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El pueblo gales que eligio ser argentino en vez de chileno

Trevelin es una colonia de galeses. En 1902, ante un problema limítrofe, sus vecinos tuvieron que optar si sus tierras pertenecían a Chile o a Argentina. Su decisión pesó ante el árbitro de la disputa, que era Inglaterra.

Chile les ofrecio tierras y dinero a cada uno, pero prefirieron ser argentinos.





Era un pueblito de 500 habitantes en la Patagonia; un caserío alrededor de un molino que nunca anduvo bien. Trevelin era un poblado mínimo que no hacía quince años que se había asentado. Y cuyos habitantes decidieron, en 1902, que querían ser argentinos. Había un conflicto de límites con Chile y, frente a los árbitros británicos, los pobladores dieron su opinión. Cien años después, sus descendientes creen que es una decisión para festejar y por eso, a fin de mes, organizaron varios días de actividades.

En 1902, Trevelin —45 grados de latitud sur, provincia de Chubut— era una colonia galesa, vinculada a la gente que en 1865 llegó a Puerto Madryn. Chacareros, mineros, herreros y un sastre que buscaban una vida mejor en América. Sabían del frío, pero esto era la Patagonia y se encontraron con un desierto seco, con el viento en carrera libre. Las crónicas de esos inmigrantes cuentan, orgullosas, que se llevaron bien con los tehuelches, que vivían en la región.

En 1885 llegó a Chubut el primer gobernador, teniente coronel Luis Jorge Fontana, y se propuso llevar colonos hacia la cordillera. Ofreció distribuir tierras entre quienes estuvieran dispuestos a empezar de nuevo. Fueron 29 voluntarios y 19 eran galeses. El baqueano se llamaba John Evans.

Los colonos llegaron a un valle fértil y lo llamaron, en galés, "Cwn Hyfryd". Decidieron establecerse a orillas del río Percey y allí fundar la Colonia 16 de Octubre. Era 1888.

En 1897 apareció una disputa de límites con Chile. "El tratado de 1881 —dice Gustavo de Vera, uno de los autores del libro 1902. El protagonismo de los colonos galeses en la frontera argentino-chilena— establecía como límite las cumbres divisorias de aguas; pero había una zona en la que las altas cumbres están en un lado y la divisoria de aguas, en otro." Tomando el criterio que le convenía a cada uno, los dos países reclamaban la tierra. El árbitro era Inglaterra. Ante este país el perito Francisco Moreno presentó sus argumentos en favor de la Argentina. En 1902, el rey Eduardo VII mandó una Comisión de Límites.

"El perito Moreno sabía —dice De Vera— que la corona británica se iba a fijar en quién ocupaba las tierras, porque ellos basaban su imperio en el criterio de que la ocupación de tierras da derechos. Por eso, Moreno apoyó la colonización. Cuando llegó la comisión encontró que había juzgados de paz argentinos, escuelas argentinas... Recorrieron la región preguntándoles a los pobladores en qué país creían que estaban las tierras que habitaban. Y la gente de la zona tenía vínculos institucionales con la Argentina..."

Cuando terminaba abril, la comisión se reunió con la gente de la Colonia 16 de Octubre. Cien años después, los festejos hablan del "plebiscito de 1902", pero no hay que pensar en una votación con urnas.

"En la reunión —dice De Vera— había unas 100, 110 personas. La documentación habla de ''los más destacados de la colonia''. La comisión trabajó con ellos durante tres días. No hubo un referéndum. Se deliberó y se tomó una decisión. Hay una carta de un representante chileno que cuenta que los pobladores pedían que la cuestión se resolviera pronto, porque tenían pendiente con la Argentina la cuestión de los títulos de propiedad de sus tierras".

—¿Es por esto que eligieron ser argentinos?


—Bueno, tenían trámites iniciados con Argentina, pero Chile les ofrecía más tierra a cada uno. Ellos tenían sus familias en Gayman, en la costa del Atlántico, venían de ahí y ya tenían lazos con la Argentina. Sus hijos iban a una escuela argentina. De hecho, las conversaciones se hicieron en esa escuela, la escuela 18.

El 20 de noviembre de 1902 se firmó, en Londres, la decisión de los árbitros.

Se disputaban 94.000 kilómetros cuadrados. Chile se quedó con 54.000 y Argentina, con 40.000. Pero, dice De Vera, "de esos 94.000 kilómetros cuadrados, solamente 12.000 eran valles productivos. Y de esos, Argentina se quedó con 8.500".

Allí estaba la Colonia 16 de Octubre, que en 1918 sería rebautizada, también en galés, como Trevelin. Pueblo del Molino.
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