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Los orígenes de la alquimia occidental se remontan al Egipto helenístico, en particular a la ciudad de Alejandría. Uno de los personajes más importantes en la mitología de la alquimia es Hermes Trismegisto (que significa en griego 'Hermes, el tres veces grande').

El nombre de esta figura se deriva del dios egipcio de la sabiduría, Thoth y su homólogo griego, Hermes. La Hermetica, que se dice es escrito por Hermes Trismegisto, se considera generalmente como la base de la filosofía y las prácticas alquímicas occidentales. Además, Hermes Trismegisto también se cree que es el autor de la tabla Esmeralda.

Se dice que la tabla esmeralda es una tabla de piedra esmeralda o verde con los secretos del universo. El origen de la tabla esmeralda no está claro, por lo que está rodeado de leyendas. La leyenda más común afirma que la tabla se encontró en una tumba cavada bajo la estatua de Hermes en Tyana, aferrado en las manos del cadáver del mismo Hermes Trismegisto. Otra leyenda sugiere que fue el tercer hijo de Adán y Eva, Seth, quien originalmente lo escribió. Otros creyeron que la tabla estuvo una vez dentro del Arca de la Alianza. Algunos incluso afirman que la fuente original de la tabla Esmeralda no es otra que la legendaria ciudad de la Atlántida.

Aunque se han formulado varias alegaciones sobre los orígenes de la tabla Esmeralda, hasta el momento no se han encontrado pruebas verificables que las respalden. La fuente documentable más antigua del texto de la tabla Esmeralda es el Kitab sirr al-haliqi (Libro del Secreto de la Creación y el Arte de la Naturaleza), que era en sí mismo un compuesto de obras anteriores. Se trata de una obra árabe escrita en el siglo VIII dC, y atribuida a un tal 'Balinas', o Pseudo-apolonio de Tyana. Es Balinas quien nos provee la historia de cómo descubrió la tabla Esmeralda en la tumba. Sobre la base de esta obra árabe, algunos creen que la tabla Esmeralda fue una obra árabe escrita entre los siglos VI y VIII aC, en lugar de una pieza de trabajo proveniente de la antigüedad, como muchos han afirmado.