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NASA Reporta Vapor de Agua en Planeta del Tamaño de Neptuno

NASA Reporta Vapor de Agua en Planeta del Tamaño de Neptuno a 120 Años Luz de Distancia




Astrónomos han encontrado cielos claros y vapor de agua en un pequeño planeta gaseoso fuera de nuestro Sistema Solar, usando tres de los más prominentes telescopios del planeta: Hubble, Spitzer y Kepler.
El planeta, HAT-P-11b, está categorizado como un exo-Neptuno - o un planeta del tamaño de Neptuno en otro sistema - que orbita la estrella HAT-P-11, que se encuentra a 120 años luz de distancia en la constelación Cygnus.
El recién anunciado descubrimiento es el pequeño planeta en el que se detectaron las moléculas.

"Este descubrimiento es un hito significativo en el camino a eventualmente analizar la composición atmosférica de pequeños planetas rocosos como la Tierra," dijo John Grunsfeld, administrador asistente del Directorado de Misión de la NASA, en un comunicado de prensa. "Tal logro solo es posible hoy con las capacidades combinadas de estos únicos y poderosos observatorios."
Comúnmente, las nubes en la atmósfera de un planeta puede bloquear la detección de las moléculas que pueden proveer información vital sobre la composición e historia de un planeta.
"Cuando los astrónomos observan en la noche con telescopios, dicen 'cielos claros' para pedir buena suerte," dijo Jonathan Fraine de la Universidad de Maryland, College Park, autor líder de un nuevo estudio del exo-Neptuno que aparece en la revista científica Nature.
"En este caso, encontramos cielos claros en un planeta distante," dijo. "Eso es buena suerte para nosotros porque significa que las nubes no bloquearon nuestra vista de las moléculas de agua."
La nueva investigación dice que HAT-P-11b, que completa una órbita de su estrella cada cinco días, es un planeta cálido con un núcleo rocoso y atmosfera de gas.
Uno de los retos más grandes en analizar las atmosferas de planeta como este es su tamaño, dijo la NASA en un comunicado. "Los planetas grandes como Júpiter son más fáciles de ver por su impresionante tamaño y atmosferas relativamente infladas. De hecho, los investigadores ya han detectado vapor de agua en las atmosferas de esos planetas. El puñado de planeta pequeños observados previamente ha sido más difícil de sondear parcialmente porque todos se ven nublados."
En el estudio, los astrónomos buscaron examinar la atmosfera de HAT-P-11b, sin saber si el clima podría estar nublado o no.
El equipo usó el telescopio Hubble en una técnica llamada espectroscopia de transmisión, donde un planeta es observador mientras cruza frente a su estrella paterna, la luz de la cual se filtra por la atmosfera del planeta.
En tal observación, si las moléculas de vapor de agua están presentes, absorben algo de la luz de las estrellas, dejado detrás firmas únicas en la luz que llega a los telescopios.
Hubble pudo detectar vapor de agua en HAT-P-11b.
Los científicos entonces voltearon a Kepler, que estaba apuntado a un área del cielo durante años, y Spitzer para buscar más evidencia de que el vapor no fue cansado por puntos estelares, pedazos más fríos en las caras de las estrellas que pueden contener vapor de agua - que podría ser confundido como que viene de uno de los planetas de la estrella.
Así que, al combinar información de luz visible con observaciones de Spitzer tomadas en infrarrojo, los investigadores pudieron descubrir que los puntos estelares de la estrella HAT-P-11 son demasiado calientes para producir vapor.
"Pensamos que los exo-Neptunos podrían tener composiciones diversas, que reflejan las historias de su formación," dijo la co-autora del estudio Heather Knutson del Instituto de Tecnología California en Pasadena. "Ahora, con datos como estos, podría comenzar a hilar una narrativa del origen de estos mundos distantes."
Los nuevos descubrimientos podrían ayudar a los teoristas desarrollan nuevos modelos para explicar la composición y orígenes de HAT-P-11b en mundos similares.
Los astrónomos planean examinar más exo-Neptunos en el futuro, esperando aplicar el mismo método a súper-Tierras - primos rocosos masivos de nuestro hogar con hasta diez veces la masa.
Queremos expandir nuestro conocimiento a una gama diversa de exoplanetas," dijo Drake Deming, un co-autor del estudio también de la Universidad de Maryland. "Estamos trabajando en la lista, de Júpiters calientes a exo-Neptunos."






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