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Calle Capón: El tradicional Barrio Chino de Lima

El Barrio Chino es uno de los lugares más movidos comercialmente del centro de Lima y es también conocido como la Calle Capón. No es tan grande ni glamoroso como el de San Francisco o Nueva York, pero tiene su propio encanto.

Es un pedacito de Oriente incrustado en el tráfico vehicular del centro de la ciudad y donde el olor a pato asado impregna el ambiente de la legendaria Calle Capón, donde aún es posible ver a los viejos comerciantes que no se rinden ante una época marcada por la tecnología y modernas galerías y centros comerciales.

Actualmente ya no es aquel barrio tradicional de los inmigrantes chinos que llegaron al Perú a fines del siglo 19. Ahora es el sitio donde el chifa, el Chow Mein, con sus costumbres y la acupuntura tuvieron gran repercusión comercial en Lima.

EL BARRIO CHINO DE LIMA

Llamará la atención el Arco de ocho metros de altura y trece metros de ancho que da la bienvenida; un imponente arco chino, de columnas rojas -inaugurada en 1971 y donada por la Embajada de China y que de noche sorprende con sus luces de neón multicolores. Y es que es el ingreso a ese pequeño mundo de inciensos, tofu, dragones, librerías, chifas, vendedores y viejos comerciantes. Es lo que se conoce como el “Chinatown” de Lima, que abarca la calle Capón (cuadra 7 del Jr.Ucayali ) y los jirones Andahuaylas (cuadras 7 y 8), Paruro (cuadras 7,8 y 9) y Huanta (cuadra 9).

Aquí funcionaban los mejores chifas de la ciudad, tales cómo el Ton Qui Sen, San Joy Lao, Men Yu, Kuong Tong y Tong Po. Eso hace más de 5 décadas. Hoy, el Barrio Chino va reencontrando el esplendor de antaño. Nuevamente se puede caminar por sus calles, se puede disfrutar de los salones de té ubicados en la calle Capón y de los chifas del jirón Paruro.

A paso lento podemos ver en sus distintas vitrinas los chifas y bodegas: Pollos asados, patos, salchichas chinas, bocaditos chinos, dulces y salados. Todo nos jala la vista. Incluso hay dos supermarket (en la calle Paruro) llenos de productos llegados de oriente. Hay de todo, desde platos, palitos chinos, accesorios para chifas, lámparas, sandalias, vestidos, revistas, hasta sopas instantáneas, fideos , salsas, huevos de mil años, periódicos chinos y hasta descendientes de Confucio que nos leen la suerte.

SUS INICIOS

Capón nació en el siglo XIX, de los auténticos comerciantes chinos que descienden de los antiguos ‘coolíes’ que llegaron a Perú a trabajar en las haciendas. Luego de terminar su contrato laboral alquilaron un lugarcito en el hoy llamado barrio chino. Y desde ahí esparcieron su cultura. Vendieron, abrieron bodegas, cocinaron. Se quedaron y formaron el barrio de cantoneses más importante del país.

Pero, ¿por qué Capón?

En 1855, casi seis años después del arribo de los primeros chinos al Callao, un grupo de asiáticos ganó popularidad en la zona donde ahora se ubica el Mercado Central de Lima. Entonces el lugar era conocido porque ahí se capaban animales, y los orientales se dedicaron a este oficio. ¡Chinito capón, chinito capón!, les llamaban, y fue eso lo que le dio nombre a la calle donde los encontraban, la Calle Capón.

Es recién después de la Guerra con Chile, en 1880, que los chinos se animan a comercializar su comida a través de los famosos chifas, por esos años solo eran pequeños ambientes donde cabían unos pocos comensales. Pero fue el soporte de la Beneficencia Central de China, impulsada por el enviado imperial Zheng Zaoru, lo que permitió el crecimiento de estos negocios y aglutinando a la comunidad china.

EL NACIMIENTO DE LA CALLE CAPÓN

Pero es recién a partir del año 50 que se puede hablar de un Barrio Chino en Lima. Por aquellos días, la Calle Capón se hace famosa por sus chifas, que cocinaban comidas típicas de las provincias de Guangdon (Cantón), Sichuán y Pekín, lugares de los que provenían la mayoría de los inmigrantes, quienes preparaban sus riquísimos y exóticos platos, con especias como la pimienta sichuán y el chempi, entre otros.

A propósito, el Chifa, nuestro plato de bandera el cual se ha convertido en uno de los principales manjares de la gastronomía y de exportación, nació del argot popular. Los chinos en realidad decían “chi fan”, que quiere decir “comer arroz”; cuando se referían precisamente al acto de comer en sí. Luego, dicha expresión fue castellanizada por nuestros mestizos y lo demás es historia muy grata. Así nació el Chifa de la Calle Capón.

Actualmente, en el Barrio Chino, funciona la Sociedad de Beneficencia China, circulan dos periódicos chinos; La Voz de la Colonia China y el Man Chin Po, el diario chino más antiguo de América. También hay tres templos: el templo de la Sociedad Cu Con Chau, el templo de la Sociedad Pun Yi y el templo de la Sociedad Tung Sing, donde se le rinde culto a Kuan Kung, deidad protectora de los negocios, la riqueza y donde se lee el antiguo oráculo chino y se dan clases de artes marciales.

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