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Etiquetas inteligentes detectan carne contaminada

Investigadores de la Universidad de Alberta están trabajando en una nueva forma de ver la carne en mal estado antes de que llegue a las tiendas de comestibles.



Profesores están desarrollando materiales inteligentes para detectar microbios dañinos que causan enfermedades transmitidas por los alimentos antes de que los productos lleguen a los consumidores. "La agricultura y la producción alimentaria es el sector industrial más grande de Alberta, y nuestros materiales inteligentes aumentará la seguridad de los alimentos y ahorrar tiempo y dinero cuando las pruebas de deterioro", dijo Anastasia Elias, profesora del Departamento de Química e Ingenieria de Materiales.

Los nuevos materiales inteligentes que se incorporarán en el envasado de alimentos ayudarán a mejorar la seguridad en todas las etapas de la elaboración de alimentos, a partir de la instalación de envasado, para ir a las tiendas, a los frigoríficos de los consumidores donde los contaminantes pueden afectar a productos como la carne.

"El método de hisopo de prueba actual utilizada para la contaminaci´n de alimentos requiere de personal y equipos especializados y tarda mucho tiempo para obtener los resultados", explicó Dominic Sauvageau de la Universidad de Alberta. "Con los materiales inteligentes, los proveedores de alimentos e incluso los consumidores al instante podrá ver si un producto ha sido contaminado con sólo mirar el color de los envases".

El proyecto consiste en el desarrollo y combinación de tres tecnologías: la de polímeros sensibles a estímulos que compone el material inteligente, el sistema de detección biológica y microbiología de alimentos. El equipo de investigación ha estado trabajando durante los últimos dos años en estas tecnologías. Ellos han estado programando el material a cambiar de color en la presencia de bacterias que causan enfermedades como E. coli, Salmonella o Listeria, y en respuesta a los cambios de temperatura. El material responde cambiando de azul a blanco, o de claro a nublado.

"En Europa hay etiquetas que detectan los cambios de temperatura, pero la temperatura es sólo un indicador indirecto de deterioro de los alimentos. La diferencia clave con nuestros materiales inteligentes es que va a ser capaz de indicar directamente la presencia de agentes patógenos y ayudan a mostrar exactamente dónde se produjo en la cadena de suministro", explicó Elías.

Los investigadores también han tenido la precaución de utilizar productos químicos y materiales no dañinos debido a que el material tiene que estar en contacto con los alimentos para detectar agentes patógenos. Esto ayudará a acelerar el proceso de tener su nuevo material aprobado para el envasado de alimentos. El equipo ahora está esperando la aprobación de la patente de su tecnología y la aceptación de su informe en una revista científica.

"La tecnología está en constante evolución, por lo que hay espacio para la mejora constante y aplicaciones alternativas, dijo Elías. "Estas etiquetas inteligentes tienen el potencial de convertirse en un estándar industrial para la seguridad alimentaria", añadió.
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