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El síndrome de domesticación y la genética

Científicos advierten que el proceso puede afectar el desarrollo de la cresta neuronal en algunos animales.

Uno de los misterios más grandes de la genética es el llamado "síndrome de la domesticación", es decir, el proceso mediante el cual una especie adquiere ciertas características morfológicas, fisiológicas y de comportamiento como resultado de una interacción prolongada con el ser humano. Finalmente, una nueva hipótesis podría ofrecer una explicación al milenario fenómeno.
Hace más de 140 años, Charles Darwin notó al comparar a los mamíferos domesticados con sus parientes salvajes que no sólo eran más dóciles, sino que presentaban rasgos como orejas caídas, parches de piel blanca, caras juveniles y mandíbulas más pequeñas.
Pese a sus observaciones, la razón detrás de este patrón ha sido difícil de determinar.
Los investigadores Adam Wilkins, de la Universidad Humboldt en Berlín, Richard Wrangham, de la Universidad de Harvard, y Tecumseh Fitch, de la Universidad de Viena, proponen que estos rasgos tan distintos surgen a partir de un grupo de células madre embrionarias denominado cresta neural.
La cresta neural es una estructura que se forma cerca de la médula espinal de los embriones de los vertebrados.
Conforme se desarrolla el embrión, las células migran a distintas partes de cuerpo, dando lugar a diferentes tejidos incluyendo partes del cráneo, mandíbulas, dientes y orejas, así como las glándulas suprarrenales que controlan la reacción de "lucha o huida".
De acuerdo con los científicos, los mamíferos domesticados podrían presentar problemas en el desarrollo de la cresta neural.
Es posible que al criar estos animales, los humanos hayan inadvertidamente seleccionado aquellos con deficiencias en la cresta neural, resultando en glándulas suprarrenales más pequeñas y un comportamiento menos temeroso y más dócil.
Entre otros efectos, una cresta neural deficiente puede causar despigmentación en algunas áreas de la piel, malformaciones en el cartílago de la oreja, anomalías dentales y cambios en la mandíbula.
Todas estas manifestaciones se observan en el síndrome de la domesticación.
Sin la domesticación, las sociedades humanas no habrían prosperado de la misma manera. La nueva teoría, publicada en la revista científica Genetics, permite entender este proceso fundamental en la evolución social.
El proceso en los gatos
Investigadores han descubierto por primera vez cómo es que empezó el proceso de domesticación de los gatos. Al estudiar un sitio arqueológico en China, datando de hace 5 mil años, encontraron evidencia de que los gatos salvajes primero llegaron a los antiguos asentamientos humanos atraídos por los roedores que robaban los granos de los granjeros primitivos. La antropóloga Fiona Marshall, de la Universidad de Washington en St. Louis, Missouri, y sus colegas, liderados por Yaowu Hu, la Academia China de Sciencias, excavaron el sitio de Quanhucun, en la provincia de Shaanxi. Alguna vez fue un pueblo granjero perteneciente a la antigua cultura Yangshao, involucrada en la domesticación temprana del mijo.El equipo analizó los isótopos de los restos felinos para determinar su dieta. Los investigadores concluyen que el gato fue domesticado por una vía comensal.
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