconia (por Udyat)

RMS Laconia (22-9-1942)



El día 12 de setiembre de 1942, a las 20:00 horas, el submarino alemán U-156 comandado por el teniente Werner Hartenstein, estaba de patrulla en el Atlántico Sur en la costa africana entre Liberia y la Isla Ascensión, cuando avistó un buque enemigo sin escolta. Se trataba del RMS-Laconia convertido en crucero mercante armado en setiembre de 1939, y en la fecha comandado por el Capitán Sharp, el mismo que en extrañas circunstancias perdió su buque, el RMS Lancastria, en las costas francesas durante la evacuación de las derrotadas tropas británicas en 1940.


RMS Laconia de la Línea Cunard

¡Fuego!


Comandante Hartenstein

A las 22:22, Hartenstein puso al submarino en posición de ataque y lanzó un par de torpedos que hicieron blanco enviando al buque al fondo del mar. El Laconia pudo enviar un mensaje en la frecuencia de auxilio marítimo de 500 Kcs, diciendo:

SSS SSS SSS 0434 SOUTH 1125 WEST LACONIA TORPEDOED

(Durante la Segunda Guerra Mundial, se adoptó utilizar las letras SSS en lugar de SOS cuando se trataba de un ataque submarino, para alertar a los buques socorristas sobre la amenaza de un submarino en la zona.)

Rescate

Mientras verificaba el hundimiento, Hartenstein observó que había varios tripulantes flotando en el agua. Emergió y trató de rescatar algunos oficiales pero se dio con la sorpresa que había varios cientos de personas flotando en el mar.

Para el libro de bitácora Hartenstein había hundido el vapor Laconia de la Línea Cunard. Pero en el agua no había sólo tripulantes supervivientes, sino hombres y mujeres que formaban el pasaje del buque, compuesto de 136 tripulantes, 80 mujeres y niños británicos, 268 soldados británicos, 160 polacos y 1800 italianos prisioneros de guerra.


Esto fue parte de lo que bombardeó
el teniente James D. Harden con su B-24

Hartenstein inició una operación de rescate y pronto el interior del submarino y la cubierta estaban abarrotados con 200 supervivientes incluyendo cinco mujeres y otras doscientas personas que ocupaban cuatro lanchas salvavidas del buque que hizo amarrar al submarino para ser remolcadas.

Hartenstein envió un mensaje por radio con Hamburgo comunicando la situación diciendo:

VERSENKT VON HARTENSTEIN BRITE LACONIA STOP MARINEQUADRAT FF 7721 310 GRAD LEIDER MIT 1500 ITALIENISCHEN KRIEGSGEFANGENEN STOP BISHER 90 GEFISCHT STOP 157 CBM STOP 19 AALE, PASSAT 3, ERBITTE BEFEHLE STOP

El Almirante Doenitz ordenó a otros dos submarinos acudir a la escena. A las 0600 horas del día 13, Hartenstein radió en frecuencias marinas internacionales y en inglés a todos los barcos en los alrededores solicitando asistencia y dando las coordenadas de su posición y comprometiéndose a no atacar, siempre y cuando no fuera atacado por barcos o aviones:

IF ANY SHIP WILL ASSIST THE SHIP-WRECKED LACONIA-CREW I WILL NOT ATTACK PROVIDING I AM NOT BEING ATTACKED BY SHIP OR AIR FORCES STOP I PICKED UP 193 MEN STOP 4,53 SOUTH, 11,26 WEST STOP GERMAN SUBMARINE STOP

El U-156 permaneció en el área durante dos días y medio. Antes del mediodía del 15 de setiembre, se le unió el U-506 al mando de Erich Würdeman y horas después el U-507 al mando de Harro Schacht además del submarino italiano Cappellini. Los cuatro submarinos, con lanchas a remolque y cientos de supervivientes en cubierta tomaron rumbo a la costa de África para encontrarse con barcos de guerra de la Francia de Vichy que habían zarpado de Dahomey y Senegal.



Al día siguiente, los cuatro submarinos con banderas con una cruz roja montada sobre la cubierta de los cañones, fueron avistados por un avión bombardero B-24 procedente de la isla Ascensión. Hartenstein le envió señales al piloto solicitándole ayuda. El teniente James D. Harden dio vuelta y notificó a su base sobre la situación. El oficial superior de guardia en Ascensión en esos momentos, Capitán Robert C. Richardson III, ordenó al teniente Harden hundir los submarinos, a pesar los supervivientes a bordo y los que eran remolcados.



Harden regresó al lugar donde navegaban los submarinos y atacó con bombas y cargas de profundidad. Una de las bombas cayó directamente en una de las lanchas remolcadas detrás del U-156. Bajo ataque, Hartenstein no tuvo otra opción que soltar las amarras de remolque y ordenó a los supervivientes que estaba en cubierta a saltar al agua. El submarino se sumergió y escapó. Con esa acción muchos otros supervivientes del Laconia murieron.


B-24 "Liberator"


Los supervivientes que lograron mantenerse a flote, quedaron al garete durante semanas, muriendo la mayoría por inanición y en medio de una dolorosa agonía por insolación. Hubo casos confesos de que la cucharada de agua que se podían permitir, les era negada a los moribundos para poder salvar a los más fuertes. Otros que bebieron agua de mar y orines murieron más rápido todavía. Sin embargo algunos lograron salvarse para dar testimonio de lo que ocurrió durante esos días a partir del 12 de setiembre de 1942.

El capitán Sharp se hundió con su barco, y se llevó el secreto sobre lo sucedido, tanto en el RMS Laconia como en 1940 cuando se hundió el RMS Lancastria con más de 6000 personas a bordo.

Orden Laconia



Hasta antes del incidente del Laconia, los submarinos alemanes ayudaban a los supervivientes encontrados en el mar, con agua, alimentos e instrucciones para que pudieran llegar a tierra. Pero a partir de ese momento, como los submarinos fueron atacados a pesar de llevar la cruz roja en sus cubiertas y de haber reportado la situación al enemigo, el Almirante Doenitz ordenó la prohibición de todas las operaciones de rescate de supervivientes, los cuales debían ser abandonados a su suerte.


Juicios de Nuremberg


Almirante Doenitz

La Orden Laconia, fue utilizada años después en los Juicios de Nuremberg, como argumento para condenar al Almirante Doenitz por crímenes de guerra, a pesar que los submarinos estadounidenses, en el Pacífico, operaban siguiendo órdenes similares, abandonado miles de naufragos a su suerte. Finalmente Doenitz fue condenado a 11 años 6 meses en la prisión de Spandau.


Destino del U-156

Werner Hartenstein y los tripulantes del U-156 encontraron la muerte al ser atacados, seis meses después, el 8 de marzo de 1943, cuando se encontraba de patrulla en las cercanías de Barbados. Un avión le lanzó cargas de profundidad hundiendo al submarino con toda la tripulación.
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