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Retroinformática: Commodore Pet y Commodore VIC-20

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Retroinformática: Commodore Pet y Commodore VIC-20


A mediados de la década de 1970 Commodore compró una empresa fabricante de chips llamada MOS Technology. Uno de los productos de esa empresa era el pequeño KIM-1, un microordenador destinado a entrenar a los ingenieros en el uso del microprocesador MOS 6502. Commodore mejoró ese producto, dotándolo de un teclado, un monitor y una unidad de almacenamiento de datos en cinta. Así fue como en 1977 nació el Commodore PET 2001, la primer computadora diseñada enteramente por esa empresa. Se comercializaron varias versiones, y sentó las bases del éxito de Commodore como fabricante de computadoras personales.

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Commodore PET (Commodore Personal Electronic Transactor)


En los años 1970, el líder indiscutido de la industria de los chips utilizados en las calculadoras electrónicas era Texas Instruments (TI). Más o menos a la mitad de esa década TI, que también fabricaba calculadoras con su marca, comenzó a aumentar el precio de los chips sueltos. A tal punto llegó el incremento de precios, que en 1975 resultaba más caro comprar los chips por separado que la calculadora funcionando. Esta estrategia tenia como objetivo sacar del mercado a los demás fabricantes de calculadoras, entre los cuales se encontraba Commodore. Lejos de resignarse y abandonar un negocio tan lucrativo, Commodore decidió comprar una empresa que fabricaba chips y que tenia en su catálogo varios productos interesantes. Así fue como MOS Technology acabó en manos de la pujante Commodore.

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Dentro del paquete adquirido se encontraba el KIM-1, un microordenador que un equipo de ingenieros de MOS, liderados por Chuck Peddle, había diseñado para que los interesados en el microprocesador MOS 6502 -un reemplazo muy barato del Motorola 6800- pudiesen comprender su funcionamiento. Peddle convenció a Jack Tramiel, el CEO de Commodore, de que en el futuro se venderían enormes cantidades de computadoras personales, y que este sería un negocio mucho más rentable que el de las calculadoras electrónicas. De echo, algunos ex empleados de la empresa han reconocido que los componentes del KIM-1 costaban setenta veces menos que el precio final del producto. Así fue como el equipo de Peddle recibió el encargo de realizar el diseño de una computadora “de verdad” basado en el KIM-1 que sería el primero concebido enteramente dentro de Commodore. El resultado de este encargo fue el Commodore PET (Commodore Personal Electronic Transactor).

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Muchos usuarios se quejaban de lo pequeño que era el teclado del PET


El sucesor de la placa de circuito impreso con pretensiones que había sido el KIM-1 se convirtió en la primer computadora personal completo de la historia. En efecto, el Commodore PET modelo 2001 fue el primero en incluir dentro de un mismo gabinete el ordenador, un monitor, un teclado y una unidad de almacenamiento de datos basada en casetes de audio. Se construyeron dos versiones de este primer modelo: el PET 2001-4 y el PET 2001-8, con 4 y 8 KB de RAM respectivamente.

El resto de sus características eran idénticas: un microprocesador MOS 6502 a 1 MHz, un chip de vídeo MOS 6545 capaz de generar texto en blanco y negro con una resolución de 40x25 caracteres semigráficos, BASIC en ROM, un monitor de 9 pulgadas, un pequeño teclado y una unidad de cintas. Este primitivo dispositivo de almacenamiento se denominó “Datassette”, término que fue adoptado más tarde para las unidades de cinta por prácticamente todos los fabricantes de computadoras personales. El modelo de 4KB de RAM se vendía al público en 795 dólares.

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Los juegos no eran su punto fuerte


La computadora fue anunciada a mediados de 1977, y comenzó a venderse en septiembre del mismo año. Commodore se vió rápidamente desbordada por la cantidad de pedidos, y era normal tener que esperar varios meses para que el deseado PET llegase a la casa del feliz comprador. Pero no todo eran rosas: muchos usuarios se quejaban de lo pequeño que era el teclado del PET 2001. El problema tenia su origen en el poco espacio que disponía el gabinete para alojar las teclas y el datassette, por lo que Commodore puso a la venta las versiones “N” y “B”, ambas con la unidad de casetes fuera de la carcasa principal. Esto permitió un teclado mayor y -de paso- se comenzó a ofrecer más cantidad de memoria RAM. Surgieron los modelos PET 2001-N-8, 2001-N-16 y 2001-N-32, con 8K, 16K y 32K de RAM respectivamente. El éxito de su ordenador motivo a Tramiel para exportarlo a Europa, pero se encontró con que la compañía holandesa Philips tenia registrado el nombre “PET”, por lo que se cambió el nombre a “CBM” (por Commodore Business Machines). Así fue como nació la serie CBM 3000, que incluyó los modelos 3008, 3016 y 3032, con 8K, 16K y 32K de RAM.

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Unidad de disquetes Commodore 4040


A diferencia de otras computadoras personales de la época, como el Apple II o el TRS-80, los PET no podían modificar su juego de caracteres. Esto se debía a que la tabla con los bits que representaban a cada uno de ellos estaban -como corresponde- guardados en la memoria ROM y no podían ser pasados a la RAM para cambiarlos. Esto hizo que los juegos disponibles para el PET fuesen de mucha menor calidad que los de sus competidores. Esta lección seguramente fue tomada en cuenta por Tramiel a la hora de diseñar los sucesores del PET, el Commodore VIC-20 y el Commodore C-64, ambos con modos gráficos muy potentes. Pero las ventas del PET seguian creciendo, sobre todo en colegios, universidades y pequeñas empresas, donde los juegos no eran un tema tan importante. Nació la serie 4000, con un monitor más grande y de fósforo verde en lugar de blanco. Este modelo también fue el primero en no incluir los zócalos vacíos correspondientes a la memoria no instalada. Para abaratar costos, los modelos de 8K, 16K y 32K utilizaban una misma placa base, y muchos usuarios descubrieron que podían comprar el PET de 8KB y luego agregar ellos mismos los chips de memoria necesarios para llegar a los ansiados 32KB, por solo una fracción del precio. La modificación de Commodore terminó con esta práctica.

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CBM 8296-D, uno de los más potentes de la serie


Los PET de la serie 4000 incluían además una nueva versión del lenguaje de programación Commodore BASIC, y el modelo de 32KB (PET 4032) tuvo un enorme éxito en los colegios, en buena medida gracias a su extraordinariamente resistente carcasa de metal. Otro factor importante para este éxito fue su puerto IEEE 488, que si bien era prácticamente ignorado por los usuarios hogareños, permitió a los profesores más audaces conectar entre si varios PET para conformar una red de área local, en la que se compartían impresoras y unidades de disquetes. La primera de estas unidades fue la Commodore 4040, un dispositivo doble capaz de lidiar con dos disquetes de 5.25 pulgadas.

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Poco después llegó la serie CBM 8000, máquinas con un diseño exterior mucho mejor, con bordes más suaves y redondeados, una característica que compartirían casi todos los ordenadores Commodore fabricados posteriormente. El CBM 8000 tenia la “ventaja” de poder manejar texto en 80 columnas, pero esta característica en lugar de ser recibida con júbilo por los consumidores fue vista como un problema, ya que buena parte del software escrito para los PET anteriores (de 40 columnas) no corría bien. El modelo CBM 8032 disponía de 32KB iniciales que podían ser ampliados con otros 64KB, algo poco frecuente en esa época. Más tarde esta ampliación sería incluida de fábrica, dando lugar al modelo CBM 8096. El CBM 8296-D, uno de los más potentes de la serie, también incluiría dos unidades de disquetes dentro del gabinete principal. El último ejemplar de esta familia, denominado “Execudesk” abandonaron el diseño “todo en uno”, disponiendo de un teclado separado y una base giratoria para el monitor.

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Commodore 8032


El final de la gran familia PET estaba cerca. El último integrante de de la serie fue el SuperPET 9000 o SP9000, a veces también denominado “MicroMainframe”. Commodore contó con la ayuda de la Universidad de Waterloo para realizar su diseño, ya que en esa institución necesitaban una computadora con determinadas características que les sirviese como una herramienta para enseñar programación. Se partió del diseño original del CBM 8000 y se agregó un segundo microprocesador -irónicamente el elegido fue el 6809, un derivado del Motorola 6800- y una ROM mayor en la que se almacenaban lenguajes de programación como BASIC, APL, COBOL, FORTRAN, PASCAL y un ensamblador 6809. Este modelo podía además utilizarse como terminal inteligente para acceder a los ordenadores más grandes (los famosos mainframes) que había en la universidad, por lo que fue muy apreciado en el ámbito académico.

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SuperPET 9000 o SP9000


El fin de la serie PET estaba a la vuelta de la esquina. Comenzaba la década de 1980 y la competencia amenazaba con ganar parte del mercado conseguido por Commodore gracias a sus computadoras capaces de proporcionar coloridos gráficos y emitir sonidos. Lejos de desanimarse, Tramiel puso a su equipo de ingenieros a trabajar en el diseño de un ordenador capaz de competir con todo eso, y el resultado fue el Commodore VIC-20.

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Commodore VIC-20 (1980)


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Commodore había vendido una enorme cantidad de computadoras PET, y el nombre de la empresa había quedado asociado para siempre al concepto de “computadora personal”. En abril de 1980, el presidente de Commodore propuso a sus ingenieros el desarrollo de un ordenador que se pudiera vender por menos de 300 dólares, y que aprovechase el exceso de chips de memoria que tenían en sus almacenes. El resultado fue el Commodore VIC-20, una computadora con forma de panera y 5KB de RAM, que se convertiría en el primer computadora en vender más de un millón de unidades.

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VIC-20, el primero en vender 1 millón de unidades


Las ventas del Commodore PET habían superado todas las expectativas de la empresa. El modelo inicial se había convertido en una completa familia y Commodore ya era reconocida como una empresa fabricante de computadoras. Cada nuevo modelo de PET que se comercializaba ampliaba la cantidad de memoria que se incluía de serie, algo bastante lógico ya que a medida que pasaba el tiempo, los chips de RAM utilizados bajaban de precio y aumentaban su capacidad. En determinado momento, sobre el final de la década de 1970, Commodore se encontró con un enorme número de chips de memoria de 1024x4 bits (la mitad de 1KB) que ya no podía utilizar en sus PET. Así fue como Jack Tramiel, el presidente de Commodore, en abril de 1980 ordenó a sus ingenieros el desarrollo de un ordenador que aprovechase esos chips de poca capacidad y que se pudiese comercializar por menos de 300 dólares.

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El éxito del Apple II preocupaba a Tramiel, así que había encargado a Chuck Peddle -el “ingeniero estrella” de la empresa, el que había creado el kit KIM-1 cuando MOS Technology aún era una empresa independiente, y luego el Commodore PET, como una versión mas completa del pequeño kit, el diseño de un ordenador capaz de competir con el producto de Apple. La máquina se llamaría TOI (por The Other Intellect) y entre otras cualidades sería capaz de mostrar texto en 80 columnas. Tramiel quería que el prototipo de la nueva máquina estuviese listo para ser presentado en el CES de 1980, pero el chip de vídeo que pensaban utilizar, el MOS 6564, requería de un tipo de memoria (RAM estática, o SRAM) que era demasiado caro por lo que el TOI jamás se materializó. Robert Yannes, de MOS, se enteró de este problema y comentó que junto a Al Charpentier y Charles Winterble habían diseñado una computadora al que llamaban “MicroPET”. Cuando Tramiel se enteró de esto, supo que ese prototipo era lo necesitaba y encargó a Robert Russell -un ingeniero de Commodore- que coordinara el trabajo para dar vida al nuevo ordenador.

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En Alemania se lo comercializó como VC-20, el “Volkscomputer"


El nombre en código del proyecto era Vixen, y no esta vez no se trataría de un modelo “todo en uno” como el PET. Sería una máquina más parecida al Apple II, que utilizaría un televisor como pantalla. Una de las críticas que la gente hacía al PET era su imposibilidad de desplegar gráficos la pantalla, así que la nueva computadora utilizaría el VIC (Video Interface Chip), un circuito integrado especializado en la generación de vídeo que MOS/Commodore había diseñado para utilizar en terminales y consolas de videojuegos baratas. El VIC no terminaba de ser aceptado por sus clientes, así que una buena cantidad de ellos dormían en los estantes del almacén de Commodore. Convertir todo ese exceso de piezas en un ordenador barato era, desde todo punto de vista, una excelente idea.

El resultado final de esta historia fue el Commodore VIC-20, un pequeño ordenador personal con forma de panera, lanzado en junio de 1980, unos 3 años después del PET. Basado en el microprocesador MOS 6502, era capaz de mostrar texto y gráficos en color, producir sonidos y disponía de un intérprete BASIC en ROM. El ordenador podía comprarse por sólo 299,95 dólares y su nombre se debía al chip de vídeo utilizado. Por razones de marketing en Alemania se lo comercializó como VC-20 (por “Volkscomputer", un juego de palabras sobre el "Volkswagen". Los japoneses lo conocieron como VIC-1001.

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William Shatner participó de la campaña publicitaria del VIC-20


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Cinco KB de RAM eran pocos incluso en 1980. Parte de esa memoria era compartida con el sistema de video, por lo que el usuario sólo disponía de unos 3.5KB (exactamente 3583 bytes) para sus programas en BASIC. Afortunadamente,la RAM podía ser ampliada mediante cartuchos que se enchufaban en el puerto de expansión previsto para el software en ROM. Commodore ofrecía una “caja de expansión de puertos” que permitía conectar más de un cartucho al mismo tiempo. Esto fue algo tan común que rápidamente aparecieron en el mercado cajas similares fabricadas por otras empresas. Los cartuchos de ampliación de memoria RAM contenían entre 3 y 32KB.

Los gráficos del VIC-20, con su resolución de 176*184 píxeles y 8 colores- no eran algo extraordinario, pero junto a la posibilidad de generar sonidos bastante complejos gracias a sus cuatro canales de audio (tres de onda cuadrada, uno de ruido), permitían programar juegos bastante aceptables. Un programador llamado Scott Adams fue contratado de urgencia para crear los primeros cinco cartuchos de juegos del VIC-20, y a pesar de que todos estaban basados en texto, proporcionaron a Commodore ventas por 1.5 millones de dólares.

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El VIC-20 también fue utilizado como plataforma para varios productos del tipo educativo. Su bajo costo lo hizo accesible a prácticamente cualquier colegio que quisiese tenerlo, así que muchos alumnos de todo el mundo hicieron sus primeros programas en esta computadora. El mas famoso de todos ellos quizás haya sido un joven llamado Linus Torvalds, que más tarde sería muy conocido por ser el “padre” de Linux. Mientras que el PET se vendía generalmente en grandes cantidades a instituciones educativas y pequeñas empresas, el VIC-20 se ofrecía a los usuarios particulares directamente desde los estantes de las jugueterías, grandes almacenes y tiendas de descuento. En muchos casos las revistas especializadas fueron bastante duras con el VIC-20, ya que sus especificaciones técnicas eran inferiores a las de otras computadoras. Sin embargo, y a pesar de estar codo a codo con las consolas de videojuegos más baratas en los escaparates, consiguió convertirse en un éxito. La campaña publicitaria de Commodore seguramente ayudo mucho, sobre todo aquellas en que su portavoz, al actor William Shatner (el capitán Kirk de Star Trek) preguntaba "¿Por qué comprar solo un vídeo juego?" en referencia a la capacidad del VIC-20 de ser “programado” por sus usuarios.

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Sintetizador de voz para VIC-20


La estrategia funcionó tan bien, que el nuevo modelo de Commodore se convirtió en el primer ordenador del que se vendieron mas de un millón de unidades, y fue el más vendido de 1982. Durante los meses de más ventas, se llegaron a fabricar más de 9 mil VIC-20 por día, y en total se comercializaron unos 2,5 millones de unidades. El último VIC-20 se ensambló en enero de 1985 cuando la empresa, a raíz del lanzamiento del Amiga y el C-128 decidió que el Commodore 64 sería su modelo más pequeño. Pero esa es otra historia.


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3 comentarios - Retroinformática: Commodore Pet y Commodore VIC-20

ap0r
Un detalle VolksKompütter no es en referencia a VolksWagen son 2 cosas diferentes, VolksWagen significa "Carro (auto) Popular", VolksKompütter es "Computador popular"