Nave de EE.UU. entra a la órbita marciana

Nave de EE.UU. entra a la órbita marciana





Ahora le toca a la India. Con la nave Maven de la NASA ya en órbita alrededor de Marte, el enfoque pasa a la primera misión india al planeta rojo.

La nave del país asiático entrará en la órbita marciana el martes por la noche (miércoles por la mañana en la India). Es la primera misión interplanetaria de ese país.

Ninguna nación ha obtenido un éxito rotundo para llegar al planeta rojo en su primer intento. Ha habido más de tres decenas de iniciativas, y más de la mitad de ellas han fracasado.

Así, los científicos estadounidenses se sintieron aliviados cuando Maven llegó a su destino después de un recorrido de 711 millones de kilómetros (442 millones de millas) que comenzó hace casi un año. Se unió a tres naves, dos estadounidenses y una europea, que ya están en órbita en Marte.

"Creo que mi corazón está listo para comenzar a latir de nuevo", dijo Bruce Jakosky, principal investigador del Maven, el lunes en la madrugada. "Todo lo que puedo decir en este momento es: `íSeñores, estamos en órbita en Marte!"'

Ahora comienza el verdadero trabajo para la misión de 671 millones de dólares, la primera dedicada a estudiar la atmósfera superior marciana y el paso más reciente en el intento de la NASA para enviar astronautas a Marte en la década de 2030.

Los controladores de vuelo en Colorado pasarán las próximas seis semanas ajustando la altitud de Maven y verificando sus instrumentos científicos, así como observando a un cometa que pasa por allí a una distancia relativamente cercana. Luego, a principios de noviembre, la nave comenzará a analizar la atmósfera superior de Marte. Efectuará sus observaciones en órbita; no se tiene programado que se pose sobre el planeta rojo.

Los científicos creen que la atmósfera marciana contiene pistas de cómo el vecino de la Tierra pasó de ser cálido y húmedo hace miles de millones de años a frío y seco.

La India lanzó la sonda Mangalyaan en noviembre de 2013 desde su territorio. El programa espacial indio se convertirá en el cuarto del mundo en llegar a ese planeta después de la antigua Unión Soviética, Estados Unidos y Europa.

"Esperamos que tengan éxito", afirmó Jakosky. "Les enviamos los mejores deseos de todo el equipo del Maven".

Las autoridades indias han dicho que el objetivo principal de la misión es mostrar que la tecnología funciona bien. Los instrumentos de la nave recabarán información para ayudar a los científicos a estudiar el clima marciano y a averiguar qué pasó con el agua que había allí. Además buscarán metano, un gas crucial en los procesos de vida en la Tierra, que también podría provenir de procesos geológicos.

Mientras tanto, Maven tendrá un inusual encuentro con un cometa el próximo mes.

El núcleo del recién descubierto cometa Siding Spring pasará a 131.960 kilómetros (82.000 millas) de Marte el 19 de octubre. El riesgo de que el polvo del cuerpo celeste dañe a Maven es bajo, dijeron las autoridades, y la nave deberá poder observar al Siding Spring como un beneficio científico adicional.

Lockeed Martin Corporation, fabricante del Maven, opera la misión desde su centro de control de la misión en Littleton, Colorado.