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La Conquista del Espacio Museo de la Ciencia



Museo de la Ciencia
La Conquista del Espacio

El espacio... la última frontera. Con esta frase que abre la legendaria serie televisiva "Viaje a
las Estrellas", se resume uno de los sueños más preciados de la humanidad:
conocer, descubrir qué hay más allá de la atmósfera terrestre. Ya en
1903, el mismo año en que los hermanos Wright se alzaban durante casi un minuto
por los aires con su primitivo aeroplano, Konstantin Ziolowski establecía la
velocidad necesaria que debería desarrollar una nave para superar la gravedad de
la Tierra. Sin embargo, en sus comienzos, la conquista del espacio no se
sustentó en visiones idealistas, sino en la guerra.

El primer paso lo dio la Alemania nazi en los años 40 con los cohetes V2.

Después de la derrota del régimen de Adolfo Hitler, el cerebro detrás
de los cohetes alemanes, Wernher von Braun, fue reclutado por los Estados Unidos
para desarrollar su programa espacial.
La carrera espacial fue uno de los principales ingredientes
del choque ideológico entre las dos grandes potencias: Estados Unidos y la Unión
Soviética. En la década del 50 prevalecía la idea de que quien
conquistara primero el espacio, también dominaría al mundo

El primer punto lo ganaron los soviéticos el 4 de octubre de 1957, con la puesta en órbita
del primer satélite artificial, el Sputnik I. También fue ruso el primer
cosmonauta que pudo ver a la Tierra desde el espacio. El viaje de Yuri Gagarin
fue todo un éxito, aún a costa del sacrificio del primer ser vivo que llegó al
espacio exterior: la perra Laika.

Entretanto, los Estados Unidos seguían atrás. En 1961, el presidente John F. Kennedy anunciaba
un plan que, indirectamente, consolidaba la carrera espacial como un pulso
entre dogmas políticos. Era el nacimiento del programa Apollo. El 20 de
julio de 1969, poco más de una década después de que el Sputnik I emitiera su
señal intermitente a todo el planeta en nombre del comunismo, la misión Apollo
XI descendía en la Luna.


Como lo señaló el astronauta Neil Armstrong, al
poner su pie en suelo lunar, se trataba de "un pequeño paso para el hombre y un
gran salto para la humanidad", que también representó uno de los logros más
importantes de la aventura estadounidense en el espacio.

La carrera espacial requirió de grandes avances en todas
las áreas de la ciencia y la tecnología, muchos de los cuales habrían sido
impensables de no haber existido ese campo de batalla virtual entre Washington y
Moscú. Asimismo, varios de esos logros, hoy se aplican extensamente, por
ejemplo, en la medicina, las telecomunicaciones y la informática.

Tras la caída del Muro de Berlín, y la caída de la Unión Soviética,
la carrera espacial quedó atrás, para transformarse en una empresa conjunta, en
la que también participan otros actores de la comunidad
internacional. También ha renacido el espíritu original de mirar hacia el
cielo: conocer más acerca del espacio que nos rodea para aprender más de
nosotros mismos... a pesar de que la falta de rivalidades haya quitado el
impulso político y, sobre todo, los grandes presupuestos que requieren las
misiones espaciales.



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Gráficos ELPAIS.com



Goddard y los cohetes. Robert H. Goddard, uno de los padres fundadores de la cohetería moderna, nació
en Worcester, Massachusetts, en 1882. A los 16 años de edad Goddard leyó el
clásico de ciencia ficción "La Guerra de los Mundos" de H.G. Wells, y soñó con
vuelos espaciales. Para 1926 había diseñado, construido y volado el primer
cohete de combustible líquido del mundo. Lanzado el 16 de marzo de 1926
desde la granja de su tía Effie en Auburn, Massachusetts, el cohete apodado
"Nell" alcanzó una altitud de 12,5 metros en un vuelo que duró unos 2 ½
segundos. Fotografiado aquí, Goddard está de pie al lado del cohete de 3
metros de altura, sosteniendo el soporte de lanzamiento. Para alcanzar un vuelo
estable sin necesitar aletas, el pesado motor está localizado en la parte
superior, alimentado por líneas que salían desde los depósitos de combustible
llenos de oxígeno líquido y de gasolina, localizados en la parte inferior del
cohete. Durante su carrera, Goddard fue ridiculizado por la prensa por
haber sugerido que los cohetes podrían volar hasta la Luna, pero él continuó sus
experimentos, apoyado en parte por el Instituto Smithsoniano y defendido por
Charles Lindbergh. Ampliamente reconocido como un experimentador talentoso y un
genio de la ingeniería, sus cohetes estaban muchos años adelantados a su
tiempo. A Goddard le fueron concedidas más de 200 patentes de tecnología,
la mayoría hasta después de su muerte en 1945. Un cohete de combustible líquido
construido sobre los principios desarrollados por Goddard llevó seres humanos
hasta la Luna en 1969.



Primer cohete. Un nuevo capítulo en la historia aeronaútica comenzo en Julio de 1950, cuando se
lanzo el primer cohete desde Cabo Cañaveral, Florida: el Bumper 2. Como
se muestra en la fotografía, el Bumper 2 fue un ambicioso cohete de 2
compartimentos llevando un misil V-2 con un cohete WAC Corporal. La parte
superior era capaz de alcanzar entonces una altitud record de 400 kilómetros,
mas alto incluso que lo que las Lanzaderas Espaciales vuelan hoy en
día. Lanzado bajo la dirección de la Compañía General de Electricidad, el
Bumper 2 fue usado primeramente para probar los sistemas de cohetes y para la
investigación de las altas capas de la atmósfera. Llevaba pequeñas cargas para
medir la temperatura del aire y los impactos de rayos cósmicos. Siete
años después, la Unión Soviética lanzo el Sputnik I y Sputnik II, los primeros
satélites artificiales alrededor de la Tierra. En respuesta a esto, en 1958, los
Estados Unidos crearon la NASA.


Gagarin en el espacio. El 12 de abril de 1961, el cosmonauta soviético Yuri Alexéevich Gagarin se
conviritió en el primer ser humano en el espacio. Su cosmonave Vostok 1 (Oriente
1), controlada desde tierra, lo lanzó a una altitud de 327 kilómetros y lo llevó
a dar una vuelta alrededor del planeta Tierra. Gagarin fue estrictamente
un pasajero en este vuelo. Como precaución contra los efectos fisiológicos
desconocidos del vuelo espacial sobre las habilidades para pilotar y el propio
juicio, los controles de a bordo fueron bloqueados con una combinación secreta.
En caso de emergencia, él llevaba la combinación en un sobre
sellado. Después del reingreso, Gagarin se eyectó de la Vostok a una
altitud de aproximadamente 7.000 metros y descendió en paracaídas hacia la
Tierra. A su regreso comentó "El cielo es muy oscuro; la Tierra es azulada. Todo
se puede ver con mucha claridad". Junto con otros logros, este vuelo
confirmó la temprana ventaja soviética en la carrera espacial. Nacido el 9 de
marzo de 1934, Gagarin era un piloto de caza de la Fuerza Aérea antes de ser
escogido para el primer grupo de cosmonautas en 1960. Como resultado de su
histórico vuelo, se hizo un héroe internacional y una leyenda. Murió cuando su
jet MiG se estrelló durante un vuelo de entrenamiento el 27 de marzo de 1968.
Gagarin tuvo un funeral de héroe y sus cenizas están enterradas en el Muro del
Kremlin.


Proyecto Apolo. Las primeras misiones del Proyecto Apolo fueron aproximaciones sucesivas a la
Luna. Primero se realizó un vuelo orbital, más tarde se hicieron pruebas sobre
el ensamblaje del módulo lunar, llevándolo hasta la Luna en un viaje de ida y
vuelta. Tras todas estas pruebas, queda configurado el lanzador Saturno
V. Este cohete mide 110 metros de altura y pesa 2.700 toneladas. En el
despegue consume 15 toneladas de combustible por segundo. Es una máquina de una
notable perfección, que sólo tiene en su contra el incendio que costó la vida a
Virgil I. Grissom, Edward H. White y Roger B. Chafee en los preparativos de uno
de los lanzamientos de ensayo. El Programa Apolo sirvió para que los
estadounidenses llegasen a la Luna, para que todo el mundo lo viera por
televisión, para traer a la Tierra unos cientos de kilos de rocas lunares y,
sobre todo, para demostrar que es posible viajar hasta otros planetas.


Aldrin en la Luna. En julio de 1969, Edwin Eugene Aldrin fue el segundo hombre en poner un pie en
la Luna, cuando participó en la misión espacial del Apolo 11. Sus compañeros de
misión fueron Michael Collins y Neil Armstrong. Aldrin era conocido como Buzz,
nació en Glen Ridge, Nueva Jersey, Estados Unidos, el 20 de enero de
1930. Durante su primer vuelo espacial, en noviembre de 1966, como
copiloto de la misión espacial en la órbita de la Tierra del Géminis 12, Aldrin
logró el récord con un paseo por el espacio de 5,5 horas. El 20 de julio
de 1969 la misión espacial de EE.UU. Apolo 11 coloca al hombre en la Luna. Neil
Armstrong, su comandante, y Edwin F.Aldrin, piloto del modulo de exploracion
lunar 'Eagle', desembarcan en el sitio previsto del llamado Mar de la
Tranquilidad. Las imágenes en vivo del histórico suceso son seguidas por
televisión por millones de personas. La misión, la cuarta de la serie de vuelos
tripulados Apolo y la primera cuyo objetivo es el descenso en el satélite ha
partido 109 horas antes desde el Centro Espacial Kennedy en Florida.



Estación Mir. La estación espacial rusa Mir fue diseñada para proporcionar largos periodos de
acomodación a sus tripulantes mientras estuvieran en órbita alrededor de la
Tierra. Fue lanzada el 20 de febrero de 1986 desde el Cosmódromo de Baikonur, en
Kazajstán. Al principio, las tripulaciones llegaban hasta la Mir a bordo
de la nave espacial Soyuz y, más tarde, gracias al programa espacial
estadounidense, a bordo de una lanzadera espacial. Fue la primera estación
espacial diseñada con capacidad para expandirse. Primero estaba constituida por
un único módulo central. Al cabo del tiempo, como muestra la foto, estaba
compuesta por siete módulos. La falta de financiación hizo que los
astronautas que ocupaban la Mir la abandonaran en agosto de 1999; pero Rusia
decidió prolongar la vida de la estación espacial y, en abril de 2000, se lanzó
la nave tripulada Soyuz PM-30 con la misión de repararla. Esta última
tripulación de la Mir regresó el 16 de junio de 2000. Finalmente se decidió
hacer descender la estación hacia las capas densas de la atmósfera, donde se
desintegraría en su mayor parte, y hundir sus restos en el océano Pacífico. La
caída controlada de la Mir tuvo lugar el 23 de marzo de 2001.


Mensaje del Voyager. Las naves Voyager 1 y 2 de la NASA son rastreadas y dirigidas a través de la
Deep Space Network. Estas excepcionales naves que han llegado más allá de los
planetas exteriores son el tercer y cuarto objeto construidos por el hombre en
salir del Sistema Solar, siguiendo los pasos de las Pioneer 10 y
11. Adosado a cada Voyager hay un disco de cobre, plata y oro, que
contiene imágenes y sonidos que representan las culturas humanas y la vida en la
Tierra, un mensaje en una botella arrojado al mar cósmico. El material grabado
fue seleccionado por una comisión dirigida por el fallecido Carl
Sagan. Unos sencillos diagramas en la cubierta representan simbólicamente
el origen de la nave y dan instrucciones para reproducir el disco. La
construcción especial de estos discos debería proporcionarles una larga vida
mientras atraviesan el espacio interestelar. Las dos astronaves no efectuarán
una aproximación cercana a otro sistema planetario hasta dentro de 40.000 años
como mínimo.


Estación Espacial. La Estación Espacial Internacional (ISS por sus siglas en inglés) empezó a ser
construida en 1998. La idea de la construcción de una Estación Espacial se
concibió en la década de los 1980, cuando Estados Unidos se enteró de la
construcción de una plataforma similar por parte de la entonces Unión
Soviética. Pero no fue hasta mediados de la década de los 90 que
Estados Unidos logra finalmente elaborar un proyecto mediante acuerdos con otros
15 países de Europa, Asia, Norteamérica y Sudamérica.
El diseño final
contempla laboratorios de investigación estadounidenses, europeo y
colaboraciones de investigación entre todos los países en materias que van desde
estudios sobre la cristalización de las proteínas, pasando por los efectos de la
polución del aire y el agua, el comportamiento medio ambiental de la Tierra y la
vida a gravedades mínimas.


En los últimos años la Estación ha provocado
ciertas controversias debido fundamentalmente al inicio del denominado "turismo
espacial" tanto es así que en la actualidad existe un proyecto en fase de estudio
que tiene previsto habilitar un 'hotel' en el espacio para turistas que puedan
pagar un tour.






Fuente
Ir a Museo de la Ciencia



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