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Yevgeny Pepelyayev: El Máximo As de la Guerra de Corea

Durante 50 años se pensó que el “As de Ases” de la Guerra de Corea había sido el norteamericano Joseph McConnell, con 16 victorias. Pero desde 1994 se sabe que tres pilotos soviéticos reclamaron más victorias que McConnell: Nikolay Sutyagin (22 derribos), Yevgeny Pepelyayev (19) y Lev Shchukin (17). Un estudio detallado revela que Yevgeny Georgievich Pepelyayev fue el Real Máximo As de la Guerra de Corea.



Yevgeny Pepelyayev, nacido en 1918 cerca de Irkutsk (Siberia Oriental) como hijo de un conductor de locomotoras, fue uno de los muchos soviéticos que se enamoraron de la aviación a principios de los años ’30. Cuando su familia (sus padres, su hermano mayor Konstantin y su hermana menor Lyudmila) se mudó a Odessa en 1937, ambos hermanos se enlistaron en el aeroclub local, y fueron reclutados luego para su entrenamiento militar. Por esas épocas también conoció a quién sería su futura esposa, una hermosa rubia llamada Maya Konstantinovna Fayermann.



Pepelyayev fue no de los tantos pilotos rusos que pasó la mayor parte de la SGM en el Lejano Oriente de la URSS (Sutyagin también experimentó esa misma frustración). Pepelyayev experimentó asimismo el dolor de la muerte de su hermano mayor Konstantin en combate. Solo una vez hizo un breve servicio contra los alemanes, y fue haciendo vuelos de reconocimiento para el 162º IAP en 1943. En una ocasión su Yak-7 fue atacado y averiado por cazas alemanes, pero se las arregló para eludir a sus perseguidores y volver a su base. Participó brevemente de la corta guerra soviético-japonesa de abril de 1945, donde ametralló y bombardeó las tropas japonesas, pero no encontró ningún avión nipón en el aire.



A simple vista no parecía que ese oficial estuviera destinado a un futuro glorioso. Pero sus hábilidades para el vuelo y el mando no permanecieron sin ser notadas, y fue enviado a la Academia de la VVS. En 1947 se casó con Maya y fue elegido como subcomandante del 196º IAP, 324ª IAD. Dos años más tarde la unidad fue re-equipada con el más nuevo reactor del Bureau de Diseño Mikoyan-Gurevich: el MiG-15. Pronto el Podpolkovnik (Teniente Coronel) Pepelyayev se convirtió en un maestro del vuelo en ese tipo, justo a tiempo para ascender a comandante regimental en octubre de 1950, y de ser desplegado en China en enero de 1951.




Primeras Victorias



Pepelyayev estuvo al principio muy ocupado con los trámites burocráticos, lo cual le impidió llevar a cabo misiones de combate. Pero una vez libre de la burocracia, Pepelyayev transformó su frustración por no haber jugado un papel destacado en la SGM en una extraordinaria agresividad en combate. El 20 de mayo de 1951 treinta y seis MiG-15s del 196º IAP se enzarzaron con veintiocho Sabres de los 335º y 336º FIS. En la cabina del MiG-15bis Nº 0715368 “Red 768” finalmente tuvo la oportunidad de mostrar sus habilidades de vuelo y puntería cuando tomó por sorpresa a un F-86:



Tte.Col. Yevgeny G. Pepelyayev: "...el 20 de mayo de 1951, durante el período de las 1508-1558 horas, durante una batalla aérea con un grupo de F-86 Sabres le disparé a un F-86 a una distancia de 500-600 metros. Al momento de mis disparos, noté impactos de proyectiles a lo largo del ala derecha del enemigo, tras lo cual el avión se inclinó hacia la izquierda en medio de un giro a la derecha."



Los proyectiles de Pepelyayev no solo alcanzaron el ala derecha, pero también dieron en el depósito de munición del F-86A BuNo 49-1080 tripulado por el Capitán Milton E. Nelson (335º FIS), causando que la munición M23 de 12,7 mm almacenada ahí explotara. Nelson de alguna manera se las arregló para llevar su acribillado Sabre de regreso a Suwon, pero una vez allí el reactor fue descartado como chatarra. La USAF proclamó una enorme victoria en este encuentro, derribando tres MiG – dos de ellos por el Capitán James Jabara. La verdad fue totalmente diferente: el 196º IAP perdió solo un MiG (Starshiy Leitenant Viktor Nazarkin, la cuarta victoria de Jabara) y como retribución derribó dos Sabres. Una fue la victoria de Pepelyayev, la segunda fue el F-86A BuNo 49-1313 del Capitán Max S. Weill, abatido por el Mayor Nikolay Kirisov.



El 11 de julio Pepelyayev llevó al 196º IAP (26 MiG-15s) a asistir al 176º GIAP, el cual estaba luchando contra un fuerza más grande de F-86s y F-80s. El “Honcho” ruso se colocó detrás de dos Sabres en su nueva montura personal el MiG-15bis Nº 1315325 (“Rojo 325”) y abrió fuego con su terrible cañon NR-37 a una distancia de 500-600 mts contra el F-86 numeral. Leamos como el experimentado piloto soviético recordó este enfrentamiento:





Tte.Col. Yevgeny G. Pepelyayev: "En este mismo combate perseguí un F-86, y hubo un momento en que este Sabre frenó su maniobra, entonced yo realicé un un ligero giro debajo de él a sus 6 en punto, y abrí fuego. Pedazos de fuselaje volaron lejos del Sabre desde el ala derecha. El avión entró en un violento tirabuzón hacia la derecha y abajo. Uno de mis pilotos aulló:



-Uno menos!



No seguí al Sabre en su caída – el combate aún continuaba. Recuerdo que pensé con mucha satisfacción que luego les mostraría la película de la cineametralladora a mis pilotos para que aprendieran como disparar.



[...] Asumí que mi numeral y el zveno del Kapitan Nazarkin me estaban cubriendo. Pero el zveno de Nazarkin no pudo hacerlo. Como él me explicó más tarde, estaba cegado por el resplandor del sol y me perdió de vista. Los norteamericanos aprovecharon eso, atacaron a mi numeral Larionov y lo derribaron. Ni siquiera pudimos enterrarlo – él cayó en el Mar Amarillo. Entonces los cazas estadounidense abrieron fuego contra mí. Un segundo par de aviones enemigos arrivó y aún de Nazarkin ni noticias. Entendí que estaba por mi cuenta y puse mi avióne en un tirabuzón controlado esperando llegar a las nubes que estaban debajo. Iba hacia abajo y un Sabre me seguía disparándome todo el tiempo, pero no fue lo suficientemente bueno y no pudo darme. Entré en las nubes, nivelé justo sobre el agua y me dirigí de regreso a mi aeródromo.”



La presa de Pepelyayev fue el F-86A BuNo.49-1297 (336º FIS), tripulado por un piloto de apellido Reeves, quien pudo llevar su vapuleado Sabre de vuelta a Suwon, pero una vez allí se estrelló mientras intentaba aterrizar. Reeves no fue sufrió heridas, pero su F-86A fue dado de baja dos días más tarde. Como siempre, la USAF oficialmente considera la pérdida como un “accidente”. Un extraño giro del destino es que el piloto que abatió y mató al numeral de Pepelyayev Starshiy Leitenant Ivan Larionov fue Milton Nelson (el mismo piloto que fue la primera victoria de Pepelyayev), vengando así su derrota 52 días antes. Entonces el 1º Teniente Alonzo G. Walter atacó al MiG de Pepelyayev, creyendo averiarlo y viéndolo irse hacia abajo en un tirabuzón aparentemente incontrolable. Sin embargo el relato de Pepelyayev revela que Walter fue engañado: él piloto ruso sabía como entrar en tirabuzón pero luego recuperar el control de su aeronave. Y el truco funcionó.



Diez días más tarde Pepelyayev y otros diez pilotos, todos expertos en volar con clima adverso, interceptaron una formación de lo que ellos pensaron eran “F-94s”. Así recordó Pepelayeyv el combate:



Tte.Col. Yevgeny G. Pepelyayev: "En una ocasión derribé un F-94 durante un giro arrancándole la unidad de cola. Loa aviones enemigos realizaban sus salidas durante el día. Estaba brumoso, y nuestros aeródromos estaban totalmente cubiertos por la niebla. Los aviones enemigos habían llegado casi hastaMukden, y el comandante del Cuerpo General Belov estaba reacio a dejarnos interceptarlos – inicialmente nos prohibió despegar debido a las pobres condiciones climáticas. Estaba en alerta, y para el momento en que se nos permitió despegar, el grupo enemigo ya había pasado nuestro aeródromo y estaba en su vuelo de regreso.



Alcanzamos a los ocho F-94 cuando ya estabn casi aproximándose a la costa. De hecho no me fue permitido atacarlos por mucho tiempo, porque ya estaban sobre el Mar Amarillo. Llamé por radio al Capitán Bokach y le dije que fuera a por los cuatro aparatos en cabeza, mientras yo midmo elegí como blanco a los cuatro traseros. Ataqué mientras aún estaba ascendiendo. Me nezarzé con uno de los F-94 desde abajo y ví desprenderse y volar pedazos de ese avión alrededor mío, pero no lo perseguí mucho tiempo. Nivelé y ví a otro F-94 haciendo un giro a la izquierda. Le arrancé su sección de cola cuando aún estaba girando los pedazos volaron hacia mí, incluso llegué a agachar my cabeza, pero los pedazos le marraron a mi avión.



Los F-94 rompieron entonces formación y se dispersaron. Mis pilotos los siguieron, cada uno siguiendo su blanco. Ya estábamos sobre el Mar Amarillo, así que ordené que abortaran el combate. Todo podría haber sido distinto si nos hubieran permitido despegar media hora antes.”



Los “F-94” eran en realidad F9F-2B Panther del escuadrón VMF-311 de la Infanteria de Marina estadounidense. Los reactores de alas rectas no tuvieron oportunidad contra los “Honchos” rusos: No menos de cuatro (de los siete reclamados por el 196º IAP) cayeron en llamas a tierra. Al menos una de las dos victorias reclamadas por Pepelyayev está completamente confirmada – el F9F-2B BuNo 123464 del Mayor Richard W. Bell, quién fue hecho prisionero. Además, soldados chinos hallaron los restos humeantes de otro F9F con un número de serie (“109I405116”) y el cadaver del piloto – esta fue la víctima del Kapitan Boris Stepanovich Abakumov. Los dos restantes derribos les fueron acreditados a Andrey Ivanovich Pupko. Por esta gran victoria, Pepelyayev fue ascendido al rango de Polkovnik (Coronel).



A la Caza del Sabre



A las 9:51 hs del 6 de octubre de 1951 Yevgeny llevó al combate a diez MiG-15bis de su regimiento, los cuales se enzarzaron con 16 F-86A/Es del 336º FIS cerca de la “Kolbaza” (“Salchicha”, apodo dado por los aviadores rusos al río Chongchan cerca de Anju). Pepelyayev y su nuevo numeral Starshiy Leitenant Aleksandr Ryzhkov realizaron una pasada frontal contra el “Green Flight” del 336º FIS, con Pepelyayev disparando al líder a 500 metros. La vista de las grandes trazadoras rojas viniendo desde adelante forzaron a “Green Leader” y “Green 2” a romper hacia la izuierda y picar para salvarse. Pero entonces llegaron “Green 3” y Green 4”, los Capitanes Arthur O’Connor y Gill Garrett. O’Connor abrió fuego en recíproco y danó ligeramente el MiG de Pepelyayev. Pero subsequentemente el “Honcho”, volando su MiG-15bis “Red 325”, invirtió la situación:



Coronel Yevgeny G. Pepelyayev: “Recuerdo esta batalla como si hubiera sucedido ayer. Su líder abrió fuego sobre mi avión y arrancó un pedazo de la toma de aire...



Entonces recordé una maniobra que habíamos desarrollado yo y mis amigos cuando intentábamos crear nuevas tácticas. Durante ataques en recíproco, cuando ambos aviones están tratando to ubicarse en la cola del otro, una de las maniobras es simular un ‘Boeboy Razvorot’ hacia un lado, pero entonces hacer un brusco ‘Boeboj Razvorot’ hacia el otro lado y perseguir al oponente. Cuando el aparato enemigo terminara su giro, yo estaría en su cola. Eso fue exactamente lo que ocurrió esta vez. Cuando sobrepasé los Sabre en el curso recíproco, ellos comenzaron un giro a la derecha mientras granaban rapidamente altura. Yo, por otro lado, seguí volando en vuelo nivelado por unos instantes, y entonces comencé un ‘Boeboy Razvorot’ a la derecha, hacia los Sabre. When alcancé un angulo de alabeo de entre 40-50º, inicié un brusco ‘Boeboy Razvorot’[1] a la izquierda y terminé justo detrás del Sabre numeral, ligeramente arriba y a la derecha.



El estaba casi enfrente mío, a solo 100 metros. Empuje el bastón de mando, tratando de alinearme con el Sabre. Sin embargo el punto de mira siempre estaba arriba del Sabre, mientras al mismo tiempo las G negativas trataban de sacarme de la cabina. Entonces invertí y puse el avión cabeza abajo para que la fuerza G me apretara contra el asiento; era mucho más convieniente de esa manera para apuntar. Tan pronto como invertí, el Sabre hizo lo mismo, pero para entonces ya tuve el punto de mira sobre él a una distancia de 130 metros, ligeramente a la izquierda, casi a sus 6 en punto, y abrí fuego. Un proyectil de 37-mm impactó justo detras de la cabina. Hubo una explosión y el Sabre comezó a perder altitud. No lo seguí: después de semejante impacto no había razón para perseguirlo.”



Gill M. Garrett utilizo toda su habilidad para aterrizar su seriamente dañado F-86A BuNo 49-1319 en el blando barro a orillas del Mar Amarillo, y el piloto norteamericano fue rescatado por un hidroavión SA-16 flying boat. Su líder (O’Connor) valientemente intentó cubrir a su numeral, pero fue a su vez sorprendido por otros cuatro MiG-15 del 176º GIAP, cuyo líder el Mayor Konstantin Sheberstov apaleó el reactor de O’Connor, el F-86E BuNo 50-671. Con las líneas hidráulicas de su aparato agujereadas, Arthur O’Connor pudo alcanzar las líneas de la ONU y entonces eyectarse en forma segura. Pocas horas más tarde Yevgeny Pepelyayev borró otro Sabre del cielo, el F-86A BuNo 49-1267 (334º FIS), anotandose su quinta victoria y transformandose en as – como es usual, la USAF acredita esta pérdida a una “falla del motor”.



El primer Sabre abatido por Pepelyayev (BuNo 49-1319) fue encontrado intacto donde Garrett aterrizó. Un equipo especial liderado por el ingeniero V. A. Kazankin se las arregló para partir en dos el fuselage de este F-86 y cargarlo en dos camiones Studebacker de (ironicamente) manufactura norteamericana. Después de un peligroso viaje nocturno donde los B-26 intentaron destruirlos, los camiones cruzaron el Yalu, y permanecieron un par de días en Antung (donde muchos pilotos rusos, incluyendo a Pepelyayev, pudieron hecharle una mirada a su clásico oponente). Finalmente el Sabre llegó al TsAGI (Instituto Central de Aero e Hidrodinámica) en Moscú, donde los científicos soviéticos develaron los secretos del mas moderno caza estadounidense. Estos dos Sabre fueron además las cuarta y quinta victorias de Pepelyayev, con lo cual se coronó como el séptimo as de la Guerra de Corea.



Diez días más tarde –el 16 de octubre- el 196º IAP fue a ayudar a los novatos chinos que estaban siendo apaleados por los norteamericanos. En la batalla que siguió Pepelyayev perforó los tanques de combustible del F-86A BuNo 49-1147 del 1º Teniente Nicholas Kotek (336º FIS) a boca de jarro (80-100 metros) obligándolo a saltar sobre Corea del Sur. El 28 Yevgeny reclamó otro F-86, pero esta vez realmente la USAF no sufrió bajas.



Racha Exitosa



Yevgeny Pepelyayev retomó su racha exitosa el 8 de noviembre de 1951, cuando destruyó dos reactores norteamericanos. En primer lugar a las 12:40 hs él personalmente lideró veinte MiG-15 de su unidad a 7.000 metros sobre Pkhenvon cuando divisó cuatro F-86 que estaban totalmente ignorantes que los rusos estaban allí. Esa era una oportunidad que un cazador como Pepelyayev no desperdició: una sola ráfaga a quemarropa (150 metros), y el F-86A BuNo 49-1338 del Capitán Charles W. Pratt (334º FIS, desaparecido en acción) simplemente explotó en el aire:



Coronel Yevgeny G. Pepelyayev: “Le dí a este Sabre tan duro que se desintegró. Los pedazos de su ala derecha se desprendieron, y su estabilizador vertical fue arrancado. El Sabre comenzó a entrar en barrena y cayó hacia tierra. Uno de mis pilotos aulló ‘¡Buenísimo!’ y yo respondí: 'Estén atentos, banda de idiotas, no vaya a ser que que sean sorprendidos y derribados por el enemigo!'. ”



Por la tarde la 324ª IAD interceptó a un RF-80 de reconocimiento escoltado por Shooting Stars y Sabres, y Pepelyayev hizo queso gruyere al RF-80A del Capitán Dennis Hill, quien llegó al Mar Amarillo y se eyectó allí. Subsecuentemente Yevgeny atacó a un Sabre –al F-86A del 1º Teniente David Freeland (336th FIS)- y le disparó, pero se quedó sin munición. Entonces llamó a su numeral el Starshiy Leitenant Aleksandr Dmitryevich Ryzhkov, quien le dió a este Sabre el golpe de gracia (Freeland se eyectó y fue rescatado; no sorprende a nadie que una vez más los registros de pérdidas estadounidenses dicen que la causa fue una “falla del motor). En ese combate Konstantin Sheberstov del 176º GIAP derribó otra aeronave norteamericana, el F-80C de Jerome Volk. En el lado negativo un piloto novato recientemente llegado al 196º IAP, el Starshiy Leitenant Aleksey T. Trabin, fue derribado y muerto por el as norteamericano William T. Whisner (15 victorias en la 2GM, y reclamó cinco más en Corea).



Trás una pausa de casi tres semanas el día 27 Pepelyayev destruyó el F-80C de Rafael Du Breil (quién desapareció en acción). El 28 de noviembre en cuestión de minutos el letal “Honcho” apiló dos aviones enemigos más en su tanteador – el F-86A BuNo 49-1166 del 1º Teniente Al Reiser y el F-86E BuNo 50-673 del 1º Teniente Dayton Ragland (ambos del 336º FIS). El primero pudo llevar su malogrado reactor de regreso a Suwon, pero el segundo no fue tan afortunado – tuvo que saltar y fue capturado poco después. Fue un intercambio justo, ya que pocos minutos antes Ragland había derribado a uno de los hombres de Pepelyayev (el Starshiy Leitenant Alfey Dostoievsky). Al día siguiente Yevgeny Pepelyayev dejó tan mal parado al F-86A BuNo 48-301, que este aparato fue descartado como chatarra tan pronto como aterrizó en Kimpo. Semejante exitosa racha alcanzó su pico el 1º de diciembre de 1951, cuando sobre Pyongyang destruyó al F-80C BuNo 49-855 del 1º Teniente Thomas T. Mounts (35º FBS/8ª FBW, hecho prisionero). Pepelyayev ese día volaba un avión de reemplazo, el MiG-15bis Nº 1815399 “Rojo 899”. En ese combate uno de sus hombres, Viktor G. Muravyov, derribó un segundo Shooting Star del 35º FBS – el F-80C de William C. Womack (muerto en acción).



El 196º IAP participó en varios encuentros muy duros contra los Sabre a principios de enero de 1952. Yevgeny fue acreditado con cuatro derribos de F-86 en esas batallas, pero la verdad es que solo derribó dos Sabre. El 7 de enero de 1952 a las 8:38 hs dieciocho MiG-15bis del 196º IAP partieron de Antung y se dirigieron hacia el sur, hacia Anju, adonde arrivaron nueve minutos más tarde. Una vez allí encontraron cuarenta Sabres de la 51ª FIW, y una furiosa batalla comenzó. Desde una altura superior a 9.000 metros, Yevgeny Pepelyayev adoptó una excelente posición “desde el sol”, y entronces picó a toda velocidad hacia un grupo de Sabres. Una sola ráfaga de los cañones del MiG-15bis “Red 325” a 230 metros fue suficiente para incendiar el F-86E BuNo 50-651 (25º FIS), el cual finalmente explotó en el aire. Afortunadamente el aviador estadounidense 1st Lt. Charles E. Stahl pudo saltar de su ardiente reactor antes de que este explotara, pero fue capturado por tropas chinas pocos instantes después. El encuentro terminó en empate, ya que el piloto de Sabre Capitán John M. Heard derribó el MiG de otro de los hombres de Pepelyayev – el Kapitan Boris Abakumov. Los duelos aéreos continuaron el día siguiente, el 8 de enero, y durante ellos Yevgeny G. Pepelyayev agujereó el F-86E BuNo 51-2742 del 25º FIS, cuyo piloto se eyectó luego.. El “Honcho” reclamó su última victoria el día 11 (un F-86, no confirmada por los registros norteamericanos). Cuatro días más tarde voló su última misión de combate en los cielos de Corea, y el 20 de enero el 196º IAP regresó a la Unión Soviética.



Varios meses después, el 22 de abril, el Polkovnik Yevgeny Pepelyayev fue galardonado con la Zolotaya Zvezda por Nikolay M. Shvernik (el Presidente del Soviet Supremo de la URSS), y en consecuencia le fue otorgado el bien merecido Título de Geroy Sovietskogo Soyuza.



Máximo As de la Guerra de Corea



Hemos visto pues, que 15 de los 19 aviones norteamericanos reclamados como abatidos por Pepelyayev coinciden con pérdidas admitidas por la USAF y el USMC. Haciendo el mismo cruce de referencias con los 16 reclamos de McConnell y los otros dos pilotos rusos que sobrepasaron los 16 derribos (Sutyagin y Shchukin) se sacan las siguientes conclusiones: las victorias que se le pueden verificar al estadounidense son exactamente 13, a Sutyagin la misma cantidad de 22, y a Shchukin – 11 de 17. Con 15 victorias confirmadas, no queda duda que Yevgeny Georgyevich Pepelyayev fue el MÁXIMO AS DE LA GUERRA DE COREA. Los 19 reclamos y 15 victorias reales de Pepelyayev estan resumidos en la Tabla:



Tras la guerra en 1954 Pepelyayev realizó un curso de Estado Mayor en la Academia de la VVS (que concluyó en 1958), y siguió realizando funciones de mando en varios regimientos, volando los MiG-19 y Sujoi Su-9. Sin embargo durante uno de estos vuelos en 1965 sufrió un accidente cerebro-vascular y ya no fue considerado apto para volar cazas de altas prestaciones. Pasó a ser ingeniero principal en el TsAGi hasta 1986, cuando se retiró. Al momentos de escribir estas líneas tiene 91 años y vive en Moscú con su esposa Maya, su hija Yelena y su nieta (quien posiblemente ya sea madre, pero no nos ha llegado información acerca de esto).



Fuentes:


· “Ohota za Seybrom” (“La Caza del Sabre”) por Leonid Krylov y Yury Tepsurkayev; revista “Mir Aviatsiy” (“El Mundo de la Aviación”), Nº 2, 1998.



· “Samolyot Soldat” (“Avión Soldado”) por Leonid Krylov and Yury Tepsurkayev; revista “Mir Aviatsiy” (“El Mundo de la Aviación”), Nº 2 (16), 1998.



· “Evgenii Pepelyaev – Le plus grand as de la Guerre de Corée” por Leonid Krylov y Yury Tepsurkayev (traducido al francés por Michel Ledet); “Avions” magazine, 2004.



· “Krasniy Dyaboli na 38-y Parallely” (“Diablos Rojos sobre el Paralelo 38”) por Igor Seydov y Askold German, 1998.



· “MiG Alley – Sabres vs MiGs over Korea” by Warren Thompson & David McLaren



· “The 4th Fighter Wing in the Korean War”, by Larry Davis.



· KORWALD (Korean War Aircraft Losses Database).

Curiosidad:
Boeboy Razvorot’ significa ‘Giro de Combate’ en ruso, y consite en un giro ascendente con un angulo de alabeo de 40-50º.
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