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'Diamante sin esperanza' el avión que no debería volar

Padre de los Stealth Ben Rich encontró éxito en el 'Diamante sin esperanza'
Investor's Business Daily

'Diamante sin esperanza' el avión que no debería volar
Ben Rich es padre del éxito sigiloso en el 'Diamante sin esperanzas'

Por Gillian Rich, para Investor's Business Daily Junio 11 de 2018

Era el 17 de enero de 1991. Estados Unidos estaba en guerra en Iraq. La misión: Operación Tormenta del Desierto. El F-117 Nighthawk de Lockheed, el primer luchador furtivo, mostró el poder aéreo superior de Estados Unidos a Saddam Hussein y al resto del mundo.

El avión sigiloso de forma no convencional haría 1.300 incursiones, alcanzando 1.600 objetivos de alto valor durante la campaña. Representó el 40% de todos los daños dirigidos, sin un solo golpe por fuego enemigo.

Stealth desempeñó un papel clave en la segunda estrategia de compensación de los militares, donde un pequeño número de plataformas de alta tecnología podría vencer al hardware militar masivo que los soviéticos presumían. El sigilo marcó una nueva era en la guerra aérea y es la base de la supremacía aérea de los Estados Unidos hasta nuestros días.

Pero el F-117 que cambiaría el juego no hubiera sido posible sin Ben Rich, el segundo director de la sigilosa Skunk Works de Lockheed, quien asumió un gran riesgo a pesar del desaliento de algunas de las mentes más brillantes del sector aeroespacial.

Rich nació el 18 de junio de 1925, en Manila, Filipinas, en un superintendente británico de madera aserrada y un lingüista francés.

A medida que las tensiones aumentaron en el Pacífico, su familia se mudó a Los Ángeles unos meses antes de que los japoneses bombardearon Pearl Harbor. Allí fue a trabajar con su padre en una tienda de máquinas para ayudar a mantener a la familia durante los años de la guerra. Él archivó su sueño de ir a la universidad para convertirse en doctor.

A los 21 Rich finalmente pudo asistir a la universidad. Se graduó en 1949 con un título en ingeniería mecánica de la Universidad de California, Berkeley. Más tarde recibió una maestría en aerotermodinámica de la Universidad de California, Los Ángeles, donde conoció a su primera esposa, Faye.

La recesión de la posguerra hizo que los trabajos escaseen. Pero Rich logró encontrar un trabajo de ingeniería en Lockheed (LMT) en 1950. Debido a que no ganaba lo suficiente para mantener a su familia en crecimiento, dio aviso después de tan solo cuatro años de empleo. Estaba listo para hacerse cargo de las delicatessen de panadería de su suegro. En el último segundo, Rich cambió de opinión. La verdad es que le gustaba construir aviones mejor que vender carnes frías.

Poco después de decidir quedarse en Lockheed, se unió a Skunk Works a pedido de la fundadora Kelly Johnson.

Skunk Works, formalmente llamado Advanced Development Programs, es el legendario laboratorio de investigación y desarrollo de Lockheed. Creada en 1943 para desarrollar la tecnología ultrasecreta de la compañía durante la Segunda Guerra Mundial, fue el lugar de nacimiento del caza P-38. Los empleados de la unidad secreta se refieren a sí mismos como "zorrillos".

La división comenzó en una carpa de circo afuera del edificio principal Lockheed en Burbank, al lado de una fábrica de plásticos maloliente. Su apodo único proviene de un apestoso brebaje hecho por un contrabandista en la tira cómica "Li'l Abner".

Bajo Johnson, Rich trabajó en el avión espía U-2 de alta volatilidad, que la Fuerza Aérea planea seguir volando durante más de 100 años.

También diseñó el sistema de control de entrada de aire para el SR-71 Blackbird, que puede volar tres veces la velocidad del sonido. En su autobiografía, "Skunk Works: una memoria personal de mis años en Lockheed", Rich calificó su contribución al SR-71 como el trabajo más "agotador, difícil y desgarrador" de su carrera.

Rich ganó el Premio de la Institución Americana de Aeronáutica y Astronáutica en 1972 por el sistema de propulsión Blackbird. Su trabajo en el F-117 ganaría el máximo galardón de la industria aeroespacial Rich, el prestigioso Collier Trophy, en 1989.

Kelly Johnson eligió a Rich como su reemplazo en 1975. Rich era una opción popular. La mayoría de los zorrillos eligieron quedarse durante la transición principal.

"Incline su sombrero ante alguien como Ben, manteniendo una operación en marcha después de un líder tan fuerte como Kelly", dijo Larry Pellett, el actual director de proyectos importantes de Skunk Works. Rich le pidió a Pellett que se una a Skunk Works luego de verlo dar una presentación en 1989.

Johnson fue un líder autocrático. Fue muy práctico con sus técnicos. Repasó los diseños enviados, causando temor en algunos de los empleados más jóvenes. Pero Pellett dijo que el éxito de Rich residía en el hecho de que nunca intentó ser como Johnson. En cambio, adoptó su propio estilo de gestión.

"Hay una broma entre los zorrinos que Kelly logró con su mal genio, y Ben logró con malas bromas", dijo Pellett. "Él era el animador, el facilitador que formó el equipo".

Otros empleados pensaban lo mismo sobre la marca de liderazgo de Rich.

"Ben mantuvo una estrecha vigilancia sobre todos nuestros problemas, pero nunca fue un segundo adivino", dijo Alan Brown, gerente del programa de Rich, en la autobiografía de Rich. "Rich déjenos hacer nuestras cosas y allanar nuestro camino con la Administración de la Fuerza Aérea y Lockheed".

Rich tomó las riendas durante un tiempo tumultuoso para Lockheed. El gasto en la impopular guerra de Vietnam se estaba reduciendo. Y la compañía se encontró en medio de un escándalo de soborno.

Para aumentar los problemas de la compañía, Lockheed no había ganado un contrato de combate desde el F-104 Starfighter, construido durante la Guerra de Corea. Pero un gran avance estaba en el horizonte.

La comunidad de la aviación considera que Rich es el padre del sigilo. Pero la idea provino de una fuente poco probable. Pyotr Ufimtsev, un científico soviético, teorizó acerca de la tecnología sigilosa en un documento de 1962 llamado "Método de ondas de borde en la teoría física de la difracción".

El documento describió ecuaciones sobre cómo calcular las secciones transversales de radar, la capacidad de un objeto para reflejar el radar. Pero los soviéticos consideraron que el documento era poco práctico y de poco uso.

El descubrimiento de Ufimstev habría permanecido enterrado en una biblioteca soviética, si no fuera por Rich.

Denys Overholser, un especialista en radares, llevó el documento de investigación a Rich solo seis meses después de que Rich tomara el timón en Skunk Works. Overholser sugirió que la compañía use las ecuaciones para construir su propio avión invisible que podría evadir el radar de la Unión Soviética.

"Me atribuyo el mérito de reconocer inmediatamente el valor del regalo que recibí antes de que se hiciera evidente para todos los demás, y de tomar riesgos importantes en la expansión de los costos de desarrollo antes de tener un interés o compromiso real del gobierno", dijo Rich en su autobiografía.

El resultado fue un modelo hecho de una serie de superficies planas que parecían un diamante cortado. Fue apodado "Rich's Folly" y "Hopeless Diamond", entre otras cosas. El avión de forma extraña ahora se compara a veces con un Darth Vader volador.

A pesar de tener un modelo funcional, Lockheed no había sido invitado a la competencia de la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzados de Defensa (DARPA) para construir un avión sigiloso. Todo el dinero del contrato de desarrollo se había otorgado cuando Rich se enteró del concurso.

Rich convenció al jefe de DARPA George Heilmeier para que dejara que Lockheed se uniera a la competencia. Rich también rechazó inteligentemente la oferta pro forma $ 1 de DARPA. En su lugar, presentó su propuesta de forma gratuita, asegurando que la tecnología seguiría siendo propiedad de Lockheed.

Nunca alejándose demasiado de Skunk Works, Johnson se enteró del avión sigiloso. Le dijo furiosamente a Rich que cancelara el desarrollo. Johnson erróneamente creía que los misiles eran el futuro de la guerra. El avión feo, de paneles planos, nunca volaría, pensó.

Larry Kitchen, el presidente de Lockheed en ese momento, también era escéptico. Dijo que la compañía necesitaba "proyectos reales, no sueños de pipa", recordó Rich en su autobiografía.

Pero Rich perseveró a pesar de los negativistas. Él creía en la tecnología que cambia el juego. Rich gastó casi 1 millón de dólares en efectivo de desarrollo de Skunk Works en el proyecto de sigilo. Él visualizó enormes retornos militares y financieros en el futuro.

"Nunca vacilaba de creer que el sigilo podía crear la mejor bonanza de Skunk Works", escribió Rich.

A pesar de haber sido excluido de la competencia DARPA al principio, "La locura de Rich" finalmente venció a la sumisión de Northrop. Después de dos prototipos experimentales exitosos, construidos rápidamente a partir de artículos listos para usar en Skunk Works, nació el programa F-117.

Pero mientras Rich estaba a punto de hacer un importante avance militar, sufrió una gran pérdida personal. Su esposa, Faye, falleció en 1980. Rich insistió en su trabajo para manejar su dolor.

El F-117 voló por primera vez en 1981 y entró en servicio en 1983. Mantenido en la oscuridad, el avión no vería su primera misión hasta 1989 en Panamá. No se convertiría en una sensación internacional hasta la Guerra del Golfo. Y cuando los primeros F-117 se lanzaron a los cielos sobre Iraq en 1991, Rich y sus Skunks celebraron su retiro.

Rich tuvo algunos reveses durante su tiempo en Skunk Works. Lockheed perdió el contrato de bombardero B-2 contra Northrop (NOC) porque se negó a prometer demasiado sobre el precio y las capacidades. El B-2 se convertiría en una víctima de una "espiral de la muerte", donde la disminución de los gastos militares de Washington condujo a la compra de menos aviones, lo que lleva a un costo por avión más elevado. El B-2 eventualmente costaría miles de millones de dólares más de lo presupuestado inicialmente, ya que el Congreso siguió reduciendo el número de aviones pedidos.

"Nunca le mentí a un cliente o intenté evadir el calor cuando lo estropeamos", escribió. "Sabía cómo funcionaban otras compañías, y estaba convencido de que nuestra reputación de integridad ganaría más negocios de los que perderíamos si rechazásemos empresas cuestionables. Y tenía razón".

Rich murió de cáncer el 5 de enero de 1995, pero su legado sigue vivo en Skunk Works. El sigilo trajo a Lockheed nuevamente al negocio de los aviones de combate. La compañía construyó los cazas furtivos F-22 y F-35. Este último representa una cuarta parte de los ingresos anuales de Lockheed Martin.

Siguiendo la creencia de Rich en la necesidad de encontrar el próximo avance revolucionario, Skunk Works está desarrollando las siguientes tecnologías disruptivas, desde la hipersónica hasta la inteligencia artificial, en un esfuerzo por mantenerse a la vanguardia de los crecientes avances de los adversarios de los EE. UU. Como Rusia y China.

Las claves de Rich

  • Un ingeniero que creía que la tecnología de sigilo sería un cambio de juego en el campo de batalla

  • Vencido: Escepticismo y la sombra de su reverenciado mentor.

  • Lección: Reconoció el poder de una nueva tecnología y se mantuvo fiel a su proyecto a pesar de las dudas de miembros respetados en su campo.

  • "Estaba convencido de que nuestra reputación de integridad ganaría más negocios de los que perderíamos si rechazamos las empresas cuestionables".




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1 comentario - 'Diamante sin esperanza' el avión que no debería volar

gergarfe
Interesante pero deberías revisar la traducción porque a veces sale cualquier cosa.
El mejor ejemplo está al principio
"Rich nació el 18 de junio de 1925, en Manila, Filipinas, en un superintendente británico de madera aserrada y un lingüista francés. "