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La Gran Mancha Roja de Júpiter es (una tormenta)

más de 50 veces más profunda que el océano de la Tierra


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Un modelo de movimiento de viento anima una imagen en mosaico de la Gran Mancha Roja de Júpiter hecha a partir de imágenes de JunoCam. Crédito de la imagen: (NASA / JPL-Caltech / SwRI / MSSS / Gerald Eichstadt / Justin Cowart)

Por Nola Taylor Redd Space.com Colaborador | Space.com


La nave espacial Juno de la NASA está llegando a las raíces de la famosa Gran Mancha Roja de Júpiter. Una nueva investigación, recolectada durante el primer paso de la misión sobre la icónica tormenta, revela que se extiende mucho más allá de la superficie del planeta. La nave espacial también descubrió dos zonas de radiación recientemente identificadas.

"Una de las preguntas más básicas sobre la Gran Mancha Roja de Júpiter es, ¿qué tan profundas son las raíces?" El investigador principal de Juno, Scott Bolton, del Southwest Research Institute en San Antonio, dijo en un comunicado. Bolton y su equipo presentaron los resultados de Juno en la reunión de la Unión Geofísica Americana en Nueva Orleans ayer (11 de diciembre).

"Los datos de Juno indican que la tormenta más famosa del sistema solar tiene casi una Tierra y media de ancho, y tiene raíces que penetran unas 200 millas (300 kilómetros) en la atmósfera del planeta", dijo Bolton.

Una tormenta que se encoge lentamente

A pesar de ser de larga duración, la Gran Mancha Roja de Júpiter no ha sido un modelo de consistencia. Si bien la característica masiva se ha desplazado a través de Júpiter durante al menos 200 años, posiblemente 350, si las primeras observaciones del telescopio describen la misma tormenta, se ha ido reduciendo lentamente. Durante el siglo XIX, y de nuevo cuando las naves espaciales Voyager 1 y 2 de la NASA se apresuraron en el camino a Saturno en 1979, el lugar se extendía a lo largo de dos Tierras de ancho. Pero las mediciones basadas en la Tierra hoy ponen el punto en solo un tercio del tamaño medido por las sondas Voyager.

Juno llegó a Júpiter el 4 de julio de 2016, después de un vuelo de casi cinco años. Desde entonces, la nave ha realizado ocho pases de ciencia sobre el gigante de gas, con un noveno programado para este sábado (16 de diciembre). En julio de 2017, hizo su primer acercamiento de la Gran Mancha Roja. El radiómetro de microondas de la nave espacial sondeó las nubes que rodeaban la gigantesca tormenta y midieron su profundidad en la atmósfera.

"Juno descubrió que las raíces de la Gran Mancha Roja son de 50 a 100 veces más profundas que los océanos de la Tierra y más cálidas en la base que en la cima", dijo Andy Ingersoll, profesor de ciencia planetaria en Caltech y co-investigador de Juno. "Los vientos están asociados con las diferencias de temperatura, y la calidez de la base del lugar explica los vientos feroces que vemos en la parte superior de la atmósfera".

Juno también descubrió dos nuevas bandas de radiación. Uno se encuentra justo encima del ecuador de la atmósfera del gigante gaseoso e incluye hidrógeno, oxígeno e iones de azufre que se mueven a una velocidad próxima a la de la luz.

"Sabíamos que la radiación probablemente nos sorprendería, pero no pensamos que encontraríamos una nueva zona de radiación cerca del planeta", dijo Heidi Becker, jefa de investigación de monitoreo de radiación de Juno en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. "Solo lo encontramos porque la órbita única de Juno alrededor de Júpiter permite que se acerque mucho a las cimas de las nubes durante los sobrevuelos de recolección de ciencia, y literalmente voló a través de él".

Identificados por el instrumento detector de partículas energeticas Júpiter de la nave espacial, se cree que las partículas cargadas provienen de átomos neutros de rápido movimiento creados en el gas alrededor de las lunas de Europa y Io de Júpiter, dijeron funcionarios de la NASA en el comunicado. A medida que las partículas interactúan con la atmósfera de Júpiter, sus electrones se eliminan, otorgándoles una carga negativa.

Juno también encontró una segunda región cargada alrededor de las altas latitudes del planeta, en reinos nunca antes explorados por ninguna nave espacial. El origen de estas partículas, que fueron detectadas por la cámara estelar de la Unidad de Referencia Estelar de Juno, sigue siendo un misterio.

"Cuanto más te acercas a Júpiter, más extraño lo ves", dijo Becker.




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