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Mitos sobre el colesterol, y enfermedades cardiovasculares



Que el colesterol es malo y provoca enfermedades del corazón es una de las creencias populares más arraigadas en las cabezas del ciudadano medio, y por desgracia también en las de muchos médicos.

Las empresas farmacéuticas (http://fitnessrevolucionario.com/2011/09/03/la-conspiracion-de-la-industria-alimenticia-y-farmaceutica/) hacen todo lo posible por mantener viva esta idea. No en vano las estatinas (fármacos para disminuir el colesterol) son el medicamento más vendido, y representan billones en ventas para esta industria. Además, cuando te recetan estatinas suelen incluir otros fármacos para mitigar los efectos secundarios que producen (win-win para las farmacéuticas, lose-lose para la mayoría de las personas que las toman, que pierden su dinero, y en muchos casos, su salud).

Por otra parte, están los ‘escépticos del colesterol’, que se limitan a citar muchos estudios donde se demuestra que no hay relación entre los niveles de colesterol y las muertes por enfermedad cardiovascular, sosteniendo por tanto que no debemos prestar ninguna atención a los análisis de colesterol, y simplemente atribuyen las enfermedades coronarias a procesos inflamatorios. Hay bastante de cierto en esto, y de hecho yo voy a citar varios de estos estudios, pero creo que es una visión limitada, que tampoco ayuda a entender el problema.

La realidad es más compleja. Y aunque todavía no conocemos todos los factores en juego, sabemos suficiente como para desmentir la visión tradicional. También sabemos suficiente para reconocer que sí hay relación entre ciertos aspectos del colesterol y las enfermedades del corazón, pero no la relación que muchos piensan.

Quizá no sea un tema muy popular ni es de lo que más me gusta escribir, pero es importante. Las enfermedades coronarias son el factor de muerte principal (http://www.20minutos.es/graficos/causas-de-mortalidad-en-espana-11/0/) en los países desarrollados , y las recomendaciones nutricionales (y farmacológicas) oficiales para reducir el colesterol están matando gente; así de duro, así de cierto.

La paranoia ha llevado a que la mayor parte de la población piense que el colesterol es malo, y que cuanto menos tengan mejor. Esta falsa creencia deriva muchas veces en intentar tratar una enfermedad inexistente, con medicamentos que tienen serios efectos secundarios, y con dietas que muchas veces sólo aumentan el riesgo.

El tema da como para escribir un libro, pero intentaré resumirlo en dos artículos. Hoy explico por qué la visión tradicional es equivocada, y cuál es la relación real entre el colesterol y la enfermedad cardiovascular. En el próximo artículo hablaré de qué información es relevante a la hora de hacerse un análisis de sangre, y algunas recomendaciones para minimizar los riesgos de sufrir enfermedades cardiovasculares.

Como siempre, empecemos por el principio, entendiendo qué es el colesterol, y cómo circula por nuestro cuerpo.

El colesterol y las lipoproteínas: una diferencia muy importante

Ya he hablado brevemente de la importancia del colesterol(http://fitnessrevolucionario.com/2012/02/18/el-colesterol-el-gran-enemigo/). Es un compuesto vital para el organismo, con el sentido literal de vital. Sin colesterol, te mueres. Todas las células de tu cuerpo están cubiertas de una membrana formada principalmente por colesterol, y es necesario para el buen funcionamiento del cerebro(http://fitnessrevolucionario.com/2014/06/21/cuida-tu-cerebro-o-seras-su-victima/).Ahora que sabes que el colesterol es fundamental, y que cada una de tus células lo requiere, entenderás que tu cuerpo deba llevar este colesterol a todos los tejidos de tu organismo. Para realizar el transporte, a través de la sangre, el colesterol se ‘empaqueta’ en lipoproteínas.

Imagínate un río, a lo largo del cual se han ido asentando diferentes pueblos, abastecidos desde las fábricas de cierta mercancía, utilizando dos tipos de barco para el transporte: uno para hacer llegar la mercancía a los pueblos, y otro para retirar la mercancía no utilizada y regresarla a la fábrica para su reciclado.

Pues bien, podríamos decir que las fábricas son los diferentes puntos donde se sintetiza colesterol (como el intestino o el hígado), el colesterol es la mercancía que viaja por el río (que todos los pueblos necesitan), y las lipoproteínas son los barcos que la transportan. La LDL (lipoproteína de baja densidad) se encarga de llevar el colesterol a las células, y la HDL (lipoproteína de alta densidad) se encarga de recoger el colesterol sobrante para devolverlo al hígado. De hecho, la dificultad para sintetizar colesterol es una patología congénita (conocida como Síndrome de Smith-Lemi-Opitz( http://es.wikipedia.org/wiki/Sindrome_de_Smith-Lemli-Opitz ) ), y tiene como probables resultados retraso mental, falta de musculatura, autismo… (da gracias por tu colesterol!).

El colesterol sintetiza además las hormonas sexuales (estrógenos y testosterona ( http://fitnessrevolucionario.com/2013/05/12/aumenta-tus-niveles-de-testosterona-de-manera-natural-parte-i/ ) ), vitamina D (que es técnicamente una hormona) y también es un compuesto clave para la bilis.

Por algo el primer alimento que probamos tras nacer, la leche materna ( http://fitnessrevolucionario.com/2012/11/25/como-se-alimenta-un-bebe-revolucionario/ ), es alta en colesterol (malvadas madres que intentan darle un ataque al corazón a sus hijos!!! ).

Una de las primeras confusiones, y algo muy importante para entender la naturaleza de las enfermedades cardiovasculares, es la diferencia entre el colesterol y las lipoproteínas.

Ahora que sabes que el colesterol es fundamental, y que cada una de tus células lo requiere, entenderás que tu cuerpo deba llevar este colesterol a todos los tejidos de tu organismo. Para realizar el transporte, a través de la sangre, el colesterol se ‘empaqueta’ en lipoproteínas.

Imagínate un río, a lo largo del cual se han ido asentando diferentes pueblos, abastecidos desde las fábricas de cierta mercancía, utilizando dos tipos de barco para el transporte: uno para hacer llegar la mercancía a los pueblos, y otro para retirar la mercancía no utilizada y regresarla a la fábrica para su reciclado.

Pues bien, podríamos decir que las fábricas son los diferentes puntos donde se sintetiza colesterol (como el intestino o el hígado), el colesterol es la mercancía que viaja por el río (que todos los pueblos necesitan), y las lipoproteínas son los barcos que la transportan. La LDL (lipoproteína de baja densidad) se encarga de llevar el colesterol a las células, y la HDL (lipoproteína de alta densidad) se encarga de recoger el colesterol sobrante para devolverlo al hígado.

Explicado así, parece claro que en este proceso no hay nadie ‘malo’. Cada uno realiza su función, en una búsqueda constante del equilibro por parte de nuestro cuerpo.

Hay otros conceptos que necesitamos entender antes de continuar:

LDL-P: número total de partículas LDL (o número de ‘barcos’ que llevan la mercancía a los pueblos).
LDL-C: colesterol LDL total (o carga total que transportan los barcos de abastecimiento).
HDL-P: número total de partículas HDL (o número de ‘barcos’ que recogen la mercancía sobrante).
HDL-C: colesterol HDL total (o carga total que transportan los barcos de recolección).

Cuando hablamos de colesterol alto o bajo en los análisis, nos referimos al HDL-C y LDL-C, con especial foco en el LDL-C ya que le ha tocado ser el ‘malo de la película’. Sin embargo debemos prestar más atención al número de partículas (LDL-P). Aguanta un poco, pronto descubrimos el misterio.

Hilando más fino, cuando hablamos de LDL-P, en realidad podríamos separarlo en categorías, en función del tamaño de la partícula (es como si hubiera diferentes tamaños de barco LDL), ya que como veremos, el tamaño importa.

Mitos y verdades

Mito 1: Comer colesterol aumenta el colesterol

El propio Ancel Keys ( http://es.wikipedia.org/wiki/Ancel_Keys ), el padre de la teoría de que las grasas saturadas (http://fitnessrevolucionario.com/2012/07/22/en-defensa-de-las-grasas/) generan enfermedades coronarias, decía en 1997: “No hay ninguna conexión entre el colesterol que ingerimos en la dieta y el colesterol en la sangre, salvo que seas un conejo“. Hacía mención a estúpidos experimentos en conejos, quienes desarrollaron aterosclerosis tras ser alimentados con dietas altas en colesterol. Por absurdo que parezca, y a pesar de que los conejos son vegetarianos y no pueden metabolizar el colesterol como nosotros, este tipo de experimentos siguen teniendo un gran impacto en nuestras creencias actuales.

Casi todos los estudios posteriores, tanto en ratas (estudio http://link.springer.com/article/10.1007/s11745-011-3646-x ) como en humanos (estudio http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pubmed/18575296 ), no encuentran relación entre la ingesta de colesterol y el colesterol en sangre (y en muchos casos mejora el perfil lípido general, al reducirse los triglicéridos y aumentar el HDL). Hay algunos individuos que son más sensibles y su colesterol sí aumenta, pero sin aumentar el riesgo de enfermedad, como explico más adelante. A pesar de esto, se sigue recomendando limitar la ingesta de colesterol a no más de 300mg por día.

Nuestro cuerpo tiene un sofisticado sistema de regulación de colesterol, que ajusta la síntesis de colesterol para producir el que necesita. Cuanto más incluyas en la dieta, menos produce, y al revés. Así que no le tengas miedo a los huevos ni a la mantequilla.

Mito 2: Las grasas saturadas aumentan el colesterol

En muchas personas esto sí es cierto, pero por lo general aumentan más el HDL (que tiene un rol protector) que el LDL. Lo importante sin embargo es que no aumentan la enfermedad coronaria. Si remplazas esas grasas saturadas por carbohidratos, que mucha gente ha hecho siguiendo recomendaciones de sus doctores, sí aumenta el riesgo. Ups!.

La teoría de las grasas y la enfermedad coronaria se la debemos principalmente a Ancel Keys, y a su famoso estudio de los 7 países. En este estudio, Keys dibujaba una perfecta curva ascendente que correlaciona la ingesta de grasas saturadas con la mortalidad por enfermedad coronaria. Recordemos que la correlación no implica causalidad ( http://fitnessrevolucionario.com/2012/08/21/conoce-la-verdad-o-como-desarrollar-un-detector-de-mentiras-parte-1/ ).



Pero si en vez de seleccionar estos 7 países, mostramos los 22 de los que el señor Keys tenía información, la foto es bastante diferente. Ya es más difícil trazar una línea recta por estos puntos.



Y no es que este ‘engaño” se haya descubierto recientemente. Muchos científicos de la época se burlaron de Keys y de sus métodos. Irónicamente alguien propuso utilizar únicamente a Finlandia, Irlanda, Suiza, Alemania y Noruega, con lo que se obtendría justamente la gráfica inversa, concluyendo que cuanta más grasa saturada se consuma, menor es el riesgo de mortalidad. Incluso dentro de cada país la teoría tampoco se sostenía. Por ejemplo varias poblaciones dentro de Finlandia tenían consumos muy similares de grasa saturada y niveles totalmente diferentes de enfermedad cardiovascular. O no se explicaría el caso de las islas griegas, Creta y Corfú, con consumos similares de grasas saturadas, pero con una mortalidad por enfermedad cardiovascular 17 veces mayor en Corfú que en Creta.

Por desgracia, Ancel Keys era miembro del comité de asesores del American Heart Association, e hizo valer sus contactos para promover la recomendación de reducir las grasas saturadas. Estas recomendaciones se introdujeron por primera vez a principios de los años 60, perdurando con pocos cambios hasta la fecha.

Por la misma época, otro reconocido médico, John Yudkin, de la Universidad de Londres, identificó que el factor dietético que mejor correlacionaba con enfermedades coronarias era el azúcar ( http://fitnessrevolucionario.com/2011/09/17/adictos-al-azucar/ ) , y no la grasa (y seguramente la combinación de grasa y azúcar tampoco ayuda). Hoy sabemos que esta teoría es más acertada en muchas personas, pero lamentablemente el miedo a la grasa saturada estaba ya tan incrustado en nuestro cerebro que la ‘teoría del azúcar’ quedó relegada al olvido. Como consecuencia, muchos padres se preocupan de que sus hijos no coman grasa, pero no ven problema en que se atiborren de azúcar con los cereales del desayuno ( http://fitnessrevolucionario.com/2014/06/29/el-desayuno-la-peor-comida-del-dia/ )



Ni mucho menos el azúcar es el culpable único de las enfermedades cardiovasculares, el problema es más complejo. Pero que las pobres grasas hayan cargado (y sigan cargando) con la culpa todos estos años es una injusticia histórica. Espero que algún día nos puedan perdonar .

Mito 3: El colesterol provoca enfermedades cardiovasculares

La realidad es que hay poca relación (en muchos casos ninguna) entre el nivel total de colesterol y la aterosclerosis. Incluso hay poca relación entre el colesterol LDL total (supuestamente ‘malo’) y estas enfermedades.

Si se analizan los estudios en los que se basa la teoría clásica del colesterol, es para echarse a llorar. En un estudio ( http://www.ahjonline.com/article/S0002-8703(08)00717-5/abstract ) de casi 140.000 individuos, ingresados por enfermedad cardiovascular, sus niveles de colesterol LDL total (LDL-C) estaban por debajo de 100 mg/dL en casi la mitad de los casos, es decir, un nivel considerado ‘no peligroso’. Sin embargo, en vez de pensar “Hmm, quizá no hay una relación tan clara como creemos entre el nivel de colesterol LDL y la enfermedad cardiovascular“, la conclusión del estudio es “Quizá debamos revisar las guías actuales para proponer tratamientos con niveles más bajos de LDL“. ¿Sabes quién está detrás del estudio? La mega-farmacéutica Merck. ¿Y qué ganan al manipular las conclusiones del estudio? Que más médicos recomienden sus fármacos a gente que no los necesita.

Otro estudio(http://jama.jamanetwork.com/article.aspx?articleid=381733) no encuentra asociación entre el nivel de colesterol y la mortalidad por enfermedad cardiovascular. En el caso de las mujeres, un nivel de colesterol elevado tiene incluso un rol protector (estudio http://onlinelibrary.wiley.com/doi/10.1111/j.1365-2753.2011.01767.x/abstract ).

Otro estudio ( http://www.thelancet.com/journals/lancet/article/PIIS0140673601055532/abstract ) identifica una correlación inversa entre colesterol y mortalidad en adultos mayores. Lo que indica el estudio es que generalmente el colesterol disminuye con la edad, y aquellos en los que disminuye más rápido, mueren antes. Si tienes más de 60 años y tu colesterol empieza a bajar rápidamente, no te alegres tanto.

También sabemos que el colesterol protege contra ciertos trastornos mentales ( http://fitnessrevolucionario.com/2014/06/21/cuida-tu-cerebro-o-seras-su-victima/ ).

Si analizamos los niveles de colesterol de diferentes países/poblaciones y las muertes por enfermedad del corazón, no encontramos ninguna relación.



Este tipo de estudios (y cientos similares) han llevado a muchos a pensar que “el colesterol no importa”. Durante mucho tiempo, a la luz de estos estudios, yo también era de esta opinión. Sin embargo, hoy sabemos que las sospechas del colesterol no estaban totalmente infundadas. Sí hay relación, pero no es la que muchos piensan (que cuanto más alto peor), y por desgracia, los análisis tradicionales de sangre nos dan poca información que ayude a tomar decisiones sobre un tema tan relevante como medicarse. Por si fuera poco, el LDL que reflejan normalmente los análisis de sangre es calculado (no medido), a partir del HDL, triglicéridos y colesterol total. Para ello utilizan una fórmula que además tiende a mostrar un resultado mayor al real en personas con una alimentación baja en carbohidratos.

Entonces ¿cuál es la relación entre el colesterol y la aterosclerosis?

La aterosclerosis empieza cuando el colesterol se infiltra bajo las paredes de una arteria (endotelio), desencadenando una serie de procesos inflamatorios que pueden derivar en la acumulación de placa y potencialmente, con el tiempo, en la obstrucción de la arteria.

La única forma en la que llega una partícula de colesterol a infiltrarse bajo la pared arterial es si una lipoproteína LDL la pone ahí, y por eso la fama de colesterol malo. Siguiendo con la analogía anterior del río, es como si un barco, en vez de seguir circulando por el canal, se estrella contra un borde. Esto genera un proceso oxidativo, con la consiguiente inflamación, que ahora sabemos es el origen de la enfermedad.

Nuestro sistema inmunológico (el equivalente a la patrulla del río) detecta el “accidente”, y envía agentes para resolver el problema. Al lugar de los hechos acuden los macrófagos (literalmente ‘grandes comedores’), que en el propio proceso de arreglar el desperfecto (engullendo el colesterol oxidado), aumentan de tamaño. Muchas veces, esto soluciona el incidente, y no hay mayores problemas. Pero si estos ‘accidentes’ se repiten de manera constante, el crecimiento de los macrófagos puede ser excesivo, llegando incluso a ‘reventarse’, volcando su contenido en las paredes arteriales, y derivando finalmente en la formación de placa. El proceso es algo más complicado, pero quédate con la idea de que el propio sistema inmunológico empeora la situación al luchar contra una inflamación constante.

Si bien todavía no sabemos con certeza por qué se produce esta ‘violación’ de las paredes arteriales (o por qué se estrellan los barcos), lo que sí sabemos es que el mejor predictor de riesgo de que se produzcan estos accidentes no es el colesterol LDL total (LDL-C), sino el número de partículas que viajan (LDL-P) y el tamaño de las mismas. En muchos casos navega una carga alta de mercancía (LDL-C) en relativamente pocos barcos grandes, y la probabilidad de que alguno se estrelle contra los bordes es muy baja. Y si ocurre, los macrófagos suelen hacer un buen trabajo, retirándolo de ahí sin víctimas.

Dicho de otra manera, cuantos más barcos tengas, y más pequeños sean, mayor es tu riesgo, independientemente de cuánta mercancía llevan estos barcos.

Generalmente hay relación entre el número de partículas (LDL-P) y el tamaño de las mismas. Si las LDL-P son principalmente de tamaño pequeño, tu cuerpo necesitará más para transportar el colesterol necesario, y por tanto aumenta el número de partículas (más detalle http://www.nypcvs.org/images/MESA.pdf ).



Los análisis tradicionales, y éste es el gran problema, miden el LDL-C, no el LDL-P. A veces hay relación entre ambos números, y otras muchas veces no (siendo estrictos ni siquiera miden el LDL-C; como decía antes, lo calculan).




Los triglicéridos empeoran el problema

Otro factor que obliga a tu cuerpo a producir más partículas (LDL-P), es el aumento de triglicéridos, que también son transportados en estas lipoproteínas (son parte de la mercancía que viaja en los barcos). Si reduces el número de triglicéridos, necesitarás menos partículas de transporte (menos barcos), y por tanto minimizas el riesgo.

¿Y cómo reduces los triglicéridos? reduciendo la ingesta de carbohidratos refinados, azúcar y fructosa. Hmm, o sea ¿que los villanos que producen síndrome metabólico (obesidad, resistencia a la insulina, presión arterial elevada…) son los mismos que contribuyen a la enfermedad cardiovascular? Bingo!. De hecho, tu nivel de desajuste metabólico es mucho mejor predictor de tus posibilidades de desarrollar enfermedad de corazón que tu nivel de colesterol, con diferencia (estudio http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pubmed/15345795 ). Por eso un análisis de sangre tradicional, que no considere tu perfil metabólico, dice poco.

También sabemos que las grasas tienden a generar partículas LDL de mayor tamaño (potencialmente menos dañinas) mientras que los carbohidratos (especialmente los refinados) tienden a generar partículas LDL más pequeñas, y peligrosas (aparte de aumentar los triglicéridos).

Las estatinas, ¿está justificado su uso?

Las estatinas reducen el colesterol, de eso no hay duda, pero a día de hoy no hay pruebas concluyentes de que reduzcan de manera relevante la mortalidad (estudio http://www.thennt.com/nnt/statins-for-heart-disease-prevention-without-prior-heart-disease/ ). Un metaanálisis ( http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pubmed/21249663 ) de 14 estudios concluye que la evidencia para afirmar que las estatinas reducen la mortalidad en personas sin enfermedad cardiovascular es muy limitada y deben prescribirse con cautela. Y recordemos, ésta es la gallina de oro de las farmacéuticas, su droga más vendida.

Consideremos también que hay un sesgo claro, ya que las farmacéuticas intentan dar todo el bombo posible a los estudios que demuestran algún dato positivo. Muchos estudios con resultados negativos nunca ven la luz del día.

Lo que sí es real son los efectos secundarios que pueden producir estos fármacos:

Impacto en la función cognitiva y la memoria (estudio http://www.theannals.com/content/40/10/1880.short ). Esto es lógico si pensamos que el cerebro alberga buena parte del colesterol total.
Riesgo de problemas musculares (estudio http://jama.jamanetwork.com/article.aspx?articleid=196305 ).
Mayor riesgo de desarrollar diabetes (estudio http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pubmed/22231607 ).
La forma en la que las estatinas interfieren con la síntesis del colesterol impacta en la producción de Coencima Q-10 (CoQ10), que tiene un rol clave en la producción de energía celular, y es fundamental para el buen funcionamiento del corazón. En algunos estudios que asocian la ingesta de estatinas con un (paradójico) aumento de muertes por enfermedad cardiovascular, se cree que el problema es éste. Hoy suelen recomendar un suplemento de CoQ10 a los que toman estatinas.

No estoy diciendo que nunca se deban tomar estos medicamentos. Es una decisión personal que hay que analizar con un médico, pero si atendemos a los estudios, sólo tendría sentido tomarlas en personas que ya han desarrollado claramente enfermedad cardiovascular, incluso que hayan sufrido previamente algún evento cardíaco. En otro caso, probablemente el daño sea mayor que el beneficio.

Muchos especulan que cuando funcionan, el motivo no es que reduzcan el colesterol, sino su efecto anti-inflamatorio en el organismo.

Conclusiones

Uf, éste es el artículo más largo que he escrito en toda la historia de Fitness Revolucionario. Mis disculpas, como diría Blaise Pascal ( http://es.wikipedia.org/wiki/Blaise_Pascal ), no he tenido tiempo de hacerlo más corto. Si eres de los que se aburren con largas narrativas, resumo los puntos clave:

Los análisis de sangre tradicionales, que indican el colesterol total, así como el colesterol HDL-C y LDL-C (calculado), dan poca información. Recetar medicamentos sólo porque el colesterol total está alto, me parece una imprudencia médica.

Los triglicéridos, que sí obtienes de un análisis normal, son un factor de riesgo importante. Se pueden reducir fácilmente con una dieta baja en carbohidratos.
El nivel de inflamación, que es fácil de medir (como explicaré el próximo día), también da información relevante sobre el riesgo de desarrollar enfermedad cardiovascular.
Lo realmente importante es el número de partículas LDL (LDL-P) y el tamaño de las mismas, más que el colesterol total o colesterol LDL (LDL-C).
Tu salud metabólica es un buen predictor de tus probabilidades de desarrollar aterosclerosis.
Las estatinas reducen el colesterol, pero no la mortalidad, salvo en personas que ya han desarrollado enfermedad cardiovascular. La gran mayoría de personas que las toman, no las necesitan.

El próximo día hablaré más en detalle sobre qué información de los análisis es relevante, que otros análisis (mucho más completos) existen si crees que tienes riesgo, y algunas recomendaciones generales para disminuir tus probabilidades de desarrollar problemas coronarios. ARTÍCULO : http://fitnessrevolucionario.com/2013/08/08/como-interpretar-los-analisis-tradicionales-de-sangre-y-que-alternativas-existen/ .



Ahí termina el artículo de fitnessrevolucionario.com sobre el colesterol.

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