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Las cosas que orbitan nuestro Sol

Hechos del Sistema Solar: Una Guía de Cosas Orbitando Nuestro Sol

Las cosas que orbitan nuestro Sol
Nuestro sistema solar es un lugar extenso, con mucho espacio vacío entre planetas. Pero hay cometas, asteroides y más rocosos, objetos congelados (incluyendo planetas enanos) aún no descubiertos en el Cinturón de Kuiper y la Nube de Oort. Crédito de la imagen: NASA

Por Charles Q. Choi, para Space.com | 12 de septiembre de 2017


El sistema solar está formado por el sol y todo lo que orbita a su alrededor, incluyendo planetas, lunas, asteroides, cometas y meteoroides. Se extiende desde el sol, llamado Sol por los antiguos romanos, y pasa por los cuatro planetas interiores, a través de la correa de asteroides a los cuatro gigantes de gas y sobre el cinturón de Kuiper en forma de disco y más allá de la gigantesca nube esférica de Oort y la heliopausa en forma de lágrima. Los científicos estiman que el borde del sistema solar está a unos 9 mil millones de millas (15 mil millones de kilómetros) del sol.

Descubrimiento

Durante milenios, los astrónomos han seguido los puntos de luz que parecían moverse entre las estrellas. Los antiguos griegos llamaron a estos planetas, que significa "vagabundos". Mercurio, Venus, Marte, Júpiter y Saturno eran conocidos en la antigüedad, y la invención del telescopio agregó el Cinturón de Asteroides, Urano, Neptuno, Plutón y muchas de estas lunas de mundos. El amanecer de la era espacial vio docenas de sondas lanzadas para explorar nuestro sistema, una aventura que continúa hoy. Sólo una nave espacial hasta el momento, Voyager 1, ha cruzado el umbral en el espacio interestelar.

El descubrimiento de Eris inició una erupción de nuevos descubrimientos de planetas enanos, y finalmente llevó a la Unión Astronómica Internacional revisando la definición de un "planeta". La revisión cambió el estado de Plutón de planeta a planeta enano en 2006, una decisión que sigue siendo polémica - especialmente después de que la misión de Nuevos Horizontes encontró inmensa variedad geológica en el mundo en 2015.

Los astrónomos están ahora buscando otro planeta en nuestro sistema solar, un verdadero noveno planeta, después de que se diera a conocer su existencia el 20 de enero de 2016. El llamado "Planeta Nueve", como los científicos lo llaman, es aproximadamente 10 veces la masa de la Tierra y 5.000 veces la masa de Plutón.

Formación

Muchos científicos piensan que nuestro sistema solar se formó a partir de una gigantesca nube giratoria de gas y polvo conocida como nebulosa solar. Cuando la nebulosa se derrumbó debido a su gravedad, giró más rápido y se aplastó en un disco. La mayor parte del material se extrajo hacia el centro para formar el sol. Otras partículas dentro del disco chocaron y se pegaron juntas para formar objetos del tamaño de un asteroide llamados planetesimales, algunos de los cuales se combinaron para convertirse en asteroides, cometas, lunas y planetas.

El viento solar del sol era tan poderoso que barrió la mayor parte de los elementos más ligeros, como el hidrógeno y el helio, de los planetas más internos, dejando detrás principalmente mundos rocosos pequeños. El viento solar era mucho más débil en las regiones exteriores, sin embargo, dando lugar a gigantes gaseosos compuestos principalmente de hidrógeno y helio.

El sol

El sol es con mucho el objeto más grande en nuestro sistema solar, conteniendo el 99.8 por ciento de la masa del sistema solar. Desprende la mayor parte del calor y la luz que hacen posible la vida en la Tierra y posiblemente en otros lugares. Los planetas orbitan al Sol en sendas de forma ovalada llamadas elipses, con el sol ligeramente descentrado de cada elipse. La NASA tiene una flota de naves espaciales observando el sol para aprender más sobre su composición, y para hacer mejores predicciones sobre la actividad solar y su efecto sobre la Tierra.

Sistema solar interior

Los cuatro cuatro planetas interiores - Mercurio, Venus, Tierra y Marte - están compuestos principalmente de hierro y roca. Se les conoce como planetas terrestres o terrestres debido a su tamaño y composición similares. La Tierra tiene un satélite natural - la luna - y Marte tiene dos lunas - Deimos y Phobos.

Entre Marte y Júpiter se encuentra el cinturón de asteroides. Los asteroides son planetas menores, y los científicos estiman que hay más de 750.000 de ellos con diámetros mayores de tres quintas de milla (1 km) y millones de asteroides más pequeños. El planeta enano Ceres, alrededor de 590 millas (950 km) de diámetro, reside aquí. Una serie de asteroides tienen órbitas que los llevan más cerca del sistema solar que a veces los llevan a chocar con la Tierra o los otros planetas interiores.

La Tierra está rodeada por una flotilla de naves espaciales, y Marte ha sido visitada por muchas naves espaciales también. Algunas de las misiones marcianas más destacadas son el rover Curiosity, los rovers Opportunity y Spirit, el Mars Reconnaissance Orbiter (que toma imágenes de alta resolución desde la órbita), y los landers y rovers Viking. Venus ha sido explorado por la nave espacial americana, europea y soviética a lo largo de las décadas. Mercury ha sido anfitrión de varios flybys y dos misiones de largo plazo: MESSENGER (ahora concluido) y BepiColombo (se espera que se inicie en 2018).

Sistema solar exterior

Los planetas exteriores - Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno - son mundos gigantes con gruesas capas externas de gas. Entre estos planetas, tienen docenas de lunas con una variedad de composiciones, que van desde rocosas a heladas hasta volcánicas (como en el caso de Io de Júpiter). Casi toda la masa de los planetas está compuesta de hidrógeno y helio, dándoles composiciones como la del sol. Debajo de estas capas exteriores, no tienen superficies sólidas - la presión de sus atmósferas gruesas licúan sus interiores, aunque pueden tener núcleos rocosos. Anillos de polvo, roca y hielo rodean a todos estos gigantes, siendo Saturno el más famoso.

Los cometas son conocidos como bolas de nieve sucias, y consisten principalmente de hielo y roca. Cuando la órbita de un cometa lo lleva cerca del sol, parte del hielo en su núcleo central se convierte en gas que brota del lado iluminado por el sol del cometa, que el viento solar lleva hacia fuera para formar una larga cola. Se cree que los cometas de corto período que completan sus órbitas en menos de 200 años se originan en el cinturón de Kuiper en forma de disco, mientras que se cree que los cometas de largo período que tardan más de 200 años en regresar provienen de la nube esférica de Oort.

Júpiter y Saturno han sido visitados por varias naves espaciales y también fueron anfitriones de misiones a largo plazo incluyendo Juno y Galileo en Júpiter y Cassini en Saturno. Urano y Neptuno, sin embargo, sólo se han visto durante un sobrevuelo de una nave espacial - la del Voyager 2 en los años ochenta. Algunos científicos están trabajando en la creación de un Urano o un orbitador de Neptuno para volar allí en la década de 2030 o menos. Los científicos también realizan observaciones desde el terreno para realizar un seguimiento de los cambios a largo plazo en las formaciones meteorológicas y nubosas de los gigantes gaseosos.

universo
Región Trans neptuniana Crédito: Tienda Space.com

Los astrónomos habían sospechado durante mucho tiempo que una banda de material helado conocido como el Cinturón de Kuiper existió más allá de la órbita de Neptuno, extendiéndose de 30 a 55 veces la distancia de la Tierra al Sol y desde la última década del siglo XX hasta ahora han encontrado más de mil de tales objetos. Los científicos estiman que el Cinturón de Kuiper es probablemente el hogar de cientos de miles de cuerpos helados de más de 60 millas (100 km) de ancho, así como un billón estimado o más cometas.

Plutón, ahora considerado un planeta enano, mora en el Cinturón de Kuiper. No es solo - incorporaciones recientes incluyen Makemake, Haumea y Eris. Otro objeto de Cinturón de Kuiper llamado Quaoar es probablemente lo suficientemente masivo como para ser considerado un planeta enano, pero aún no se ha clasificado como tal. Sedna, que es aproximadamente tres cuartos del tamaño de Plutón, es el primer planeta enano descubierto en la Nube de Oort. La misión de Nuevos Horizontes de la NASA realizó el primer sobrevuelo de la historia del sistema de Plutón el 14 de julio de 2015 y continúa explorando el Cinturón de Kuiper. New Horizons volará por el objeto 2014 MU69 el 1 de enero de 2019.

Si Planeta Nueve existe, orbita el Sol a una distancia que es 20 veces más lejos que la órbita de Neptuno. (La órbita de Neptuno está a 2.700 millones de millas del sol en su punto más cercano.) La extraña órbita del mundo está aproximadamente 600 veces más lejos del sol que la órbita de la Tierra es de la estrella. Los científicos no han visto el Planeta Nueve directamente, y algunos astrónomos debaten su existencia, la cual fue inferida por sus efectos gravitacionales sobre otros objetos en el Cinturón de Kuiper.

La Nube de Oort se encuentra más allá del Cinturón de Kuiper, y teóricamente se extiende de 5.000 a 100.000 veces la distancia de la Tierra al sol, y es el hogar de hasta 2 billones de cuerpos helados, según la NASA. Más allá de la nube de Oort es el borde mismo del sistema solar, la heliosfera, una vasta región en forma de lágrima del espacio que contiene partículas cargadas eléctricamente emitidas por el sol. Muchos astrónomos piensan que el límite de la heliosfera, conocida como la heliopausa, está a unos 9 mil millones de millas (15 mil millones de kilómetros) del sol.


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Reporte adicional de Nola Taylor Redd, Space.com Contributor
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