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En una colisión estelar de 130 millones de años

los científicos encuentran una mina de oro cósmica

En una colisión estelar de 130 millones de años
Esta ilustración muestra la nube caliente, densa y en expansión de restos de dos estrellas de neutrones justo antes de que colisionen. Dentro de estos desechos ricos en neutrones, se forjaron grandes cantidades de algunos de los elementos más pesados del universo, incluidos cientos de masas de oro y platino en la Tierra.Crédito de la imagen: NASA Goddard Space Flight Center / CI Lab)


Por Julia Franz, para USA Today Noviembre 8 de 2017


Hace alrededor de 130 millones de años, dos estrellas de neutrones, esos núcleos extraños y compactos de estrellas muertas, se estrellaron entre sí. La explosión resultante "kilonova" envió ondas a través del espacio-tiempo y arrojó metales pesados ​​como platino y oro al espacio. Ahora, los astrónomos han detectado las señales de esa colisión hace mucho tiempo, en forma de ondas gravitacionales y señales electromagnéticas.

"Así que primero, el 17 de agosto, desde el principio, escuchamos más de cien segundos de ondas gravitacionales provenientes de la espiral final, la espiral de la muerte de un par de estrellas de neutrones", dice Vicky Kalogera, astrofísica de la Northwestern University y miembro de la Colaboración Científica LIGO. "Iban uno alrededor del otro hasta que llegaron tan cerca que chocaron".

Primero vinieron las ondas gravitacionales, explica. Luego, solo dos segundos más tarde, los científicos detectaron una avalancha de ondas que llegaba desde el otro lado del espectro electromagnético. "Comenzó con rayos gamma, la luz más energética que tenemos, y continuó con luz óptica", agrega, "también rayos X posteriores y, finalmente, ondas de radio que continuaron durante horas, días y semanas".

El descubrimiento fue anunciado en octubre junto con una ráfaga de documentos científicos que documentan los hallazgos. En el pasado, los científicos de LIGO han registrado ondas gravitatorias por la fusión de agujeros negros, pero esta es la primera vez que se han detectado ondas gravitacionales junto con señales electromagnéticas de la misma fuente. "Aquí hay una increíble variedad de nuevas ciencias y es realmente difícil elegir lo que es más emocionante", dice el astrofísico de la Universidad de Chicago, Daniel Holz, también miembro de la Colaboración Científica LIGO. Colaboración científica.


"Quiero decir, aprendemos sobre la velocidad de las ondas gravitacionales, ahora hemos aprendido que la velocidad de la gravedad es la misma que la de la luz", dice. "Hemos aprendido dónde está hecho el oro y el platino en el universo, o al menos una buena fracción de él. También hemos podido medir la escala del universo de una manera completamente nueva ".

Como explica, los científicos han teorizado durante mucho tiempo que las ondas gravitatorias se mueven a la velocidad de la luz, pero las ondas de esta colisión finalmente lo confirmaron. "Mostramos que los rayos gamma y las ondas gravitacionales ... después de viajar durante más de 100 millones de años, llegaron a la Tierra en dos segundos el uno del otro", dice.

Del mismo modo, eche un vistazo a las joyas que lleva puestas y considere que durante mucho tiempo no hemos tenido una buena explicación sobre el origen de los metales pesados ​​como el oro y el platino. Según Holz, el Big Bang explica la creación de algunos elementos más ligeros como el hidrógeno y el helio. "Y luego esos elementos forman estrellas, y las estrellas se queman y producen elementos más pesados, y esa historia funciona hasta el final para planchar ... pero no más allá del hierro", dice.

Pero cuando los científicos midieron la luz de la colisión de la estrella de neutrones, Holz dice que encontraron las "firmas" de elementos más pesados ​​como el oro y el platino que se producen y arrojan al cosmos. "Y así estamos viendo la película de la formación de ese oro y platino", agrega. Eso significa que el oro en la cadena de la alianza o collar puede haber sido forjado por una colisión de estrella de neutrones hace mucho tiempo en nuestra propia Vía Láctea. "Ese oro existe en el gas que rodea al sol", dice Kalogera. "Se convierte en planetas, va a nuestras montañas y lo tenemos en las minas y hacemos nuestras joyas y nuestros relojes. Pero no está hecho en la Tierra. Preexiste ".

De hecho, los científicos estiman que la colisión de estrellas de neutrones recientemente descubierta arrojó 200 veces la masa de la Tierra, solo en oro. Pero los coleccionistas, no temas: el metal sigue siendo precioso, como es el evento que lo hizo. "En una galaxia como la nuestra, estas colisiones pueden ocurrir una docena de veces, tal vez unas docenas de veces por millones de años", dice Kalogera.

Pero más allá del oro, hay otro aspecto del descubrimiento que Holz ha entusiasmado particularmente. Él dice que la información obtenida a partir de la colisión está dando a los científicos una nueva forma de medir la expansión del universo.

"Al usar este evento, por el hecho de que lo hemos detectado tanto en ondas gravitatorias como en luz, podemos hacer un tipo de medición absolutamente único del que hemos hablado y que hemos querido hacer durante mucho tiempo, pero nunca hemos podido hacerlo antes ", dice. "Y ahora lo hemos hecho, y podemos medir esta expansión, qué tan rápido el universo se está expandiendo a nuestro alrededor en este momento. Y al hacer eso, obtenemos un sentido general de la escala del universo y la edad del universo. Y es justo, es hermoso ".

La medición todavía tiene algunos errores, pero Holz no se inmuta. "Es la primera vez que lo hacemos, pero es consistente con lo que hemos conocido antes y la imagen completa encaja. Y eso es notable porque nunca hemos podido hacer esto antes. Y, sin embargo, todo funciona ".

Este artículo se basa en una entrevista que se transmitió en PRI's Science Friday con Ira Flatow.


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Este artículo apareció originalmente en PRI.org. Su contenido fue creado por separado para USA TODAY.


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