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Preguntas y Respuestas - Temas serios

¿Cómo funcionan las cajas negras?



Tras la recuperación de las cajas negras del vuelo MH17, el cual fue derrumbado por lo que parece ser un lanzamisiles Buk SA-11 sobre el este de Ucrania, se espera obtener más información acerca del siniestro. El primer ministro británico, David Cameron, indicó que serán analizadas por un equipo especializado en accidentes aéreos en la ciudad de Farnborough, Inglaterra. ¿Qué pueden revelar las cajas negras? ¿Por qué son cruciales en la investigación de la tragedia?

A pesar de ser conocidas como "cajas negras", los registradores de vuelo en realidad están pintados de color naranja brillante, pues facilita su localización tras un desastre. Existen dos tipos a bordo de todo avión; el registrador de datos de vuelo (FDR), que almacena información como velocidad, altitud, presión, etc. y la grabadora de voces de cabina (CVR), la cual recoge las conversaciones de la tripulación y los sonidos procedentes de la cabina.



Micrófonos colocados en la cabina almacenan el audio en las CVR. Cada 30 minutos, nuevas grabaciones remplazan el material antiguo en un ciclo de constante renovación. Los FDR, obtienen información de los sistemas del avión; cada vez que el piloto presiona un botón, ejecuta un mando o realiza cualquier otra acción, queda registrada.

Ambas cajas obtienen energía de dos generadores localizados en el motor del avión. Los datos procedentes tanto de la CVR como del FDR son almacenados en tarjetas de memoria dentro de la unidad de memoria CSMU (Crash Survivable Memory Unit). Las tarjetas de memoria tienen suficiente espacio de almacenamiento digital para 2hrs de datos de audio, en el caso del CVR, y 25hrs de datos del vuelo para los FDR.

A prueba de todo

A menudo, las cajas negras son los únicos dispositivos que sobreviven la violenta caída de un avión. Están diseñadas para resistir temperaturas extremas, toneladas de presión, varios líquidos e incluso la corrosión (en caso de caer en el mar). Su resistencia se debe a los materiales que las protegen del impacto; empezando por una capa de aluminio alrededor de las tarjetas de memoria, una capa de 2.5cm de sílice que las aísla del fuego y una cubierta exterior de acero inoxidable de .64 cm. El titanio también suele formar parte de la armadura exterior.

Tanto la CVR como el FDR son herramientas invaluables durante una investigación, ya que contienen pistas acerca de lo que sucedió en los últimos minutos del vuelo que le llevaron a su perdición. Tras hallar las cajas negras, son llevadas a un laboratorio donde su información es descargada y analizada en un intento de recrear los eventos de la catástrofe. Este proceso puede tardar de semanas a meses.



¿Son más platicadoras las mujeres?



A menudo se cree que las mujeres son más platicadoras que los hombres, emprendiendo discusiones cotidianamente y compartiendo sus sentimientos con mayor facilidad, pero ¿hay verdad detrás de este estereotipo? De acuerdo con el profesor David Lazer, de la Universidad de Northeastern en Boston, la respuesta no es tan sencilla.

El Prof. Lazer y su equipo, que incluye investigadores del Instituto Tecnológico de Massachusetts y la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Harvard, dieron a un grupo de hombres y mujeres sociómetros; dispositivos portátiles del tamaño de un teléfono celular que recolectan información en tiempo real acerca de las interacciones sociales del usuario.

Los partícipes del estudio acudieron a dos ambientes sociales diferentes durante un total de 12 horas. En el primero, se le pidió a candidatos de maestría completar un proyecto individual, siendo libres de conversar entre sí durante la duración del ejercicio. En el segundo, empleados de un centro de llamadas portaron los sociómetros durante el periodo de almuerzo, sin tener que completar una tarea designada.

En el entorno que requería colaboración, las mujeres decidieron trabajar juntas y, por lo tanto, conversaban más que los hombres. Los científicos concluyen que es un escenario muy particular que conduce a una mayor interacción por parte de las mujeres. En otras palabras, el contexto determina qué tan platicadoras son.



¿Inician las clases demasiado temprano?



Las mañanas antes de que los niños vayan a la escuela pueden llegar a ser un calvario, tanto para ellos como sus padres. Deben levantarlos, vestirlos, alimentarlos y asegurar que llegan a sus clases a tiempo, mientras el cielo aún es oscuro. Científicos de la Universidad de Kentucky comprueban que los niños rinden menos académicamente cuando deben iniciar clases temprano.

El equipo de investigadores, liderado por la profesora Peggy S. Keller del Departamento de Psicología, examinó los registros de 718 escuelas primarias públicas en Kentucky, Estados Unidos. El desempeño de los estudiantes se midió de acuerdo a las calificaciones obtenidas en una prueba estatal estandarizada que evalúa lectura, matemáticas, ciencias, estudios sociales y escritura. También se analizaron las tasas de asistencia, el número de estudiantes que repitieron cursos y la relación entre maestros y alumnos.

Descubrieron que las clases que iniciaban temprano por la mañana se veían reflejadas en puntuaciones más bajas, una menor asistencia, una disminución en los niveles escolares y un menor rendimiento académico.

Explican que la relación entre la hora de inicio de las clases y el rendimiento académico se debe a las consecuencias físicas, psicológicas y de comportamiento de la privación del sueño. Los alumnos desvelados pierden la capacidad de permanecer alerta y concentrados en las aulas. Dormir menos también podría aumentar la frecuenca y gravedad de las enfermedades entre los estudiantes, lo que afecta su desempeño.



¿Qué tan seguido debemos bañarnos?



La mayoría de las personas tienen la costumbre de bañarse a diario, pues una buena higiene suele asociarse con una buena salud. Sin embargo, bañarse demasiado seguido podría tener efectos dañinos en la piel. Las duchas diarias son relativamente recientes, hace cien años los baños semanales eran la norma. Quizá nuestros antepasados no estaban del todo equivocados...

La capa más externa de la epidermis, llamada capa córnea, compone una barrera de células muertas y endurecidas que protegen a las capas subyacentes de células vivas. Se mantiene unida por lípidos; compuestos grasos que ayudan a mantener a la piel humectada.

Cuando uno se baña, especialmente con agua caliente, utilizando jabón y zacate, se daña la capa córnea de la piel. El jabón y el agua disuelven los lípidos de la superficie y al tallarse se desprenden las células muertas. Entre más seguido se repita este proceso, mayor es el deterioro de la capa córnea y menor el tiempo de reparación de la piel a través de la secreción de aceites naturales. (Debemos tomar en cuenta que la piel se regenera cada 28 días). El resultado de los baños excesivos es una piel seca e irritada.

En un estudio liderado por el Dr. Richard Gallo, de la Universidad de California en San Diego, se concluye que el lavado excesivo incluso puede llegar a ser dañino, ya que elimina las bacterias benéficas de la piel que el cuerpo utiliza para combatir infecciones. El secado brusco con la toalla representa otro problema, pues también lesiona la capa externa de la epidermis. Es importante utilizar una toalla tersa y secarse con palmadas suaves.

La composición química de la piel varía de persona en persona, así que el baño diario no es tan dañino para todos. Lo recomendable, es saltárselo de vez en cuando, especialmente si no se realizó mucha actividad física durante el día. Si no crees poder abandonar este hábito, lo mejor es utilizar jabones suaves, agua tibia en vez de caliente y aplicar crema humectante al salir de la regadera.



¿Cómo se originó el Ébola?



La verdadera reserva del Ébola, es decir, el escondite del virus cuando no está causando brotes en las personas, no se sabe a ciencia cierta. No obstante, es altamente probable que los murciélagos sean la fuente de este patógeno mortal.

El primer caso conocido de Ébola sucedió en 1976, constando de dos brotes simultáneos en Sudán y la República Democrática del Congo. La epidemia afectó a más de 600 personas, de acuerdo con la Organización Mundial de la Salud (OMS). En 2005, investigadores tomaron muestras de más de mil animales de África Central en busca de los portadores del virus. Analizaron a 679 murciélagos, 222 especies de aves y 129 pequeños vertebrados.

Encontraron que el único animal que albergaba el virus era el murciélago, específicamente tres especies frugívoras: Hypsignathus monstrosus, Epomops franqueti y Myonycteris torquata. Al menos dos de ellas se encuentran en Guinea, donde empezó el brote actual de Ébola, que ha cobrado la vida de 2,600 personas. Científicos se encuentran analizando los murciélagos de la región para ver si alguno prueba positivo de Ébola. (¿Cómo muta un virus?)

Si estos animales efectivamente son la fuente de la enfermedad, es posible que las personas se hallan infectado al manejarlos, pues regularmente son consumidos como alimento (la sopa de murciélago es un platillo tradicional de la región). Comer murciélago no representa un riesgo de infección, pues la cocción mata el virus, sino la manipulación de la carne cruda. Como medida protectora, funcionarios en Guinea prohibieron el consumo y venta de murciélagos en marzo, después del inicio del brote. (¿Qué necesitas saber del Ébola?)

Si se lograra encontrar la misma secuencia genética del Ébola, presente en las personas enfermas, en los murciélagos de la región, se podría comprobar que estos animales son la fuente de la infección. (¿Por qué no existe una cura para el Ébola?)

Podrás encontrar más información acerca del panorama actual de la epidemia del Ébola en el artículo Frente al monstruo diminuto, por Ángela Posada-Swafford, en la edición de septiembre de Muy Interesante.



¿Preferimos a las mujeres femeninas?

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La preferencia por los hombres sumamente masculinos y las mujeres femeninas puede surgir únicamente en ambientes urbanizados, de acuerdo con un nuevo estudio por parte de la Universidad Brunel de Londres y la Universidad de Bristol, ambas en Reino Unido.

El equipo de investigadores, liderado por la Dra. Isabel Scott, encuestó a doce poblaciones alrededor del mundo con diferentes niveles de desarrollo económico. Descubrieron que los rasgos sexuales exagerados eran preferidos exclusivamente en los ambientes desarrollados.

Mostraron a 962 participantes tres fotografías del sexo opuesto que habían sido digitalmente manipuladas para mostrar diferentes grados de masculinidad y feminidad. Por cada conjunto de fotografías, representando cinco grupos étnicos, los voluntarios debían determinar qué cara era más atractiva y cuál parecía más agresiva.

Encontraron que en las poblaciones menos económicamente desarrolladas, no existía la preferencia por los rasgos faciales específicamente sexuales y que esta aumentaba junto con el nivel de urbanización. (¿Necesitan más sexo los hombres que las mujeres?)

Los resultados cuestionan las teorías previas que aseguran que los rasgos sexuales exagerados fueron importantes para la selección sexual y social de nuestros ancestros. Los autores especulan que los entornos altamente desarrollados, con grandes poblaciones, exponen al individuo a una gran variedad de rostros desconocidos, por lo que puede discernir relaciones sutiles entre los rasgos faciales y el comportamiento.



¿Cómo muta un virus?



El virus del Ébola ha mutado para sobrevivir, la velocidad y el método de mutación varia de virus a virus. Así es como sucede este proceso.

Los virus se reproducen a través de células huésped. El virus inyecta su ADN o ARN en ésta, habilitando la capacidad del virus para darle instrucciones a la célula de producir más células. Esos virus se propagan en el organismo. (Los 4 virus más letales.)

Pero en ese momento es cuando el sistema inmunológico de los organismos huéspedes, incluyendo a los humanos, interviene. Cuando el mismo virus intenta sujetarse a la célula huésped una vez mas, ésta puede estar bloqueada y el virus muta para poder continuar replicándose. Los virus pueden cambiar las proteína que las recubren, como una especie de disfraz, para que las células huésped las dejen sujetarse a ellas otra vez.

La cantidad de tiempo que toma el proceso depende en gran medida tanto del material genético del virus como de si contiene ADN o ARN. Los virus ADN, como la viruela, mutan lentamente porque incluyen una especie de "corrector de lectura" del material genético que copian. Pero los virus ARN, cómo la influenza, el VIH y Ébola se saltan ese paso.

El virus del Ébola infecta a los humanos a través de la heridas e la piel o el tejido de la nariz, ojos o boca. Debido a que el virus que aqueja África en estos momento ya ha mutado, podría ser más difícil de diagnosticar y darle el tratamiento correcto. Pero la mayoría de los expertos creen que es poco probable que mute hasta el grado de poder transmitirse por el aire.



¿Cuánto tiempo puedes pasar sin dormir?



El sueño es un requisito fundamental del ser humano. Aunque aún se desconoce exactamente por qué dormimos, se sabe que juega un papel fundamental en la producción de mielina, eliminación de residuos cerebrales y formación de nuevas conexiones neuronales.

En la década de 1960, un estudiante llamado Randy Gardner obtuvo el récord mundial del mayor tiempo permanecido despierto. Como parte de un experimento para la feria de ciencias, pasó 11 días sin dormir. Durante este periodo, desarrolló síntomas como problemas de visión y de habla, varias deficiencias cognitivas y comenzó a tener alucinaciones.

Uno de los experimentos mejor conocidos en torno a la privación del sueño se llevó a cabo en la década de 1980, en el laboratorio de sueño Allan Rachtschaffen de la Universidad de Chicago. Se le impidió dormir a un grupo de ratas mediante toques eléctricos. Al cabo de 11 a 32 días, habían muerto o se encontraban en estado moribundo.

Hasta ahora, la ciencia no ha podido demostrar empíricamente cuánto tiempo un ser humano puede pasar sin dormir (sería antiético realizar dicho experimento). No obstante, han habido casos fuera del estudio científico donde personas han muerto, aparentemente por falta de sueño. (¿Por qué algunas personas son sonámbulas?)

El insomnio familiar fatal (IFF) es una rara enfermedad priónica hereditaria. Se presenta entre los 50 y 60 años de edad y los síntomas comienzan con el insomnio, progresando rápidamente hasta incluir alucinaciones, pérdida de peso, demencia y, finalmente, la muerte. No existe cura ni tratamiento para este padecimiento. El caso más conocido de IFF es el de Michael Corke, un estadounidense que murió después de seis meses de privación total de sueño. (Conoce 7 extraños trastornos del sueño)

Si bien no existe una respuesta definitiva acerca de cuánto tiempo puede pasar una persona sin dormir, es un hecho que la falta de sueño disminuye el volumen cerebral, causa una pérdida irreversible de neuronas y provoca síntomas similares a la esquizofrenia.



¿Cuántos insectos comes al año?




Muchas personas comen insectos a propósito. El resto los consume por accidente, y no hablamos de un par de hormigas, sino entre 453 y 907 gramos al año. Otro dato que podría resultar sorprendente es que la mayoría de estos insectos están dentro de comida procesada y empacada.

La FDA tiene lineamientos específicos acerca de cuantos insectos pueden contener ciertos alimentos. Por ejemplo 227ml de jugo de naranja pueden contener legalmente cinco moscas de la fruta o 100g de espinacas congeladas pueden tener 50 ácaros, pulgones y un poco de oruga.

Puede que esto te haga sentir intranquilo con respecto a lo que tienes en tu alacena, pero piensa que estos insectos son altamente nutritivos. Existen alrededor de 1,500 especies de insectos comestibles y forman parte de la dieta regular de más de 3,000 etnias.

Algunos insectos tienen el 80% de proteína por peso. Las orugas tienen 53 gramos de proteínas por cada 100 gramos de peso total más un alto contenido de hierro, tiamina y niacina, mucho más nutritivo que un filete delgado de res e incluso de pescado. (Conoce los beneficios nutrimentales de los insectos)

Criar insectos para alimentación también es extremadamente sustentable, la misma cantidad de alimento produce cuatro veces más grillos en peso que el ganado. En 2013 la Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura recomendó aumentar el cultivo y consumo de insectos como la solución más viable para combatir la hambruna.

Si prefieres no consumir insectos intenta evitar comer alimentos procesado, los puedes reemplazar por frutas y verduras frescas, es la mejor manera de mantener tu dieta libre de bichos. Ya que no se puede tener certeza de lo que contienen los alimentos empacados.



¿Qué es la Deep Web?



La mayoría de las personas navegamos la red diariamente, sin embargo, conocemos un porcentaje mínimo de ella. Como si se tratara de la punta de un iceberg, la mayor parte del hielo se encuentra sumergido, invisible salvo para quienes lo saben encontrar: la web profunda.

Habitualmente utilizamos el llamado Internet superficial o "Surface Web". Es de fácil acceso y consiste en la información que las arañas de los motores de búsqueda pueden indexar, siguiendo los enlaces entre sitios. Únicamente pueden recolectar páginas estáticas (como ésta) y no las páginas dinámicas, por lo que se estima disponen de tan sólo el 0.03% de la información presente en la World Wide Web.

En cuanto al resto, se encuentra oculta en la denominada "Deep Web", web invisible, o Internet profundo. Contiene toda la información que no se puede localizar con una simple búsqueda de Google. Estos datos no necesariamente se ocultan a propósito, simplemente es difícil para la tecnología de los motores de búsqueda tradicionales encontrarla y hacer sentido de ella.

Se desconoce exactamente qué tan grande es la web profunda, Bright Planet calcula que es 500 veces más grande que el Internet superficial. Teniendo en cuenta que Google, por si solo, cubre alrededor de 8 mil millones de páginas, es verdaderamente asombroso.

¿Qué hay en las profundidades de la red? La gran mayoría de la web invisible contiene páginas con información valiosa. Un informe publicado en 2001 estima el 54% de los sitios son bases de datos, como registros de la NASA y la NOAA, los cuales son públicos. Sin embargo, también existe un lado oscuro del Internet profundo.

En la red oscura o "Dark Web", los usuarios intencionalmente ocultan la información. A menudo, únicamente se puede accesar a estos sitios mediante el uso de software de navegador especial. Este software asegura la privacidad tanto de la fuente como la gente que incurre a ella. El anonimato permite la transferencia, legal o ilegal, de información, bienes y servicios alrededor del mundo.

Entre el contenido más famoso de la red oscura está TOR, una colección de sitios web secretos que terminan en ".onion". La actividad en TOR no puede ser rastreada, ya que funciona a partir de un sistema de retransmisión que rebota las señales entre los diferentes equipos compatibles con TOR alrededor del mundo.
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