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La NASA se quedará sin combustible espacial en 8 años

Cassini, New Horizons, Curiosity... Todas las misiones espaciales más ambiciosas y valiosas para la ciencia tienen una cosa en común: El plutonio-238. Este isótopo radioactivo ha sido, durante décadas, el combustible usado por las agencias espaciales para sus misiones pero tiene un problema, se está acabando.

La NASA se quedará sin combustible espacial en 8 años


Un nuevo informe de inventario recién publicado por el gobierno de Estados Unidos ofrece un dato alarmante: las reservas de plutonio-238 aptas para propulsar vehículos especiales solo durarán otros ocho años más.

El problema del plutonio-238 es que no existe en la naturaleza. Es un isótopo radioactivo que se obtiene bombardeando otros isótopos del grupo de los actínidos como el neptunio-237 que es uno de los elementos presentes en el combustible usado de los reactores nucleares. Para empeorar las cosas, 100 kilos de combustible nuclear irradiados durante tres años apenas ofrecen 700 gramos de neptunio-237. En pocas palabras: el plutonio-238 es extremadamente difícil y caro de producir.

Estados Unidos dejó de producir plutonio-238 en grandes cantidades en 1988. Desde 1993 se lo compra a Rusia, pero las reservas rusas también se están agotando y el nuevo programa para la producción de este elemento en Estados Unidos no acaba de arrancar. En 2009 se aprobó un plan para hacerlo, pero hacen falta alrededor de 90 millones de dólares. El gobierno ha dado parte de ese dinero pero aún queda mucho y en 2013 se acordó que era un problema de la NASA y que la agencia debía proporcionar los fondos. La NASA paga y el Departamento de Energía fabrica el material, porque la agencia espacial no tiene permiso para fabricar isótopos por leyes federales.

EEUU


¿Existen alternativas al plutonio-238? La respuesta corta es no. El ser humano conoce 2.900 isótopos radioactivos, pero solo 22 de ellos son capaces de producir la suficiente energía como para alimentar los sistemas eléctricos de una nave mediante emisión de calor. 21 de esos isótopos son demasiado peligrosos porque emiten demasiada radiación. Solo el plutonio-238 ofrece las condiciones ideales de emisión de calor y radiación como para que sea práctico de usar. Además, tiene otra ventaja clave: tarda 87,7 años en comenzar a decaer, lo que lo hace idóneo para misiones espaciales que necesitan pasar años en el espacio.

Eso lleva a un problema adicional. Actualmente la NASA tiene solo 35 kilos de plutonio-238, pero la mitad ya no es válido para misiones espaciales porque ha comenzado a decaer.

Los paneles solares no son un sustituto válido de momento. Son demasiado sensibles a la radiación que procede de algunos planetas y dependen por completo de la ubicación y orientación para comenzar a funcionar. A la altura de Júpiter la radiación solar es solo un 4% de la que recibimos en la Tierra. Para funcionar con energía solar, la sonda Juno hubiera necesitado unos paneles del tamaño de un campo de tenis.

NASA


¿Hay solución? sí, pero no es barata. El Departamento de Energía ha optimizado mucho sus procedimientos de fabricación de plutonio-238, pero sigue siendo un proceso largo y caro. Fabricar 5 kilos de este isótopo para alimentar una sonda espacial requiere invertir unos 77 millones de dólares. De momento seguimos teniendo combustible para las próximas misiones espaciales, pero la NASA teme que pueda agotarse.

Para evitarlo, el Departamento de Energía se ha comprometido a redactar un nuevo plan de producción de radioisótopo en septiembre de 2018. El material disponible sigue decayendo en una cuenta atrás que no se detiene.

Comentarios Destacados

NekoKawaiiSZ +13
Tan jodido es ?? me imagino que con solo ver esa barra radioactiva te cagas muriendo.
-Rena
por algo lo ponen dentro de capsulas metálicas fácilmente desplegable de aviones
pepo750 +8
Bueno, pero hay solución, que se pongan con 90millones y listo!, La quieren toda estos hdp, plutonio gratis

21 comentarios - La NASA se quedará sin combustible espacial en 8 años

Charly_1968 -3
BIODISEL HECHO EN LA ARGENTINA ES LA SOLUCION ... A LABURAR ESCLAVOS
Iberid +1
y la vela solar ? La NASA se quedará sin combustible espacial en 8 años
Iberid
@AramisL combustible Y con plasma ¨?
AramisL +2
@Iberid 404 not found, jajjaj ya de ahí en adelante no sé mucho, vas a tener que esperar que un taringuero ingeniero en motores espaciales te responda el comentario
aiken_3
@Iberid El problema de los motores de plasma (o séa hidrógeno comprimido y calentado a altísimas temperaturas) és el mismo: la fuente de energia. En teoría un estatoreactor de Boussar sería válido, pero durante cientos de años a futuro, fuera de posibilidad su construccion,por cuestiones de ingeniería.
1567575786850 +2
q lastima hay q ajustar
BlackBerry +10
EEUU
homerinsgo +4
SE CUANDO CAERA UN RAYO PARA OBTENER .21 GIGOWATTS
PacoDlujo
si claro q chiste teniendo naves ocultas a base de conocimiento ingenieria inversa q dudo q necesiten combustibles jaja es mas los satelites sondas y demas no llevan combustibles es todo chamuyo.
aiken_3
Los satélites que orbítan la Tierra, poséen paneles solares (que se deterioran por radiación, mucrometeoritos, etc) por lo pierden eficiencia y dében ser reemplazado. Ahí, se evalúa el costo opracional de hacerlo, ó dejárlo que ¨muera¨
Andika
@aiken_3 pues que usen globos como el de Felix Baumgartner para llevar los satelittes al espacio.
menhak
Al parecer, van a tener que empezar a desarmar las bombas nucleares los yankis xD.
WOLF_____ +1
Así que viven defenestrando a los rusos y sus medios de propaganda adoctrinan a la población sobre supuestas conspiraciones de Rusia para "interferir en las elecciones y destruir a la democracia estadounidense" pero dependen de que los rusos les den plutonio?
Mmmmm, eso no es bueno


link: https://www.youtube.com/watch?v=dYTfzfsbiUI
ultracrix
bua, que usen un modulo de punto zero y listo
Rololo -1
que los ayude el vende humo idolo de los tadis

misiones espaciales
ismael270166
que se lo compren a corea del norte directamente.
EzequielDimaria9
Como es que las Voyager siguen funcionando?
aiken_3 +2
Si te referís a que síguen viajando, es por el impulso logrado al rodear a Saturno y/o Júpiter. Tengo entendido que una vez calculado (y logrado) la dirección del viaje final, se utilizó la energía restante para dirigir el plato emisor de señales hacia la Tierra. Seguirán emitiendo mientras tengan energía de los paneles solares
leantala +1
¿Qué irán a decir los terraplanistas de esto?
frin182
QUE MANERA DE LAVAR DINERO!!! CHANTASSSS!!! www.youtube.com/watch?v=ubK2-sle3cs
jerezano4
¿se les pincho la idea de conquistar Marte? con este problema van a tener que ir con el bondi 60.