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Hallazgo histórico: apareció el Homo Naledi



“Tengo el placer de presentarles a una nueva especie de antepasado humano. Lo hemos llamado Homo naledi”. Así se presentó ayer el profesor Lee Berger, antropólogo de la Universidad de Witwatersrand, Sudáfrica, que junto a National Geographic y otras instituciones descubrió en Johannesburgo lo que podría ser el ejemplar más antiguo del género homo.

Si bien el anuncio internacional se realizó ayer, los huesos del Homo naledi aparecieron en 2013 en la cámara Dinaledi de la cueva Rising Star de Sudáfrica (cerca de Johannesburgo) y sus restos fueron descubiertos entre más de 1.550 fósiles, lo que convierte a este yacimiento en un verdadero tesoro paleontológico. En este lugar se encontraron los huesos de 15 individuos de la misma especie, lo que permitió documentar y describir el esqueleto del Homo naledi con mucho detalle.

“Tiene un torso con forma de embudo, no en forma de barril como el de los hombres actuales, sino parecido a una pirámide, un rasgo propio del Australopithecus o de los grandes simios actuales como el chimpancé”, explicó el investigador del Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN) de España y coautor del estudio, Markus Bastir.



Además “tiene un cráneo pequeño, con la forma de los primeros representantes del género Homo, como el hábilis o el erectus, y una capacidad craneal muy pequeña, aproximadamente un tercio de lo que ocupa nuestro cerebro actual”. Sin embargo, aunque es muy robusto y tiene un cráneo y un torso primitivos, sus extremidades son “prácticamente iguales a las de los humanos modernos”, precisó el científico.

Sus manos tienen la capacidad de manejo de objetos que tiene el hombre actual, pero sus dedos y falanges están curvos, lo que, según los expertos anatómicos, significa que estarían adaptados para vivir en un hábitat arbóreo.



“Los pies también son como los nuestros, salvo que los dedos son ligeramente curvos, lo que significa que estarían adaptados para vivir en los árboles y en la tierra”, precisó Bastir. En conjunto, este homo, de 1,50 metros y unos 50 kilos, tiene rasgos de Australopithecus pero es más grácil que esta especie, lo que le acercaría más a los primeros homo. Los expertos aún no se atreven a decir de cuándo datan los fósiles, pero estiman que pueden ser unos 2,5 millones de años y si fuera más reciente (de menos de un millón de años), sería la prueba de la coexistencia en Africa de especies del género Homo muy distintas entre sí. “No disponemos todavía de dataciones -sostuvo Bastir-, así que de momento no podemos saber cuándo vivió, pero morfológicamente los análisis sitúan a la nueva especie en el origen del género Homo. Además, estos fósiles indican que la evolución de aspectos tan importantes como la manipulación y la locomoción se produjo independientemente de la encefalización, es decir del aumento del tamaño cerebral”.



En el yacimiento no se ha excavado más de un metro cuadrado, pero los científicos ya encontraron como se dijo más de 1.550 fósiles, el mayor número de restos asociados jamás encontrados en el continente africano. La importancia de este descubrimiento radica en que estos individuos no sólo pertenecieron a la misma especie, sino que eran de una misma población, algo no muy frecuente en paleoantropología. Además, los investigadores precisaron que en el hallazgo están representados la mayoría de los elementos del esqueleto. “Estamos ante una estupenda oportunidad para obtener información que nos permita reconstruir nuestra compleja historia evolutiva”, apuntó Bastir.

Un aspecto importante es la hipótesis que sugiere que los cuerpos fueron colocados deliberadamente por sus congéneres en la cámara Dinaledi. “Aunque las condiciones de sedimento impiden por ahora una datación, los datos apuntan a que esta especie de Homo, morfológicamente primitiva, podría haber tenido patrones de comportamiento más complejos de los que le atribuimos en un principio”, contextualiza Bastir, para quien, al no tener la referencia de la edad geológica, “el significado evolutivo es difícil de determinar”.



Fuente: http://www.eldia.com/informacion-general/hallazgo-historico-aparecio-el-homo-naledi-un-nuevo-antepasado-del-hombre-82455
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