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La importancia de las hormigas perezosas en su colonia

Generalmente, se cree que las hormigas son insectos muy trabajadores y siempre comprometidos con las tareas de la colonia. Pues bien, contrario a este supuesto, lo cierto es que en muchas ocasiones más de un tercio de la colonia pasa su tiempo haciendo simplemente, nada. Esto ha causado desconcierto entre muchos especialistas, aunque últimamente pareciera haber surgido una respuesta del porqué.

La importancia de las hormigas perezosas en su colonia


De acuerdo con una investigación llevada a cabo en 2015 por la Universidad de Arizona, en Estados Unidos, el 40% de las hormigas que se observaron en el experimento pasaba la mayor parte de su tiempo en estado de inactividad. Mientras el resto de los insectos se dedicaban incansablemente al mantenimiento de la colonia. De hecho, durante un estudio posterior, los especialistas determinaron que no sólo este porcentaje de hormigas eran “flojas”, sino que además esa era su principal característica.

“Para sorpresa de muchos, encontramos que la “flojera” de esas hormigas era un comportamiento en sí mismo”, comentó Daniel Charbonneau, estudiante de posgrado en el departamento de Entomología e Insectos de la universidad y coautor del proyecto.

Ahora bien, según el mismo Charbonneau, en una entrevista para la revista PLOS One, colaborando con Anna Dornhaus (también autora del estudio) y Takao Sasaki, de la Universidad de Oxford (Reino Unido), las denominadas “hormigas perezosas” en realidad son obreras que existen como reserva. Están a la espera de reemplazar a alguna de sus parientes en caso de que sea necesario.

“Gracias al estudio, el equipo de trabajo confirmó un supuesto que data desde hace mucho tiempo, pero el cual nunca había sido comprobado empíricamente” detalló Dornhaus.

Las hormigas perezosas no son reemplazadas

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Para el experimento, los investigadores utilizaron hormigas temnothorax rugatulus y decidieron eliminar el 20% de las más trabajadoras, con la intención de apreciar la reacción de sus pares perezosas. Pasada una semana, descubrieron que las hormigas de reemplazo intensificaron su actividad y asumieron las responsabilidades que les correspondían a sus extintas compañeras. Los insectos aumentaron notablemente la actividad en la colonia, haciendo que todo siguiera funcionando con normalidad.

Charbonneau mencionó que las “hormigas perezosas” fueron marcadas en el tórax, el abdomen y la cabeza, siendo monitoreadas con cámaras de video para ser reconocidas fácilmente. Además, el especialista añadió que desde que estudian estos insectos en entornos silvestres, no poseen datos concretos sobre “la frecuencia con la que las colonias de hormigas merman sus poblaciones”. Ya que, prosiguió, “no hacen falta grandes eventos para que un grupo de estos animales pierda integrantes”.

En un estudio separado, Charbonneau y Dornhaus eliminaron el 20% de las hormigas menos activas, encontrando que, a diferencia de lo ocurrido con las obreras más laboriosas, estas no fueron reemplazadas. El resto de la colonia siguió como si nada hubiese sucedido.

“Mi teoría es la siguiente: Ya que las obreras jóvenes en un principio son los miembros más vulnerables de la colonia, tiene sentido que se queden en estado de inactividad hasta que su presencia sea requerida”, explicó Charbonneau. “Por otro lado, debido a que sus ovarios son más fértiles y producen un mayor número de huevos, resulta prudente que permanezcan casi inmóviles, contribuyendo a la generación de nuevas hormigas”.

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