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Limpiando un camino a las estrellas (a la luz de)

Los astrónomos están a la vanguardia de la lucha contra la contaminación lumínica, que puede oscurecer nuestra visión del cosmos




Ilustración artística de Corinne Mucha


Más de una milla en las montañas de San Gabriel en el condado de Los Ángeles se encuentra el Observatorio Mount Wilson, una vez que uno de los pilares de la astronomía pionera.

Fundada en 1904, fue el hogar doble del telescopio más grande del planeta, primero con su telescopio de 60 pulgadas en 1908, seguido por su telescopio de 100 pulgadas en 1917. En 1929 Edwin Hubble revolucionó nuestra comprensión de la forma del universo cuando descubrió en el monte. Wilson que se estaba expandiendo.

Pero un problema radiaba desde abajo. A medida que la ciudad de Los Ángeles creció, también lo hizo el alcance y el brillo de su skyglow, también conocida como contaminación lumínica. La luz de la ciudad dominaba los fotones procedentes de objetos distantes y distantes, haciendo casi imposible la cosmología del cielo profundo. En 1983, los Carnegies, que habían sido dueños del observatorio desde su inicio, abandonaron el Monte. Wilson para construir telescopios en Chile en su lugar.

"Decidieron que si iban a hacer una ciencia mayor, más detallada y revolucionaria en astronomía, tendrían que mudarse a un lugar oscuro en el mundo", dice Tom Meneghini, director ejecutivo del observatorio. "Tomaron su dinero y corrieron".

(Meneghini no tiene sentimientos duros: "Yo habría tomado la misma decisión", dijo.)

Más allá de ser un problema para los astrónomos, la contaminación lumínica también es conocida por dañar y matar la vida silvestre, desperdiciar energía y causar enfermedades en los seres humanos alrededor del mundo. Por su parte, los astrónomos han trabajado para convencer a los gobiernos locales de que adopten mejores leyes de iluminación, incluyendo la instalación de dispositivos que impidan que la luz se filtre en el cielo.


Ilustración artística de Corinne Mucha

Muchos pueblos y ciudades ya están reexaminando sus sistemas de iluminación, ya que el estándar de la industria cambia de las luces de sodio a los diodos emisores de luz, que duran más y usan mucho menos energía, proporcionando beneficios económicos y ambientales. Pero no todos los LEDs se crean iguales. Diferentes bulbos emiten diferentes colores, que corresponden a diferentes temperaturas. Cuanto mayor sea la temperatura, más azul será el color.

La creación de LEDs azules energéticamente eficientes fue tan profunda que sus inventores fueron galardonados con el Premio Nobel de Física 2014. Pero esa luz azul resulta particularmente perjudicial para los astrónomos, por la misma razón que el cielo diurno es azul: la luz azul se dispersa más que cualquier otro color. En 2016, la Asociación Médica Americana emitió una guía para minimizar la luz rica en azul, afirmando que perturba los ritmos circadianos y conduce a problemas de sueño, deterioro del funcionamiento y otras cuestiones).

El esfuerzo por oscurecer los cielos se ha expandido para incluir un enfoque en los LED, así como un intento de adelantarse a la próxima tendencia de la industria.

En un taller de enero en la reunión anual de la Sociedad Astronómica Americana (AAS), el astrónomo John Barentine trató de compartir historias de pueblos y ciudades que habían combatido con éxito la contaminación lumínica. Barentine es gerente de programas de la Asociación Internacional de Cielo Oscuro (IDA), una organización sin fines de lucro fundada en 1988 para combatir la contaminación lumínica. Señaló a la ciudad de Phoenix, Arizona.

Arizona es un líder en la reducción de la contaminación lumínica. El estado es el hogar de cuatro de los 10 IDA-reconocido "Dark Sky Comunidades"(Comunidades de cielos obscuros) en los Estados Unidos. "Puedes estar en medio del centro de Flagstaff y ver la Vía Láctea", dice James Lowenthal, profesor de astronomía en el Smith College.

Pero no es inmune a la contaminación lumínica. El Parque Nacional del Gran Cañón de Arizona es designado por la AIF como Parque Internacional del Cielo Oscuro, y aún así, en una noche clara, Barentine dice que el horizonte está manchado por el resplandor de Las Vegas a 170 millas de distancia.


Ilustración artística de Corinne Mucha

En 2015, Phoenix comenzó a probar el reemplazo de algunas de sus 100.000 o más viejas farolas con LED, que la ciudad estimó ahorraría $ 2.8 millones al año en facturas de energía. Pero estaban usando LEDs azules de alta temperatura, que habrían bañado la ciudad con una dura luz blanca.

A través del trabajo de base, el capítulo local de la AIF retrasó la instalación durante seis meses, dando tiempo al consejo para recoger la contaminación lumínica y escuchar las preocupaciones de los astrónomos. Al final, la ciudad fue más allá de las "mejores expectativas" de IDA, dice Barentine, optando por luces que queman a una temperatura muy inferior a las máximas recomendaciones de la AIF.

"Todo el camino, fue un éxito tener un resultado posiblemente influenciado por este grupo realmente pequeño de personas, tal vez 10 personas en una ciudad de 2 millones", dijo. "La gente en el taller encontró eso inspirador."

Sin embargo, la simple obtención de ordenanzas en los libros no resuelve necesariamente el problema. A pesar de promulgar ordenanzas similares a Phoenix, la ciudad de Northampton, Massachusetts, no tiene suficientes inspectores de edificios para hacerlos cumplir. "Tenemos esta gran ley, pero los desarrolladores simplemente ponen sus luces en el camino equivocado y nadie hace nada al respecto", dice Lowenthal.

Para muchas ciudades, una parte importante del reto de combatir la contaminación lumínica es simplemente convencer a la gente de que es un problema. Esto es particularmente difícil para los niños que nunca han visto un claro cielo nocturno lleno de estrellas brillantes y rayado por el resplandor de la Vía Láctea, dice Connie Walker, un científico en el Observatorio Nacional de Astronomía Óptica que también está en la junta de la AIF. "Es difícil enseñar a alguien que no sabe lo que han perdido", dice Walker.

Walker se centra en hacer de la contaminación lumínica una preocupación innata de la próxima generación, la forma en que las campañas de los años cincuenta hicieron inutilizables a una generación anterior de niños.

Además de crear kits interactivos de contaminación lumínica para niños, la NOAO opera una iniciativa ciudadano-científica llamada Globe at Night, que permite a cualquier persona tomar medidas de brillo en su área y subirlas a una base de datos. Hasta la fecha, Globe at Night ha recogido más de 160.000 observaciones de 180 países.

Ya se han producido éxitos. En Norman, Oklahoma, por ejemplo, un grupo de estudiantes de secundaria, con la ayuda de astrónomos aficionados, utilizó Globe at Night para trazar la contaminación lumínica en su ciudad. Llevaron los datos al consejo de la ciudad. En dos años, la ciudad había aprobado ordenanzas de iluminación más estrictas.

"La contaminación lumínica está en nuestras mentes porque nuestros observatorios están en riesgo", dice Walker. "Deberíamos concentrarnos realmente en la próxima generación".



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